Die Library of Congress hat eine unglaubliche Sammlung früher Baseballkarten

In diesen Sammlerstücken steckt viel Geschichte.

Nach objektiven Maßstäben war Mike Mattimore ein mittelmäßiger professioneller Baseballspieler. Der drei Jahre vor dem amerikanischen Bürgerkrieg geborene Werfer spielte zwischen 1887 und 1890 in vier großen Ligasaisonen. Nach seinen letzten beiden Feldzügen mit den Kansas City Cowboys und den Brooklyn Gladiators beendete er seine Karriere mit 26 Siegen und 27 Niederlagen - eine respektable, aber überaus unvergessliche Bilanz.

Und doch wird Mattimore nicht vergessen. 1887 nahm Old Judge, eine der beliebtesten Zigarettenmarken der Epoche, den Krug in sein umfangreiches Einsteckkarten-Set auf. So bleibt Mattimore fast 90 Jahre nach seinem Tod für immer jung, gefangen auf einer von Tausenden ähnlichen Tabakkarten, die in der Benjamin K. Edwards-Sammlung der Library of Congress aufbewahrt werden.

Laut Peter Devereaux, Autor von, ist die Anwesenheit von Männern wie Mattimore das, was die Edwards-Sammlung zu einem „echten fotografischen Dokument des Baseballs des 19. Jahrhunderts“ macht. Die Old Judge-Karten, sagt er, zusammen mit Tausenden anderen, die von konkurrierenden Zigarettenmarken hergestellt werden , sind "ein Prisma, durch das wir den Konflikt, den Fortschritt und die Veränderung sehen können, die in [Baseball] stattgefunden haben, als es den Übergang von einer Amateur-Verfolgung zum Zeitvertreib der Nation geschafft hat."

Dieser Übergang war natürlich nicht ohne Hässlichkeit. Wie so viele Relikte des 19. Jahrhunderts erzählen Baseballkarten der ersten Generation eine dichotome Geschichte, die die romantische Wiederentdeckung längst vergessener Ballspieler mit dem Erbe moralisch bankrotter Monopole in Verbindung bringt. "Während sie eine Aura von pastoralem Charme haben", sagt Devereaux, "glauben sie auch, dass der Sport ein heruntergekommener städtischer Unterbauch von Glücksspiel, Alkohol und Gewalt ist und dass James Buchanan Dukes unbarmherziges Tabakimperium ihn ausdrücklich an Kinder gerichtet hat."

In der Tat bietet die Geschichte, wie Ballspieler wie Mattimore für Tabakkarten posierten, seltene Einblicke in die frühe Ehe von Popkultur und Massenkonsum. James Bonsack, ein amerikanischer Erfinder, patentierte 1881 den ersten kommerziellen Zigarettenroller. Duke, der damalige Chef von W. Duke Sons & Company, begrüßte die Maschine, die die Tabakindustrie augenblicklich veränderte. Innerhalb weniger Jahre verschärfte sich der Wettbewerb zwischen seinem Unternehmen und alten Konkurrenten, insbesondere Allen & Ginter und Goodwin & Company.

„Als der Wettbewerb richtig losging“, sagte Devereaux, blickten diese Unternehmen nach Europa, wo die Tabakhändler bereits damit begonnen hatten, Karten in Zigarettenschachteln einzulegen. "Die Leute haben sie gesammelt, und so konnte die Markentreue aufrechterhalten werden."

Die meisten frühen Tabakkarten zeigten leicht bekleidete Frauen und bekannte Varieté-Schauspielerinnen. Befürworter der Mäßigung zielten auf diese Karten und ließen Herzog und seine Konkurrenten auf der Suche nach anderen Optionen. Zunächst entschieden sie sich für Kategorien, die von Bürgerkriegsgenerälen über Indianer bis hin zu harmloseren Themen wie Flaggen, Vögeln und Brücken reichten. Bis 1886 hatten sie Baseball zu ihrer ständig wachsenden Liste hinzugefügt.

Laut Devereaux zahlte sich diese Entscheidung sofort nicht nur für Tabakunternehmen und die aufstrebenden großen Ligen aus, sondern auch für die ersten Fans des Sports. "Sie sprechen von einer Zeit, in der die meisten Zeitungen und sogar Zeitschriften keine Fotos oder Illustrationen hatten", sagt er. „Für viele dieser Leute, die anfingen, dem Spiel zu folgen, wussten sie nicht, wie König Kelly aussah, oder Cap Anson oder einer der anderen frühen Stars. Ich glaube, die Tabakunternehmen haben das gewusst. “

Während die meisten Raucher diese Karten nur flüchtig betrachteten, bevor sie weggeworfen wurden, deuten zeitgenössische Zeitschriften- und Zeitungsartikel auf eine lebendige Sammlerkultur hin. Dies schloss Kinder ein. Tatsächlich schrieb der Historiker Alan Brandt in seiner preisgekrönten Monographie, dass Tabakfirmen bereits in diesem frühen Stadium verstanden, was "Jungen ansprechen würde". Das Kartensammeln, schrieb er, "ergriff eine mächtige Dynamik bei der Initiierung von Neuem Raucher. "

"Seit Jahren", berichtete der kleine Junge im Juni 1890, "fleht er mich an, gib mir nicht den Picter!". Der anonyme Autor erläuterte dieses Phänomen mit der damals üblichen rassistischen Sprache und fügte hinzu, Kinder des Tages hatte riesige Sammlungen "von Indianern zusammengetragen, die in ihrer übelsten Farbe gemalt waren, von starken Athleten, Base-Ball-Spielern und was nicht - genug, um in Smallboytown eine Louvre-Kunstgalerie zu errichten."

Aber auch hier forderte das Endergebnis schließlich seinen Tribut. Nach demselben Artikel vom Juni 1890 waren die Tabakfirmen selbst gewachsen, um Zigarettenkarten zu beklagen. "Die große Frage, die sie aufgeregt hat", berichtete die Zeitung, "war, wie man dieses bildgebende Geschäft aufhält." Solange man gab, musste es auch der Rest tun, um in der Flut der Popularität zu bleiben. “

Devereaux erklärt, dass es dafür einen einfachen Grund gab: Zigarettenkarten waren teuer in der Herstellung. Schätzungen zufolge gaben große Tabakunternehmen zwischen 1885 und 1890 zusammen mehr als zwei Millionen Dollar für sie aus. Es ist daher nicht verwunderlich, dass die Karten verschwanden, sobald Duke seine Hauptkonkurrenten in seine neu gegründete American Tobacco Company einwickelte. "Er konnte den Markt erobern", sagt Devereaux. „Und genau wie bei Standard Oil und anderen großen Unternehmen hat er ein Monopol geschaffen. Das erste, was er geschnitten hat, waren diese sehr teuren Karten. “

Baseballkarten würden nicht zurückprallen, bis die Taft-Administration im frühen 20. Jahrhundert Herzogs Monopol auflöste. Was die Tausenden von Karten anbelangt, die zwischen 1887 und 1890 veröffentlicht wurden, so ist dies ein Wunder, dass so viele überlebt haben. Die in der Edwards-Sammlung gefundenen sind keine Ausnahme.

Edwards, ein Holzmühlenbesitzer aus dem Mittleren Westen, sammelte die Karten während seiner Jugend. Als er 1943 starb, vermachte er seiner Tochter eine Sammlung von über 10.000 Tabakbeilagen, darunter über 2.100 Baseballkarten, die er 1948 an den Dichter Carl Sandburg weitergab. Sandburg schenkte die Karten wiederum der Library of Congress in New York 1954.

Das LOC hat alle Baseballkarten von Edwards online verfügbar gemacht. Mit seiner Arbeit will Devereaux, der auch für das Publishing Office des LOC schreibt, diejenigen inspirieren, die über ähnliche Sammlungen verfügen. Wenn ja, könnten die Hinterlassenschaften von Männern wie Mattimore sowie die Warzen-und-alles-Geschichte des frühen Baseballs endlich online neues Leben finden. "Ich hoffe, dass dieses Buch dazu beitragen wird, eine Digitalisierungsinitiative zu starten", sagt er. "Hoffentlich bekommen wir auch alle anderen Karten aus den anderen Sportarten online."