Frische Produkte, die Ihnen von Robotern gebracht wurden

Ein in Familienbesitz befindlicher Markt in Kalifornien verkauft jetzt von Robotern gezüchtete Blattgemüse.

In San Carlos, Kalifornien, surrt unter LED-Beleuchtung in einer kontrollierten, 8.000 Quadratmeter großen Umgebung ein Team autonomer Roboter Tag und Nacht zwischen Reihen von grünen Blättern. Es gibt keinen Schmutz, es gibt keine Pestizide, und auf dieser Indoor-Farm arbeiten die einzigen Menschen hinter Bildschirmen. Dies ist eine der ersten autonom betriebenen kommerziellen Farmen der Welt, und ihre Produkte fliegen jetzt aus den Regalen.

Als Kind verbrachte der Robotiker Brandon Alexander die Sommer in Oklahoma, um seinem Großvater auf einer 6 000 Hektar großen Farm beim Anbau von Kartoffeln, Erdnüssen und Baumwolle zu helfen. Aber als CEO von Iron Ox, dem Start-up-Unternehmen hinter der automatisierten Farm, ist die traditionelle Landwirtschaft jetzt seine größte Konkurrenz - und Opa versteht. "Er weiß, dass das fast unvermeidlich ist, damit die Landwirtschaft überleben kann", sagt Alexander.

Auf dem Bianchini's Market, einem Lebensmittelgeschäft in Familienbesitz in der San Francisco Bay Area, treten die beiden Welten zum ersten Mal gegeneinander an. Gegenwärtig behaupten sich die Roboter: Zwischen Einzelhändlern und mehreren lokalen Restaurants, darunter San Franciscos Trace, konnte Iron Ox den Umsatz im letzten Quartal mehr als verdoppeln.

Der Betrieb in San Carlos ist noch nicht vollständig automatisiert. Das menschliche Personal pflanzt immer noch das erste Saatgut und handhabt die Nachernteverpackung. Der Rest bleibt den Robotern überlassen.

Angus, ein halbtonnenschwerer Aluminiumträger, durchstreift rund um die Uhr das „Feld“ von Tabletts oder Paletten mit einer Überkopfkamera. Auf traditionellen Farmen benötigen Pflanzen Platz für ihre Wurzeln, um Nährstoffe aufzunehmen. Auf Hydrokulturfarmen können Samen jedoch nur wenige Zentimeter voneinander entfernt in ihre Schalen gepflanzt werden. Wenn sie wachsen und sich gegenseitig überfüllen, erfordert dies jedoch mehr Aufmerksamkeit, beispielsweise von einem schlaflosen Roboter. Angus befördert die 800-Pfund-Paletten, die neu angeordnet werden müssen, zu einem separaten Industrieroboterarm, der die wachsenden Hülsen sanft in neue kompakte Reihen ummischt. Angus ist auch für das IPM (integrierte Schädlingsbekämpfung) und das Scannen auf Blattläuse, Mehltau und Bräunung verantwortlich. Die Stereokamera des Roboterarms („zwei Kameras, die Ihre Augen nachahmen“, erklärt Alexander beiläufig) erstellt ein 3-D-Modell von gefährdeten Produkten, das einen Maschinenalgorithmus durchläuft, um das Problem zu diagnostizieren und entsprechend zu isolieren oder zu beschneiden. „The Brain“, eine cloudbasierte KI-Software, koordiniert alle diese autonomen Funktionen und überwacht dabei den Licht-, Stickstoff- und Wasserstand. "Es ist eine Nachbarschaftsfarm", sagt Alexander.

Er irrt sich nicht. Produkte aus Iron Ox erreichen Bianchini's in weniger als 1,5 km Entfernung von der Innenstadt von San Francisco. In der Tat können Abendeinkäufer bei Bianchini Produkte kaufen, die am Morgen von Robotern gepflückt wurden, und das zu Preisen, die mit Bauernhöfen im Freien konkurrieren: Ein Bündel Basilikum kostet 2,99 US-Dollar; vier Köpfe Baby Salat für 4,99 $; und ein Haufen roter Sauerampfer für 2,99 $.

Typischerweise haben die Kosten für die menschliche Arbeit, die für Hydroponik-Innenfarmen erforderlich sind, ihre Produkte unzugänglich teuer gemacht. Jake Counne von Backyard Fresh Farms, einer ebenfalls autonom geführten Farm in Chicago, sagte, dass der Einsatz von Robotern seine Arbeitskosten um 80 Prozent reduzierte. Aus diesem Grund könnte der Bau einer Farm rund um Robotik und KI den Code knacken, der Indoor-Farmen ermöglicht. Und während Alexanders Blattgemüse lokal bleibt, können die Konsequenzen des Erfolgs von Iron Ox nicht sein.

Der Einsatz von Robotern, um Hydrokulturfarmen in Innenräumen praktisch zu machen, könnte eine Vielzahl von landwirtschaftlichen Problemen lindern. Im Jahr 2016 nannte das World Water Forum die Landwirtschaft als Hauptursache für die globale Wasserknappheit. Aber Farmen wie Iron Ox verbrauchen 90 Prozent weniger Wasser als Freilandfarmen. In einem Bericht aus dem Jahr 2019 über die Herausforderungen bei der Ernährung von 10 Milliarden Menschen bis 2050 nennt das World Resources Institute Besorgnis darüber, „wie groß der Unterschied zwischen der globalen landwirtschaftlichen Nutzfläche im Jahr 2010 und der Fläche im Jahr 2050 ist… wenn die Ernteerträge in der Vergangenheit weiter wachsen“. Laut Alexander liefert Iron Ox im Laufe eines Jahres 30-mal mehr Produkte pro Morgen als herkömmliche Farmen und ohne Ackerland. In einem Bericht des Nationalen Zentrums für Biotechnologie für chemische Pestizide aus dem Jahr 2016 wurde eine "drastische Reduzierung des Einsatzes von Agrochemikalien" gefordert, und landwirtschaftliche Betriebe in Innenräumen verringern den Bedarf an Herbiziden und Pestiziden.

Im Moment sind die Ziele von Iron Ox deutlicher. „Wie können wir Ihren Salat zum Platzen bringen? Das versuchen wir zu priorisieren “, sagt Alexander. Nach dem Erfolg des Standorts San Carlos plant er, Roboterfarmen in der Nähe anderer US-amerikanischer Städte zu errichten, kündigt jedoch noch nichts an. Iron Ox stellt jedoch Menschen für Pflanzenwissenschaften und wachsende Teams ein.