Die Überlebensgeschichte einer Familie unter den Roten Khmer, nicht mehr begraben

Fotos zeugen von der Reise des Rama von Battambang nach Shreveport.

Obwohl die 10-jährige Vira Rama die Geheimnisse seiner Familie nicht verstand, wusste er, dass sie versteckt bleiben mussten. Auf den ersten Blick wirkten sie harmlos genug: Ein Haufen Familienfotos von Strandausflügen und Siem Reap, ein Foto von Rama in einer Pfadfinderuniform, alles eingewickelt in eine Tasche aus geschnittener Plane.

Als die Roten Khmer im April 1975 die Kontrolle über das Land erlangten, hatte Ramas Mutter Kim Pean Ky darauf bestanden, dieses Bündel Fotos mitzunehmen, als ihre Familie gewaltsam aus ihrem Zuhause in der nordwestlichen Stadt Battambang umgesiedelt wurde. Sie hielt sie versteckt, als Soldaten sie auf staubigen Straßen ins Land marschierten, auf denen Menschen in dreirädrigen Tuk-Tuks, auf Ochsenkarren und sogar zu Fuß flüchteten. Sobald die Familie in ein Dorf namens O 'Srarlao umgesiedelt war, das sich in Zone 4 befand, sah Rama zu, wie seine Mutter unter ihrer kleinen Holzhütte ein Loch grub, das gerade groß genug für den Sack voller Fotos war. Er stellte keine Fragen, als sie die Spuren ihres bürgerlichen Lebens unter einem Stapel Bananenblättern verbarg. Obwohl die Familie während der Herrschaft der Roten Khmer von 1975 bis 1979 in mehrere andere Gebiete reiste, vergaß Ramas Mutter die Fotos nie. Jedes Mal, wenn sie sich bewegten, grub sie die Tasche leise und pflichtbewusst aus und begrub sie dann immer wieder. Wenn die schweren, unberechenbaren, paranoiden Roten Khmer es gefunden hätten, wäre ihr Leben verwirkt.

Jetzt, 44 Jahre später, hat die Mutter des Archivs Rama ihr Leben riskiert, um es zu bewahren. Sie wurde in einem Buch veröffentlicht, das treffend benannt ist. Das Buch ist eine Zusammenarbeit zwischen der Familie und dem britischen Fotografen Charles Fox, der seit 2005 in Kambodscha arbeitet und Found Cambodia betreibt, ein Archiv mit Fotos des Lebens vor, während und nach der Regierungszeit der Roten Khmer in den späten 1970er Jahren. Von allen Fotos, die Fox in Found Cambodia gesehen hat, ist das Archiv des Rama mit Abstand das vollständigste. "Ihre Geschichte ist eine von Tausenden von Geschichten", sagt er. „Aber ihre Sammlung ist einzigartig. Vira hat versucht, so viel von seiner Familiengeschichte wie möglich aufzuzeichnen. “

"Ich habe das Glück, diese Fotos zu haben", sagt Rama, der lange nach dem Umzug der Familie in die USA (beide leben jetzt in Südkalifornien) an Kys Archiv festhielt. „Es gibt mir etwas, zu dem ich zurückkehren kann. Viele Menschen, die die Roten Khmer überleben, haben überhaupt nichts. “

Rama wurde 1965 in Battambang geboren. Als zweitältestes von sieben Geschwistern führte er ein bezaubertes frühes Leben, das von seinem Vater sorgfältig dokumentiert wurde. „Ich wurde gerne fotografiert. Ich war immer der Dumme “, sagt er und fügt hinzu, dass viele seiner Fotobomben aus der Kindheit nicht den Schnitt dafür gemacht haben. In Battambang lagen die Fotos vor ihrer Zwangsumsiedlung in Alben hinter Plastik und hingen in Rahmen an den Wänden. Der Planensack bot weniger Schutz und viele der Fotos waren beschädigt. Ramas Mutter änderte auch einige der Fotos, die unmöglich gewesen wären, ihren Ausweg zu erklären, wenn sie gefunden worden wären. Zum Beispiel schnitt sie König Norodom Sihanouk - der eine komplizierte und angespannte Beziehung zu den Roten Khmer hatte - aus einem Foto ihres Mannes.

In den Lagern mussten die Fotos beigesetzt werden, weil Khmer-Rouge-Soldaten willkürlich die Hütten der Menschen durchsuchten, um Beweise für das Stadtleben zu beseitigen. Andere Familien haben auch Schätze versteckt, die sie töten könnten, wie Schmuck oder Medikamente, was darauf hinweist, dass Sie reich genug sind, um einen Arzt aufzusuchen. O 'Srarlaos Zone 4 wurde zu einem der brutalsten Gebiete, das von den Roten Khmer kontrolliert wurde. In den Dörfern gab es nicht nur Hinrichtungen, sondern auch Hunger und Krankheiten, die durch Zwangsarbeit verschlimmert wurden.

In O 'Srarlao splitterte die Familie langsam, als Kinder zur Zwangsarbeit in verschiedene Lager geschickt wurden. Einige pflanzten Reis an, andere bauten Bewässerungssysteme. Trotz der Bemühungen der Familie, ihre Geschichte zu verbergen, trat Ramas Vater als Zielscheibe für die Roten Khmer hervor, die Intellektuelle aktiv verfolgten und ermordeten. Als ehemaliger Mathematik- und Französischlehrer, der als Bankier für die Banque Khmere Pour Le Commerce arbeitete, war er Mitglied der Klasse, die das neue Regime als existenzielle Bedrohung ansah. 1977 wurde er hingerichtet.

Kurz darauf wussten die Ramas, dass sie das Land verlassen mussten. Die Familienmitglieder, die in Zone 4 blieben, teilten sich in drei Gruppen auf, Ky grub die Fotos aus und floh mit einigen ihrer sieben Kinder in die weniger gewalttätige Zone 3, um die Fotos in jedem Dorf, in dem sie blieben, wieder zu begraben. „Meine Mutter schätzte diese Fotos, obwohl Es war ein riskanter Beweis “, sagt Rama. "Wenn sie uns durchsuchten, würden sie uns töten."

Als die vietnamesischen Streitkräfte 1979 das Land befreiten, kamen die Ramas in Battambang wieder zusammen. Die Soldaten der Roten Khmer lauerten jedoch immer noch und flohen erneut durch Dschungel und Minenfelder an die thailändische Grenze. Sie kamen 1980 an und ließen sich im Flüchtlingslager Khao-I-Dang nieder. Nach 18 Monaten dort fanden sie einen Sponsor in den Vereinigten Staaten. Nach ein paar Monaten auf den Philippinen, um Englisch zu lernen, zogen die Ramas 1981 nach Shreveport, Louisiana. Rama war gerade 16 Jahre alt geworden und enthielt Fotos dieser ungeklärten, aber friedlichen Zeiten, sowohl im Flüchtlingslager als auch in den ersten Jahren der Familie Amerika.

"Wenn sie uns durchsuchten, würden sie uns töten."

In Louisiana arbeitete Ky in verschiedenen Berufen - als Näherin, in einer Gewürzfabrik, in Restaurants. Ihre sieben Kinder gingen zur Schule. Rama besuchte die Warren Easton High School, die er zum ersten Mal seit sechs Jahren besuchte, und schloss sie 1985 ab. Mit Hilfe seines Lehrers für Mathematik und Naturwissenschaften, Mr. Blanchard, wurde Rama Bauingenieur.

Etwa ein Jahr nach der Ankunft von Ramas Familie schenkte ihm sein Sponsor eine billige Kamera. Es war das erste Mal, dass Rama seit der Machtübernahme durch die Roten Khmer eine gehalten hatte. Später im Leben rüstete er auf eine Reihe ausgefallener Digitalkameras um, darunter eine Nikon-DSLR, mit der er Fotos seiner Kinder bei Fußball- und Basketballspielen machte. Das Fotografieren war zu einem alltäglichen Luxus geworden, und Rama irrt auf der Seite der Überdokumentation.

Ramas Liebe zur Fotografie machte ihn zum Fotokeeper der Familie. Er bewahrte alle Fotos seiner Familie in einem Safe auf und scannte viele, um sie auf Flickr hochzuladen - Einblicke in das Leben vor und nach den Roten Khmer. Er verwahrte auch Artefakte der Einwanderung seiner Familie, wie zum Beispiel die Pan-Am-Tickets, mit denen sie nach Amerika geflogen waren. 2015 stieß er auf Found Cambodia, Fox 'Projekt. "Ich habe Charles eine E-Mail mit einem Link zu meinem Flickr geschickt, in der er sagte, er sei mehr als willkommen, Fotos aufzunehmen, um sie seiner Sammlung hinzuzufügen", sagt Rama. "Am nächsten Tag schickte er mir eine E-Mail."

Fox hatte Dutzende von Fragen. Wer waren die Leute auf den Fotos? Wohin wurden sie gebracht? Wem gehörten die Fotos? Fox erkannte, dass Rama ein unglaubliches Dokument einer Zeit besaß, die größtenteils der Geschichte verloren ging. "Die Fotos anderer Familien sind so fragmentiert, dass sie ihre eigene Bedeutung haben", sagt Fox. "Aber was die Ramas retten konnten und wie sie überleben konnten, ist bemerkenswert."

Die Schrecken der Roten Khmer sind kaum vorstellbar, zum Teil, weil es fast keine erhaltenen Fotos gibt, wie das Leben unter dem Militärregime war, weil das Regime das moderne Leben scheut. Die bekanntesten Bilder dieser Zeit sind nach Angaben von Nhem Ein, einem jungen Fotografen, der im Tuol Sleng Gefängnis arbeitet, 7.000 Porträts. Es ist eine düstere Sammlung, da jedes Porträt von einer Person handelt, die hingerichtet werden soll.

Als Fox das gesamte Archiv von Rama sah, war er beeindruckt von seinem erzählerischen Zusammenhalt - der Geschichte einer Familie. Er schlug vor, die Fotos in einem einfachen Heft zusammenzustellen, und alle Mitglieder der Rama-Familie waren Wild. "Er hat mich bei jedem Schritt beraten, von der Farbe bis zum Titel", sagt Rama. Die Gestaltung des Buches ist gewollt: Die Innendeckel sind mit Blumendekorationen verziert, die Nationalblume Kambodschas und Seiten, die das Leben vor und nach den Roten Khmer trennen, sind leer und rot.

Als Fox Rama den ersten Entwurf des Buches schickte, wurden die Fotos ohne identifizierende Details arrangiert. Fox fragte, ob Ramas Familie kurze Bildunterschriften aufschreiben könne, in denen sie feststellte, wer auf jedem Foto war und zu welchem ​​Anlass, wenn überhaupt, es aufgenommen wurde. Rama gab das Manuskript an seine Verwandten weiter, die jeweils ein paar Zeilen mit blauem Stift unter die Fotos schrieben, die für sie am aussagekräftigsten waren. Diese handschriftlichen Beschriftungen erscheinen im letzten Buch - manchmal unleserlich und zutiefst menschlich. "So nah ist die Familie", sagt Fox. "Und das ist eines der Dinge, die das Buch möglich gemacht haben."

Jetzt campen jedes Jahr die Familie - Ky, Vira Rama, seine sechs Geschwister und ihre Familien. Manchmal sind es Mammutseen, manchmal Yosemite. Rama sagt, seine Verwandten beschweren sich oft im Scherz. "Sie sagen: 'Wir sind dieser Not entkommen, warum werden wir eine Woche in einem Zelt verbringen?' Aber vielleicht ist das ein Teil der Heilung. “Auf diesen Reisen kocht die Familie das, was Rama ihr einheimisches Essen nennt: Cajun und kreolische Küche - Gumbo, Jambalaya, rote Bohnen und Reis. Es überrascht nicht, dass Rama von allem Fotos macht. Jetzt, wo er älter ist, tauscht er seine schicke DSLR gegen einen leichteren, antiken Fujifilm.

In Ramas Augen ist es ein historisches Dokument mit sehr modernen Echos. Im vergangenen Jahr konnte er die Parallelen zwischen der schrecklichen Flucht seiner eigenen Familie und der aktuellen Situation an der Grenze zwischen den USA und Mexiko nicht übersehen. Er sagt, Bilder von Wohnwagen, die versuchen, nach Amerika zu gelangen, lassen die Angst und Gewalt, die er als Kind erlebt hat, aufblitzen. "Diese Menschen wollen nur ein besseres Leben für sich und ihre Kinder", sagt er. "Hier in Amerika sollen wir das großzügigste Land sein, aber wir behandeln Flüchtlinge wie Kriminelle."

Kambodscha hat auch Probleme, insbesondere mit seiner Geschichte. "Viele Millennials in Kambodscha wissen nicht, was unter den Roten Khmer passiert ist", sagt Rama. "Sie denken, es sind gefälschte Nachrichten." Er hofft, weiterhin neue Gespräche in den Vereinigten Staaten und in Kambodscha über dieses gewalttätige Kapitel der Geschichte zu eröffnen. Er versteht, dass die Reise seiner Familie nicht einzigartig ist, aber ihre Aufzeichnungen es sind, und er hofft, dass andere kambodschanische Familien weiterhin ihre Geschichte lernen und Traumazyklen durchbrechen werden, von denen Generationen betroffen sind.

Rama arbeitet seit 29 Jahren für die Stadt Los Angeles und sagt, dass er fünf Jahre vor seiner Pensionierung ist. In letzter Zeit bemerkte er, dass immer mehr Leute ihm sagten, er solle dorthin zurückkehren, wo er herkomme. "Ich frage sie, welchen Weg soll ich einschlagen?", Sagt Rama. "Die Straße, die ich gerade gebaut habe, oder die andere Straße, die ich gebaut habe?"