Vor den Food Trucks aßen die Amerikaner „Night Lunch“ aus schönen Waggons

Sie waren die Vorfahren des modernen Diners.

In Boston herrschte 1893 reges Treiben, besonders nachdem die Sonne untergegangen war. "Nachtschwärmer aller Klassen" durchstreiften die Straßen, schrieben unter anderem "Arbeiter, Faulenzer, Vergnügungssuchende, Verschwender, Landstreicher und Penner". Irgendwann würden alle diese Leute etwas zu essen haben wollen. Die Reichen könnten ihre Wachteln jederzeit auf Toast bringen, stellte der Schriftsteller fest. Für alle anderen gab es die Mittagswagen. Während sie preiswertes Essen servierten, konnten die Waggons selbst so phantastisch dekoriert sein wie Spieluhren auf Rädern.

Auch wenn die Mittagswagen nachts vergoldet würden, hatten sie bescheidene Ursprünge. Laut Richard JS Gutman, einem Diner-Experten und Autor des Klassikers, fing alles mit einem Mann mit Korb an. Walter Scott war ein Straßenhändler, der in Providence, Rhode Island, Sandwiches und Kaffee verkaufte, zuerst aus einem Korb und später aus einem Handwagen. Die Geschäfte liefen gut, und so ließ er sich 1872 in einem Wagen vor einem örtlichen Zeitungsbüro nieder. Scott war selbst ein Pressevertreter, daher wusste er, dass Journalisten schnelle Mahlzeiten zu seltsamen Zeiten wollten.

Es waren jedoch nicht nur Journalisten, die lange aufblieben. Nachtschichtarbeiter wollten eine Mahlzeit, wenn sie ausgestoßen waren, und Partygänger wollten eine Mahlzeit, wenn sie aus der Bar kamen. Die meisten Restaurants schlossen jedoch um 20.00 Uhr. Scotts Innovation - Sandwiches, Kuchen und Kaffee von einem Pferdewagen als „Mittagsmahlzeit“ - breitete sich bald aus. Laut Gutman zog ein Cousin eines Imitators von Scott 1884 nach Worcester, Massachusetts, und stellte die ersten Lunchwagen her, in denen die Kunden sitzen konnten.

Worcester wurde bald zur Hauptstadt der Nation für die Herstellung von Imbisswagen. Geschäftsleute wie Charles H. Palmer und Thomas H. Buckley erhielten Patente und bauten Fabriken, um Lunchwagen herzustellen, und schickten sie quer durch das Land. Während Scotts ursprünglicher Wagen ein renovierter Güterwagen war, begannen die Hersteller von Speisewagen, ästhetisch ansprechende Fahrzeuge zu entwerfen. Geätzte Glasfenster und farbenfrohe Außenseiten luden die Besucher ein, und die Innenräume waren „mit Fleur de Lys und erstaunlichen Wandgemälden bemalt“, die an die Arbeit alter niederländischer Meister erinnerten. Gutman, der Architektur studiert hat, merkt an, dass die Entwürfe von Imbisswagen zu dieser Zeit die Trends in der kommerziellen Architektur widerspiegelten.

Demnach sorgte der erste derart dekorierte Wagen, der auf die Straßen von Worcester rollte, für Aufsehen. Als ein weiteres in Ogdensburg, New York, debütierte, versammelten sich die Leute, um mit offenem Mund auf sein „Aladdin-artiges“ Interieur zu starren. Der beliebte Wagon-Stil wird als elegant mit Schnitzereien, kunstvoller Lackierung und Ausstattungsmerkmalen wie Spülbecken zum Abwaschen beschrieben. Die Eigentümer standen in der Regel hinter kleinen Theken, heizten die Speisen auf den Grills auf und gaben Kaffee von aufwändigen Urnen an die Gäste von innen und außen aus. Die durchschnittliche Größe der Wagen betrug acht mal 14 Fuß. Buckleys Wagen waren besonders sensationell. "Sie wurden als perfekte kleine Paläste beschrieben", sagt Gutman.

Trotz der Vernadelung war das Mittagessen für jeden etwas dabei. Eine typische Nacht würde "Menschen im Smoking, Geschäftsleute, zusammen mit dem einfachen Arbeiter und dem Showgirl" sehen, sagt Gutman. Früher waren die Menüs einfach: Sandwiches mit Schinken, Hühnchen oder Käse, Apfel-Hackfleisch-Kuchen und Kaffee. Durch das Hinzufügen eines Grills wurde das Angebot einiger Speisewagen erweitert, aber das Essen blieb herzhaft und einfach: ein Kontrast zu der positiv rokokoartigen Inneneinrichtung.

Aber laut Gutman könnte ihre Komplexität zu ihrem Untergang beigetragen haben. "Sicherlich am Anfang sahen sie fabelhaft aus", sagt er. Aber die Abnutzungserscheinungen des nächtlichen Verkehrs haben die Lackierung abgetragen, und einige Geschäftsinhaber konnten sich den Unterhalt nicht leisten. Viele erfolgreiche Unternehmen, die sich mit dem Mittagessen beschäftigten, wurden schließlich zu stationären Einrichtungen, und ehemalige Wagenhersteller folgten diesem Beispiel, was schließlich zu so genannten Diners führte. Die übrigen von Pferden gezogenen Speisewagen wurden zunehmend heruntergekommen, ganz zu schweigen von Autos. Ähnlich wie die Food Trucks von heute haben sich Restaurants gegen sie stark gemacht, und bereits 1909 wurde das Mitnehmen von Essenswagen aus den Straßen der Stadt verboten.

Ein Wagen überlebte und blieb bis heute in Betrieb.

Nicht jeder war bereit, die von Pferden gezogene Vergangenheit loszulassen. Henry Ford, ein berühmter Automobilhersteller, hatte eine Schwäche für einen bestimmten Speisewagen. Laut Donna Braden, der Kuratorin von The Henry Ford, rollte der Owl Night Lunch Wagon durch die Straßen von Detroit, als Ford ein junger, hungriger Ingenieur war. Jahre später, im Jahr 1926, verbot Detroit Nachtessen Wagen mit einer Stadtverordnung. Also schnappte Ford es sich und installierte es später im Greenfield Village, einem historischen Komplex im Freien, der Teil des Henry-Ford-Museums in Dearborn, Michigan, ist.

Viele Jahre lang war der Owl Night Lunch Wagon der einzige Ort, an dem auf dem weitläufigen Gelände des Greenfield Village Lebensmittel gekauft wurden. Kastenförmig und weiß, war es ein blasser Schatten der vorbeifahrenden Speisewagen.

In den 1980er Jahren nahm Gutman Kontakt mit The Henry Ford auf und teilte ihnen mit, dass der letzte von Pferden gezogene Speisewagen noch übrig sei. Er warf sie auch auf die Wiederherstellung des Ruhmes. „Er hat uns viele, viele Bilder von typischen Speisewagen dieser Zeit gezeigt“, sagt Braden. Der Henry Ford holte Gutman schließlich an Bord, um den Owl Night Lunch Wagon zu renovieren.

Aus seinem abgespeckten Zustand wurde der Owl Night Lunch Wagon umgebaut. Riesige rot-blaue Buchstaben zieren jetzt die Seiten, und Fenster aus geätztem Glas zeigen Eulen, die auf sichelförmigen Monden sitzen, eine Ode an die nächtlichen Esslokale der Vergangenheit. Während die Gäste einst im Owl Night Lunch Wagon saßen und aßen, händigten die Kellner heutzutage zeitgemäße Frankfurter aus dem Fenster. "Dieser Wagen ist die echte Sache", sagt Gutman über das umgebaute und renovierte Lokal.

Trotz des restaurierten Prunkes des Owl Night Lunch Wagon spricht Gutman sehnsüchtig von noch verschwenderischeren Lunchwaggons, deren Glanz heute nur noch auf Fotografien zu sehen ist. Gutman hofft, eines Tages ein besser erhaltenes Exemplar mit relativ intakten Gemälden zu finden. "Das ist es, wonach ich suche, um einen vergrabenen Speisewagen zu finden", sagt er. Während die Gäste die direkten Nachfahren der Speisewagen sind und die Imbisswagen noch heute durch die Städte fahren, sprechen ihre Entwürfe eher Guy Fieri als das vergoldete Zeitalter an.