North Carolinas verlassene Goldminen haben kein Gold, aber Fledermäuse

Eine tödliche Krankheit könnte diese blühenden Kolonien von geflügelten Lebewesen zerstören.

1799 fand ein Junge namens Conrad Reed auf der Farm seiner Familie in Cabarrus County, North Carolina, ein 17-Pfund-Goldstück. Reeds Entdeckung löste den ersten Goldrausch in den USA aus und inspirierte Dutzende von Minen, die tief in die Erde tunnelten. Sie waren eine Weile produktiv, aber nachdem bekannt wurde, dass jemand in Kalifornien Gold gewonnen hatte, verließen viele Goldsucher die Minen und fuhren nach Westen. Jetzt, mehr als zwei Jahrhunderte nach Reeds Entdeckung, haben diese Minen ein zweites Leben als Lebensraum für feuchte Fledermäuse begonnen.

Für die meisten Fledermäuse ist das Leben in einer Goldmine - dunkel, kalt und feucht - so ziemlich ein Paradies. Aber die Fledermäuse in den Goldminen von North Carolina sind in Gefahr. Forscher haben Beweise für den Pilz entdeckt, der das Weißnasen-Syndrom verursacht, das Fledermäuse in 12 Minen in der Piedmont-Region in North Carolina in den Wahnsinn treiben und zum Tod führen kann. Die meisten Fledermäuse sind noch nicht infiziert, aber es könnte sehr bald sein. "Sie sehen den Pilz in der Regel zuerst und dann, einige Jahre später, infizierte Fledermäuse", sagt Katherine Caldwell Etchison, eine Fledermausbiologin bei der North Carolina Wildlife Commission. "Also warten wir und halten den Atem an."

Etchison sagt, es ist nicht abzusehen, wann die Fledermäuse die Minen besiedelten. Möglicherweise gab es sie schon, seit die Minen im 19. Jahrhundert zum ersten Mal stillgelegt wurden. Wie sich herausstellt, sind Goldminen außergewöhnliche Ersatzminen für die Höhlen, die Fledermäuse als Überwinterungs- und Winterschlafplätze verwenden. In North Carolina sind natürliche Höhlen ziemlich klein. „Die meiste Zeit ist es ein bisschen mehr als ein Felsvorsprung. Man muss in der Armee kriechen und die Beine hinter sich ziehen “, sagt Etchison. Mit den Goldminen fanden die Fledermäuse des Bundesstaates Tar Heel einen neuen und palastartigen Unterschlupf.

Nachdem Conrad Reed vor mehr als zweihundert Jahren Gold geschlagen hatte, benutzte seine Familie das große Nugget als Türstopper - bis sein Vater John Reed das Nugget einem schlauen Juwelier übergab, der es laut einem Blogbeitrag der Universität für 3,50 US-Dollar kaufte der North Carolina Bibliothek. Reed erkannte bald seinen Fehler und eröffnete die erste kommerzielle Goldmine in den Vereinigten Staaten. Innerhalb eines Jahres würde eine versklavte Person namens Peter einen 28-Pfund-Nugget finden.

Etchison, die in der Grafschaft geboren wurde, in der Reed Gold schlug, war am Boden, als sie diese Geschichte entdeckte. "Dieser Typ hat für diesen riesigen Goldklumpen 5 Dollar oder etwas Lächerliches bezahlt!", Sagt sie. "Was für ein Weg, abgezockt zu werden."

Als Fledermausbiologin trifft Etchison selten auf etwas Historisches in ihrer Arbeit und wusste nie, dass der Carolina Gold Rush der erste war, der die Nation traf. Das amerikanische Erbe dieser Fledermaushabitate erregte sie also. "Dieses erste riesige Goldnugget zog Menschen aus der ganzen Welt nach North Carolina", sagt sie. Erfahrene Kupferminenarbeiter aus Cornwall, England, suchten ihr Glück im Süden. In Spitzenzeiten beschäftigte der Goldbergbau laut UNC-Blogpost mehr Nordkaroliner als jeder andere Beruf außer der Landwirtschaft. Der Staat wurde der größte Gold produzierende Staat in den USA, bis 1848 Kalifornien in die Auseinandersetzung eintrat. "Es dauerte nur nicht lange", sagt Etchison. "Und jetzt benutzen Fledermäuse sie."

Im Jahr 2014 begannen Biologen der North Carolina Wildlife Resources Commission mit einer Untersuchung der in den Minen lebenden Fledermauspopulationen (Etchison schloss sich dem Projekt später an). Das White-Nose-Syndrom trat 2011 in North Carolina auf, und die Forscher wollten wissen, wie weit es sich ausgebreitet hatte. Das Projekt wurde jedes Jahr ein wenig erweitert, da die Biologen neue Minen und darin neue Fledermäuse identifizieren. Sie haben bisher 12 Minen im Piemont vermessen und hoffen, die Vermessung der 30 Minen im ganzen Bundesstaat in den nächsten Jahren abzuschließen, sagt Etchison. In jeder der Minen in North Carolina gibt es weniger Fledermäuse als jemals zuvor in den Höhlen, aber die Anzahl ist stabil im Vergleich zu den Hibernacula auf Berggipfeln, bei denen die Population seit dem ersten Auftreten des Weißnasen-Syndroms um 90 bis 99 Prozent zurückgegangen ist.

Die Biologen führen ihre Umfragen von Dezember bis Anfang März durch. Der Winter ist die günstigste Jahreszeit, um Fledermäuse zu untersuchen, da die Tiere überwintern: Es ist viel einfacher, Dutzende von unbeweglichen, verkehrten Fledermäusen in einer Mine zu zählen, als zu versuchen, die Tiere zu fangen, wenn sie im Sommer unterwegs sind. auf Obst fressen.

Theoretisch sind Goldminen von einer durchschnittlich großen Person zu überqueren. Aber die Mehrheit der Minen der Carolina sind nur senkrechte Schächte in der Erde, weniger als 50 Fuß tief und ohne jegliches unterstützendes Gerüst, was eine normale Fledermausvermessung zu einem ziemlich gefährlichen Unterfangen macht. Im Gegensatz zu Höhlen werden Minenschächte mit ihren stabilen Felswänden in eine wackelige Mischung aus Dreck und Stein gebohrt. "Wir müssen unsere Vorsicht und unser bestes Urteilsvermögen einsetzen, um diese zu vernachlässigen", sagt Etchison. Biologen binden sich oft an einen Baum in der Nähe und lassen sich in die Grube abseilen. Etchison spürt manchmal, wie Sediment um sie herum regnet - eine beängstigende Erinnerung daran, dass die Mine bei jeder Bewegung nachgeben könnte.

Die einzige Ausnahme ist die Schilfgoldmine, die sich wie ein Herr unter den Bauern hervorhebt. In der kommerziellen Mine von John Reed wurden über 30 kg große Nuggets gefunden, bevor sie 1912 geschlossen wurde. Heute ist die Mine eine historische Stätte, die Führungen und einen Picknickplatz bietet. Wie man sich vorstellen kann, ist das Vermessen von Reeds Fledermäusen ein ähnlich pfirsichfarbenes Erlebnis. "Sie halten Sie auf dem sichersten Teil der Tunnel, und alles ist wirklich verstärkt", sagt Etchison. "Und die Hausmeister werden Ihnen nur sagen, dass Sie diese Wand nicht berühren sollen, bevor Sie überhaupt bemerken, dass etwas lose ist."

In einer Mine zählen Etchison und die Biologen die Fledermäuse und halten fest, welche Arten vorhanden sind. Dann kommt die Herausforderung. Um zu überprüfen, ob die Nase weiß ist, muss Etchison das Gesicht und die Unterarme jedes einzelnen Winterschlafschlägers abwischen, bevor die Tiere aufwachen. (Es ist wie die seltsam spezifische Handlung eines süchtig machenden iPhone-Spiels.) In Höhlen hängen Fledermäuse hoch über ihrem Kopf; in tief liegenden minen sind die fledermäuse praktisch auf augenhöhe.

Es gibt viele Wege, zu viele, um Fledermäuse im Winterschlaf aufzuwecken. Ihr Winterschlaf wird durch die Temperatur ausgelöst, sodass die Körperwärme einer Person sie wecken kann. Dann ist da noch das Abwischen. „Wenn Sie sie abtupfen, schwingen sie wie ein Pendel hin und her und neigen dann dazu, herunterzufallen. Immerhin halten sie sich nur an einem Zeh fest. “Um zu verhindern, dass Fledermäuse in ungewisse Tiefen fallen, hält Etchison ihre Q-Tip-Spitze in einer Hand und ihre andere Handfläche unter jeder Fledermaus. Das Licht ihrer Taschenlampe kann auch die Tiere erregen, so dass sie ihre Taschenlampe so schnell wie möglich von den Fledermäusen wegleuchtet.

Das vor 13 Jahren erstmals in New York entdeckte Weißnasen-Syndrom hat Millionen Fledermäuse getötet. (Betrifft den Menschen nicht.) Der Täter ist ein europäischer Pilz, der an kalten, feuchten Orten gedeiht. Während die Tiere in ihren langen Schlaf fallen, beginnt der Pilz auf den Körpern der Fledermäuse zu wachsen. Dieses Wachstum reizt ihre Haut und so wachen die Fledermäuse oft auf, um ihren Körper abzukratzen und die kostbaren Fettreserven, die sie für den Winterschlaf angespart haben, zu verschwenden, sagt Etchison. Fledermäuse, die den Pilz bekämpfen, sterben oft an Hunger, bevor der Frühling hereinbricht. Aber für Fledermäuse, die nicht aufwachen können, kann der Pilz Wurzeln im Körper schlagen und ein ausgewachsenes Weißnasen-Syndrom hervorrufen, das dazu führt, dass Fledermäuse sich unregelmäßig verhalten und doppelt so schnell Energie verbrauchen wie normal.

"Sie halten sich nur an einem Zeh fest."

Das White-Nose-Syndrom kann sich von Fledermaus zu Fledermaus und von Mensch zu Fledermaus ausbreiten. Die Forscher müssen daher außerordentliche Vorsichtsmaßnahmen treffen, wenn sie sich zwischen Minen bewegen, sagt Etchison. Die Biologen tragen Schutzkappen, Handschuhe und Tyvek-Anzüge - Einweg-Plastikoveralls mit Kapuze - mit Klebeband, um eventuelle Lücken am Handgelenk zu schließen. Nach der Durchsicht einer Höhle ziehen sich die Forscher bei kaltem Wetter in North Carolina aus und bündeln ihre Anzüge, um sie in heißem Wasser zu dekontaminieren.

Die am stärksten betroffenen Fledermäuse im Piemont sind die dreifarbigen Fledermäuse, die zu den kleinsten Fledermäusen in Nordamerika zählen. Tricoloreds sind nach ihren Haaren benannt, die schwarz beginnen, gelb werden und an der Spitze braun enden. Etchisons Team trifft jedoch häufig auf andere Arten, wie die nicht vollständig benannten „großen braunen Fledermäuse“ und „kleinen braunen Fledermäuse“. Diese vage beschreibenden Namen machen den anderen Teil von Etchisons Arbeit aus: Hausbesuche bei Menschen, bei denen eine Fledermaus in der Küche oder in der Küche gefangen ist Keller - schwer zu beurteilen. "Sie beschreiben es oft als eine kleine braune Fledermaus", sagt sie. "Aber es ist fast immer eine große braune Fledermaus."

Etchison ist zuversichtlich, dass das Weißnasen-Syndrom in den Minen des Piemont keine Wurzeln schlagen wird. Sie befinden sich in einer wärmeren Gegend von North Carolina, was die Ausbreitung des kälteliebenden Pilzes verhindern könnte. Aber bis Etchison im kommenden Winter eine weitere Umfrage durchführen kann, hat sie vor. Sie hat bereits mehrere Minen identifiziert, die sie in den kommenden Monaten abseilen will. Es gibt keine umfassende Liste, und die meisten Minen befinden sich auf privatem Grund und überlassen Etchison endlos Google, stöbern in alten Zeitungsartikeln und gehen mündlich. Sie ruft oft Leute an und fragt, ob sie Fledermäuse in ihren Minen inspizieren kann. "Es ist einfach das Beste, wenn ein Typ sagt:" Oh, es gibt diese Mine auf der anderen Seite der Straße. Biegen Sie einfach links ab ", sagt sie.

Etchison hat eine Bitte, die sie nicht genug betonen kann. Wenn Sie oder jemand, den Sie kennen, eine verlassene Mine in North Carolina hat, lassen Sie sie bitte einen Blick auf Ihre Fledermäuse werfen.