Um eine seltene kubanische Fledermaus zu retten, führten Biologen eine Pediküre-Volkszählung durch

Das Studium der vom Aussterben bedrohten Arten erfordert ein wenig bunte Kreativität.

Obwohl Sie es nie von ihrem braunen, etwas ungepflegten Aussehen erraten würden, ist die kubanische Fledermaus mit den größeren Trichterohren etwas pflegeleicht. Die Art lebt in einer einzigen Höhle in Westkuba, die fern und heiß wie eine Sauna ist. Die Fledermäuse sind zerbrechlich, mit dünnen Knochen und ledrigen Flügeln, die sich dünn anfühlen wie Papier, und sie sind extrem anfällig für Austrocknung. Und seit diesem Jahr bekommen sie Pediküre.

Um fair zu sein, sind die Pediküren für die Wissenschaft. Sie sind die letzte Strategie eines Biologen, um die seltene und schwindende Population der Fledermäuse zu zählen, die bis vor kurzem als ausgestorben galten. „Es ist der letzte lebende Flüchtling [in einem Gebiet, das] natürlichen und anthropischen Veränderungen ausgesetzt ist“, sagte Jose Manuel de la Cruz-Mora, der Fledermausforscher hinter der Studie, vom Naturkundemuseum Pinar del Río in der westlichsten Provinz von Kuba, schreibt in einer E-Mail.

Der kubanische Fledermaus mit den größeren Trichterohren wurde erstmals 1917 von Harold Anthony, einem Zoologen am American Museum of Natural History, in fossiler Form entdeckt. Anthony fand in Cuevas del Indio, einer Höhle, einen Unterkiefer einer seltsamen Fledermausart die Küstenberge von Westkuba. Der Unterkiefer hatte einen ungewöhnlich „plumpen“ Backenzahn und war dunkelbraun gefärbt, was Anthony zu dem Schluss führte, dass er „wahrscheinlich eine ausgestorbene Form darstellt“, schrieb er in einem Papier von 1919, in dem er die von ihm genannte Art beschrieb

Nach Anthonys Beschreibung gingen alle davon aus, dass sie längst ausgestorben waren. In den 1970er Jahren begann Gilberto Silva Taboada, ein international anerkannter Experte für karibische Fledermäuse, eine Untersuchung der Fledermausarten Kubas. Um - tot oder lebendig - auf der Suche nach der Höhle zu sein, machte sich Silva ein einziges Foto zunutze, das der Naturforscher gemacht hatte, und kam mit dem Ruderboot dorthin, wie Yamile Luguera Gonzalez für das kubanische Radio Cadena Agramonte berichtet. Einmal in der Höhle, fand er einen riesigen, verrottenden Baum und reichlich versteinerte Überreste von. In den folgenden Jahren fanden Silva und andere Paläontologen mehr Beweise dafür, dass die Fledermäuse vor etwa 11.000 Jahren bis in das Pleistozän zurückgingen, und zwar an mehr als einem Dutzend verschiedenen Orten in Kuba - was darauf schließen lässt, dass sie einst über die gesamte Insel flogen, sagt de la Cruz-Mora, der auch Mitglied des EDGE-Programms der Zoological Society of London ist, das für „Evolutionary Distinct and Global Endangered“ steht.

Da alle bekannten Überreste versteinert waren, deutete nichts darauf hin, dass die Art alles andere als ausgestorben war - bis 1992, als die Biologen Adrian Tejedor und Dialvys Rodríguez-Hernández vom American Museum of Natural History in New York und ECOVIDA in Pinar del Río gelang es laut der Studie der Forscher aus dem Jahr 2004, ein Individuum von zu fangen. Die Forscher fanden nicht in den Cuevas del Indio, sondern in Cueva la Barca, im Nationalpark Guanahacabibes. Der Park verfügt über mehr als 200 Quadratkilometer geschütztes Land und Küste und gilt als eine der intaktesten Naturstätten Kubas. Er brachte das Exemplar nach Havanna, wo Silva bestätigte, dass es sich um ein kubanisches Exemplar mit größeren Trichterohren handelte. Forscher besuchten die Höhle erneut, um zu bestätigen, dass die Fledermaus einer lebenden Bevölkerung gehörte. Nach mehreren weiteren Expeditionen wurde offiziell von den Toten zurückgesagt.

Wie die meisten Fledermäuse ist es klein und braun, ungefähr zwei Zoll gelbbrauner Flaum. Das qualifiziert es eigentlich als mittelgroße Fledermaus, obwohl es die größte in der Familie der Natalidae ist. Im Gegensatz zu den meisten Fledermäusen zieht es N. primus jedoch vor, in heißen Höhlen zu rasten. Laut de la Cruz-Mora handelt es sich bei heißen Höhlen in der Regel um Höhlen mit geschlossenen, feuchten, taschenartigen Kammern mit Temperaturen, die über 104 Grad Fahrenheit liegen können. Dies macht gute Rastplätze selten und schließt die Möglichkeit anderer, unentdeckter Populationen so gut wie aus. Wissenschaftler haben bereits alle anderen heißen Höhlen Kubas überprüft.

N. primus ist sehr anfällig für Austrocknung, daher die Vorliebe für Feuchtigkeit. Aus diesem Grund suchen die Fledermäuse in einem engen Radius um die Höhle herum nach Nahrung, was die Umweltverträglichkeit, die die Höhle umgibt, extrem wichtig macht. Evolutionär gesehen sind sie alles andere als flexibel.

Obwohl die Forscher sicher wissen, dass es in Cueva la Barca eine Population von N. primus gibt, hatten sie keine Ahnung, wie groß sie ist. Und herauszufinden ist nicht einfach. Um die Höhle überhaupt zu erreichen, muss man durch eine mit Schlangen, Spinnen und Skorpionen übersäte Brombeere wandern. Und wenn man erst einmal drinnen ist, gibt es keinen einfachen oder offensichtlichen Weg, um jeden Schläger zu zählen. Daher beschlossen die Forscher, die Population mithilfe einer Mark-and-Recapture-Methode so gut wie möglich einzuschätzen. Dabei werden einige Personen gefangen, markiert, ohne sie zu verletzen, freigelassen und das Ganze erneut ausgeführt. Wie oft sie im Laufe der Zeit bereits markierte Personen erfassen, kann dann zur Extrapolation der Gesamtpopulationsgröße herangezogen werden.

Aber N. primus ist zu zerbrechlich, um mit den herkömmlichen Markierungen, die Forscher für Vögel und größere Fledermäuse verwenden, gebändert oder markiert zu werden. So kamen die Biologen auf die Idee einer hochspezifischen Pediküre und einer kleinen Haarsträhne, die von hinten rasiert wurde. De la Cruz-Mora und seine Kollegen malten einen Code auf die Füße der Fledermäuse. Dabei verwendeten sie vier Farben: Weiß, Rot, Rosa und Sonnengelb - eine Farbe für eine Kralle. (Trotz anderer Reportagen über die Arbeit von de la Cruz-Mora, in der die Nagelbehandlung als „Maniküre“ bezeichnet wird, können diese Behandlungen besser als Pediküre bezeichnet werden, da der Lack auf den Fußklauen der Fledermäuse haftet.)

Das Fangen der Fledermäuse war jedoch eine weitere Herausforderung. Die Forscher führten die Umfrage im Januar und Februar 2019 durch, als sich die Fledermäuse nicht vermehrten. De la Cruz-Mora verwendete kleine Handnetze (ein Netzkorb am Ende eines Griffs) und Nebelnetze (lose Netze, die zwischen Stangen aufgehängt sind), um Individuen zu sammeln. Nach der Gefangennahme legte er das Tier sofort in seinen eigenen Lederbeutel, um ein versehentliches Austrocknen oder jegliche Art von körperlicher Schädigung zu vermeiden. Sie bemalten die Klauen der Kreaturen, während sie sie kopfüber baumelten. "Kein Problem für Fledermäuse", sagt de la Cruz-Mora. Um die Handhabung so gering wie möglich zu halten, verbrachten die Forscher weniger als fünf Minuten pro Tier.

Vielleicht überraschend ist, dass temporärer Nagellack für den Menschen - der laut de la Cruz-Mora keine toxischen oder schädlichen Auswirkungen auf die Fledermäuse hat - eine Geschichte im Naturschutz hat. Vogelbiologen malen manchmal die Zehennägel von Nestlingen, die zu klein für ein Band sind. Klarer Nagellack wird häufig auch verwendet, um den Eindruck eines bedrohten Blattes zu erwecken oder um Schmetterlingspuppen bei der Arbeit im Regenwald zu töten.

Als die Forscher ihre Daten analysierten, stellten sie nicht überraschend fest, dass die letzte verbliebene Population der kubanischen Fledermaus mit den größeren Trichterohren nicht ganz robust ist. Es wird geschätzt, dass weniger als 750 N. primus-Individuen in der Höhle leben. De la Cruz-Mora sagt, ihr Ziel sei es jetzt, eine langfristige Überwachungsstrategie zu etablieren, damit sie jede noch so kleine Veränderung in der Bevölkerung feststellen können. Das Dach von Cueva la Barca ist auch thermischen Instabilitäten ausgesetzt, die sich mit dem Klimawandel verschlimmern können.

Aufgrund ihrer Seltenheit ist die Fledermaus nicht gut untersucht. Während der Expeditionen in der Höhle hoffte de la Cruz-Mora, das Verhalten der Fledermäuse zu bewerten, wie sich die Bevölkerung verteilt, wofür sie suchen und wie sie es tun. Diese Art von Beobachtungen sind für Fledermausbiologen Routine und umfassen eine akustische Überwachung und eine neue Art von Detektionsausrüstung namens AudioMoths sowie die Platzierung von Nebelnetzen in der Höhle. Aber de la Cruz-Mora war fassungslos, dass diese Überwachungstechniken bei N. primus versagten. "Die Fangrate mit Netzen war nach mehr als 20 Nächten Jagd nahezu Null", sagt er. Dasselbe geschah mit ihrer akustischen Überwachung. „Wir konnten die Echolokalisierungsaufrufe von N. primus nicht klar genug anhand der im Feld gesammelten Audioaufzeichnungen identifizieren.“ Schließlich ist N. primus nicht die einzige Fledermaus, die in Cueva la Barca lebt. Wenn sie es noch einmal versuchen, müssen die Forscher wieder kreativ werden - nur eine Pediküre funktioniert diesmal nicht.

Darüber hinaus liegt die Fledermaushöhle in der Nähe der Grenze des Nationalparks, weshalb die Forscher befürchten, dass der einzige Lebensraum von N. primus möglicherweise nicht so geschützt ist, wie er wäre, wenn er tiefer wäre. Derzeit die dringendste Aufgabe soll den Status von N. primus auf der Roten Liste der IUCN überarbeiten, um eine weltweite Anerkennung für die Gefährdung der Art zu erlangen, sagt de la Cruz-Mora. Er plant auch eine kommunale Naturschutzkampagne in seinem Museum, um sicherzustellen, dass die Einheimischen über die Bedrohungen für ihre geflügelten Nachbarn informiert sind.

Die Einführung der kubanischen Fledermaus mit größeren Trichterohren in heißen Höhlen auf der ganzen Insel ist noch weit entfernt. "Ein Wiedereinführungsplan für N. primus ist nur ein schöner Traum", sagt de la Cruz-Mora. "Im Moment konzentrieren sich unsere Bemühungen darauf, die letzte lebende Population der Spezies bei uns zu behalten."

Trotz fragiler Körper und spezifischer Bedürfnisse hat diese Population von N. primus eindeutig bestanden. "Mit all diesen Risiken bleibt N. primus am Leben", sagt de la Cruz-Mora. "Es ist ein Kämpfer und ein Überlebender."