Biologen siedelten 30.000 Tiere um, um Platz für eine Erdgasanlage zu schaffen

Es dauerte sieben Jahre, um alle Goannas, Echidnas und giftigen Schlangen zu evakuieren.

Scott Thompsons Mission war einfach, wenn auch etwas ehrgeizig. Alles, was er tun musste, war, jedes Tier, das derzeit auf einem Grundstück lebt, aufzunehmen und an einen anderen Ort zu bringen. Es gab nur ein paar Hindernisse. Das Land? Rund 2.471 Morgen oder 3,8 Quadratkilometer zerklüftete australische Sanddünen. Die Tiere? Geschickt im Verstecken und manchmal giftig.

In den letzten sieben Jahren hat Thompson seine Mission in einer abgelegenen Ecke Westaustraliens ausgeführt. Etwas mehr als 11 km von der Stadt Onslow entfernt musste das Land für den Bau des von Chevron betriebenen Wheatstone-Projekts geräumt werden, einer Flüssigerdgasanlage mit einer jährlichen Kapazität von 15 Millionen Tonnen. Chevron beauftragte Thompson, einen der wichtigsten Zoologen des Umweltunternehmens Terrestrial Ecosystems, mit der Beseitigung aller einheimischen Wirbeltierarten vor Baubeginn, von Fröschen, Kröten und Echsen bis hin zu Echidnas, Goannas und Quollen.

Die Evakuierung hat 30.000 Tiere umgesiedelt und sei für einen Industriestandort in Westaustralien beispiellos gewesen, sagt Thompson. Es war nicht nur die Größe (riesig), sondern auch, dass die umgesiedelten Arten größtenteils nicht gefährdet oder ungewöhnlich waren. Thompson nennt sie "generische Fauna". "In Westaustralien scheint der Fokus immer auf seltener und bedrohter Fauna zu liegen", sagt er.

Mit anderen Worten, Chevron hat bei dieser Evakuierung nicht die Umweltschutzgesetze befolgt, sondern dies aus eigenem Antrieb beschlossen. "Dies ist das erste Mal, dass ein Unternehmen seine gesetzlichen Verpflichtungen übertrifft", sagt Thompson. (Das bedeutet natürlich nicht, dass das Wheatstone-Projekt der Umwelt helfen wird. Die Anlage räumte fast 2000 Morgen einheimische Vegetation ab, und die Bewohner der nahe gelegenen Stadt Oslow berichteten, dass sie ihre Emissionen rochen, die giftige Gase und Kohlenmonoxid enthalten. die Australian Broadcasting Corporation berichtet).

Thompson und sein Team kamen 2011 auf die Bühne, kurz nachdem das Projekt genehmigt worden war. Das Land überspannt eine Reihe von Biomen, darunter Gezeitenmangroven, Küstensanddünen und Inlandsandebenen mit Termitenhügeln, die größer sind als Menschen. Terrestrial Ecosystems wird oft angeheuert, um die Umweltauswirkungen kommerzieller Entwicklungen zu messen oder zu mindern. Daher ist das Team auf eine Reihe von Aufgaben spezialisiert, von der Ermittlung der auf dem Land lebenden Tiere bis hin zur Verschwörung, sie zu fangen und freizulassen.

Thompson nahm an, dass alle größeren Tiere, die in der Gegend leben, wie Kängurus und Emus, nach dem Erkennen des Lärms und des Zustroms von Menschen, die für das Bauen benötigt werden, von sich aus gehen würden. Auch die Vögel waren auf sich allein gestellt, da sie leicht davonfliegen konnten. Die Tiere, auf die sie sich konzentrierten, waren Mikrofauna, Lebewesen, die zu klein waren, um das Gebiet selbst zu roden, und die wahrscheinlich während der anfänglichen Vegetationsrodung gestorben wären.

Eine Besatzung von über 50 Arbeitern, darunter Mitarbeiter von Terrestrial Ecosystems, Nachwuchswissenschaftler und Hochschulabsolventen, die Erfahrungen aus erster Hand mit einheimischen Arten sammeln möchten, kamen auf dem Gelände zusammen. Die Bauarbeiter räumten in den ersten drei Jahren den größten Teil der Vegetation aus. In dieser Zeit wurden die meisten der 30.000 Tiere gesammelt. Nachdem Thompson die Tiere gefangen hatte, ließ er sie an verschiedenen Orten außerhalb des Geländes frei, die die höchste Überlebenswahrscheinlichkeit zu bieten schienen. Anfangs versuchte sein Team, alle Tiere in einem Umkreis von 48 Kilometern um das Baugebiet zu bringen, aber das Projekt tauchte so viele Arten auf, dass sein Team noch weiter hinaus musste. "Wir haben viele von ihnen in Gebiete gebracht, die sich von einem Brand erholt haben, um ihnen eine größere Überlebenschance zu geben", sagt er.

Die Mehrzahl der Arten, mit denen sich Thompson befasste, waren Reptilien, von denen es mindestens 65 Arten gab, wie Eidechsen, Bartagamen und Goannas, Australiens allgemein gigantische fleischfressende Waraneidechsen. Sie siedelten mehr als 1.000 Goannas verschiedener Größen und Arten um, darunter auch Bungarras, die auch als Sand-Goannas bekannt sind. Obwohl die Goannas groß waren, waren sie sichtbar und daher in einem Netz oder einer Falle ziemlich leicht zu fangen.

Sie fanden auch mehr als 10.000 Frösche, einschließlich kokonbildender Wüstenfrösche, die sich mehrere Fuß in den feuchten Boden eingraben können und erst nach Regenfällen auftauchen. Diese Frösche haben ihren Namen von geschichteten milchigen Kokons, die sie alle paar Tage mit einer Schicht bilden. Wenn Wissenschaftler sie ausgraben, zählen sie die Kokonschichten, um zu wissen, wie lange der Frosch begraben wurde. Die Frösche waren schwerer zu fangen und tief in dichten Lehm gehüllt. Aber ihre Höhlen ließen kleine Grübchen in der Wüste zurück, so dass Thompsons Team nach jedem graben konnte.

Die nervenaufreibendsten aller Arten waren, wie nicht anders zu erwarten, die Giftschlangen. Das Team hat 60 Todesopfer, 180 Königsbraunschlangen und mehr als 220 Westbraunschlangen gefangen - alle gehören zu den Top 20 der giftigsten Schlangen in Australien. Thompsons Crew verließ sich auf die bewährte Methode, eine potenziell tödliche Schlange zu fangen: Tragen Sie lange Hosen, Alligatoren und Handschuhe und stecken Sie sie mit einem langen Haken in eine Tasche. "Der Stock soll die Schlange ermutigen, sich in die Tasche zu bewegen, aber nicht auf die Person zu", sagt Thompson. "Zumindest ist das die Idee."

Die Besatzung wollte zunächst alle 158 Termitenhügel, die sie in der Gegend gefunden hatte, unversehrt bewegen. Aber bei ihrem ersten Versuch, einen zu bewegen, knackte der Hügel wie gebrannter Beton. "Bis wir fertig waren, war es kaum mehr als ein Haufen Sand", sagt Thompson. "Wir fanden, dass es nicht möglich war, sie in einen großen Klumpen zu versetzen." Stattdessen begnügte sich das Team damit, mehr als 5.000 Tiere, wie Geckos und andere kleine Pythons, die sich von den Käfern ernähren, in die Hügel zu befördern. Dann wurde jeder Hügel von Hand oder mit Hilfe von Handhämmern zerstört, sagte Thompson der Australian Broadcasting Corporation.

Das Team traf auch auf Australiens charmante Ameisenbären, die als Echidnas bekannt sind. "Als wir Echidnas gefunden haben, hat das im Camp für Furore gesorgt", sagt Thompson. Obwohl wilde Echidnas normalerweise in großen Felshaufen oder hohlen Baumstämmen nisten, wurden Flächenechidnas gefunden, die entlang von Straßen eingegraben und leicht zu transportieren waren, da sie sich zu Bällen zusammenrollen würden. Sie fanden auch einen nördlichen Quoll, einen entzückend gefleckten kleinen Fleischfresser, der der Region bisher nicht bekannt war. Die Rettungsbemühungen konzentrierten sich jedoch nur auf in Australien heimische Arten. Invasive Arten wie wilde Katzen und Füchse sowie asiatische Hausgeckos wurden in eine Quarantänehaltung verbracht oder vor Ort eingeschläfert.

Über ihre Umzugspflichten am Tag hinaus war die Besatzung rund um die Uhr auf der Baustelle im Einsatz, um sich um unerwünschte Begegnungen mit Tieren zu kümmern. Während der Bauzeit lebten über 7.000 Arbeiter in den Betriebsunterbringungslagern. Laut Thompson löste eine Tierart die allermeisten Beschwerden aus. "Schlangen", sagt er. "Schlangen in den Unterbringungslagern." Als Antwort darauf stürzte sich ein Teammitglied hinein und schaufelte es in eine Reifentasche oder ein Netz.

Thompson ist der Ansicht, dass die Umsiedlung von Tieren ein wichtiger erster Schritt ist. "Ohne diesen Prozess ist der Tod garantiert", sagt er. Es ist jedoch schwer zu sagen, ob die 30.000 gefangenen Tiere langfristig überleben werden. Einige der Umzugsgebiete sind möglicherweise voll ausgelastet, was es Neuankömmlingen erschwert, die benötigten Ressourcen zu beschaffen. Zukünftig hofft Thompson, dass die Forschung das Überleben umgesiedelter Tiere verfolgt, damit er seine Arbeit verbessern kann.

Obwohl Chevron sich sehr bemüht hat, diese Tiere zu evakuieren, ist sein Fußabdruck in Westaustralien enorm. Das Wheatstone-Werk musste ursprünglich einen Teil seiner Kohlenstoffemissionen ausgleichen, diese Anforderung wurde jedoch nach der Einführung eines nationalen Kohlenstoffpreises im Jahr 2011 gesenkt, heißt es in den Berichten. In der Nähe von Pilbara hat die Gorgon-Erschließung 2016 von Chevron - Australiens größtem Erdgaswerk - die Hälfte der jüngsten Zunahme der jährlichen Kohlendioxidemissionen des Landes verursacht. (Gorgon hat der Regierung versprochen, 80 Prozent seiner Emissionen einzusparen. Das Programm zur Kohlenstoffbindung wurde jedoch erst in diesem Monat nach einer jahrelangen Verzögerung gestartet.) Das Gorgon-Projekt setzte kürzlich die Arbeiter auf Barrow Island giftigen Chemikalien aus

Dennoch, so Thompson, habe Chevron im Bereich des Naturschutzes einen hilfreichen Präzedenzfall geschaffen, indem Tiere umgesiedelt wurden, die nicht ausdrücklich gesetzlich geschützt sind. "Wir möchten, dass andere Unternehmen auf dem Vormarsch sind", sagt Thompson. "Und für die Aufsichtsbehörden in der Regierung müssen Bedingungen geschaffen werden, um sicherzustellen, dass dies eine häufigere Methode für die Erhaltungsstrategie ist."