Warum besitzt die US-Armee so viele Fossilien?

Es stellte sich heraus, dass massive Hochwasserschutzprojekte eine großartige Möglichkeit sind, Dinosaurier zu finden.

1993 schien das Meer nach Coralville, Iowa, zurückzukehren. Über 28 Regentage flossen 17.000 Kubikfuß Wasser über die Überlaufrinne des Staudamms, löschten Straßen und löschten effektiv die jährliche Ernte von Mais und Sojabohnen aus. Der Coralville Dam wurde in den 1950er Jahren vom US Army Corps of Engineers als Hochwasserschutz für das südlich gelegene Iowa River Valley erbaut. Er wurde nach der Stadt benannt, die ihren seltsamen maritimen Namen von den alten versteinerten Riffen erhalten hatte, die den Fluss durchzogen Kalkstein. Nachdem der Regen aufgehört hatte, kehrte das Korps an den Ort zurück und stellte fest, dass die Überschwemmungen rund zwei Meter Kalkstein vom Rand der Überlaufrinne abgefressen waren und die Schlucht in eine Folge von 375 Millionen Jahre alten Fossilienbänken gespalten hatten, in denen es nur so wimmelte Kreaturen, die sich einst im Meer niedergelassen hatten, das zu Iowa wurde. Alle diese Kreaturen gehören legal dem US-Militär an.

Eher ungewollt besitzt das US Army Corps of Engineers eine riesige Sammlung von Fossilien, die jeden Paläontologen vor Neid erblassen lassen würden. "Das US Army Corps verfügt über Sammlungen, die paläontologische Aufzeichnungen umfassen", sagt Nancy Brighton, eine Aufsichtsarchäologin des Corps. "Grundsätzlich alles, was mit Tieren und der Natur zu tun hatte, bevor Menschen auf den Plan traten." Das Corps machte sich nie daran, dieses prähistorische Buch zu sammeln. Die Fossilien - von Trilobiten über Dinosaurier bis hin zu allem dazwischen - waren vielmehr eine Art Nebenprodukt des eigentlichen logistischen Zwecks des Korps: der Hochwasserschutz (neben anderen großen Tiefbauprojekten).

Die Agentur wurde nach Angaben des Corps während des Unabhängigkeitskrieges gegründet. General George Washington hatte gerade einem seiner Obersten befohlen, Befestigungen in Bunker Hill zu bauen, als der Kontinentalkongress erkannte, dass die Aufgabe unmöglich war, da er keine in militärischen Befestigungen ausgebildeten Ingenieure beschäftigte. Deshalb stellten sie mehrere ehemalige französische Offiziere mit entsprechender Erfahrung ein, um in der Kontinentalarmee zu dienen. Im Jahr 1802 wurde das Corps of Engineers zu einem ständigen Zweig der US-Armee und hat seitdem viele nicht so auffällige öffentliche Ingenieur- und Bauleitungsprojekte abgewickelt. In ihrem Portfolio sind viele Dämme.

Das versehentliche Sammeln von Fossilien des Korps begann während der Großen Depression, nachdem Präsident Franklin Delano Roosevelt das Hochwasserschutzgesetz von 1936 verabschiedet hatte. Dieses monumentale Tiefbauprojekt führte zum Bau zahlloser Dämme, Dämme und Deiche. Aufgrund des Umfangs der Arbeiten musste das Korps das ausgewiesene Land untersuchen, um sicherzustellen, dass keine archäologischen oder paläontologischen Ressourcen zerstört oder gestört wurden. Das Corps verwaltet etwa 8 Millionen Morgen Land, das eine Menge Artefakte und Fossilien enthält.

„Ich würde sagen, dass der Großteil unserer archäologischen [und paläontologischen] Sammlungen aus dem Bau von Wasserkraft- und Hochwasserschutzprojekten in den 50er, 60er und 70er Jahren stammt“, sagt Jen Reardon, eine Archäologin des Corps. In den 70er Jahren schoss das Corps beispielsweise durch Erde und Fels, um einen Notüberlauf für den Caesar Creek Lake-Staudamm in Ohio zu bauen. Die Arbeit zersplitterte Schichten von Schiefer und Kalkstein, um einen alten Meeresboden freizulegen, der ungefähr 438 Millionen Jahre alt war und mit Brachiopoden, Bryozoen und Krinoiden übersät war.

Während viele dieser Fossilien, wie in Coralville, in situ belassen werden, hat sich das Corps Mühe gegeben, bestimmte Superstar-Exemplare auszugraben. 1988 sah Amateur-Fossilienjägerin Kathy Wankel im Fort Peck-Stausee in Montana etwas aus einem Hang der Hell Creek-Formation ragen, einer spektakulär reichen Fossilienfundstelle. Wankel erinnerte sich an die zufällige Art und Weise, wie das Licht auf das Gesims aus Stein fiel und ein Netzmuster beleuchtete Knochenmark, sagte sie. Es war das Land des Korps, und in den folgenden Jahren wischte die Armee den Dreck weg und enthüllte ein 38 Fuß langes Skelett, das zu fast 90 Prozent intakt war. Wissenschaftlich als MOR555 und gelegentlich als „Wankel's T. Rex“ bekannt, war das Skelett eine paläontologische Goldmine - der erste Tyrannosaurus, der mit einem vollständigen, lächerlich kleinen Arm gefunden wurde.

Wankels T. Rex, auch als „Nation's T. Rex“ bekannt, war im Heimatstaat Montana im Museum of the Rockies ausgestellt, bis er 2014 in 16 Kisten in einem FedEx-Spezial-LKW zu seinem neuen Zuhause transportiert wurde im Smithsonian National Museum of Natural History - nachdem das Museum eine 50-jährige Leihgabe beim Corps arrangiert hatte. In Montana wurde Wankels T. Rex in einer Todeshaltung gezeigt, deren Knochen so angeordnet waren, dass sie den Besuchern zeigten, was tatsächlich aus dem Dreck hervorgegangen war. Aber im Smithsonian wird der Tyrannosaurus zum ersten Mal aufstehen und sich über einen fossilen Triceratop begeben.

Wie Wankels T. Rex befindet sich der größte Teil der Sammlung des Korps, die sich nicht mehr im Boden befindet, nicht in einem Militärgebäude. Die meisten Stücke befinden sich in lokalen Museen oder Universitäten. Laut Reardon wird eine Minderheit von Gegenständen ausgestellt, beispielsweise die Sammlung fossiler Dinosaurierspuren an der Universität von Colorado in Denver. Das Korps ermutigt jede Institution, die bestimmte Haltestandards erfüllt, ihre Exemplare auszustellen, aber es gibt einfach zu viele, um sie auf einmal auszustellen, fügt sie hinzu. Derzeit arbeitet das Korps daran, seine paläontologischen und archäologischen Sammlungen zu fotografieren und zu digitalisieren, damit Menschen, die nicht reisen können, sie weiterhin sehen können. Prominente Exemplare wie Wankels T. Rex und „Peck's Rex“ - ein weiteres Exemplar in Fort Peck, das Wankels Platz im Museum of the Rockies einnehmen wird - wurden jedoch nie ausgestellt. Sie sind einfach zu spektakulär und zu wissenschaftlich wichtig.

Auf die Frage, ob sie ein Lieblingsexemplar des Corps besitzt, lacht Brighton. Sie sagt, die Sammlung sei zu weitläufig, als dass eine Person alles verstehen könnte. Reardon bemerkte einen teilweisen Triceratops und einen Hadrosaurier sowie einen alten Hummer, der im Bärenpfotenschiefer in Fort Peck gefunden wurde - seine Krabbenschale war immer noch rot im Felsen. Von allen Ländern, die vom Corps kontrolliert werden, scheint "Fort Peck wirklich der Star zu sein", sagt Brighton.

Die Zeiten des Corps für den Bau von Großstaudämmen sind größtenteils vorbei, auch wegen der steigenden Kosten für die massiven erforderlichen Untersuchungen, die zweifellos historisch und wissenschaftlich bedeutsame Überreste aufdecken würden. Derzeit besteht die Hauptaufgabe der Agentur darin, Katastrophenhilfe zu leisten, militärische Befestigungen zu errichten und gelegentlich ein Erholungsgebiet für die Öffentlichkeit zu errichten, das minimal invasiv ist. Als solche stoßen sie heute auf weniger Fossilien. Jetzt muss das Korps auch mehrere Archäologen zu wichtigen Arbeiten konsultieren, sowie zu allen bundesweit anerkannten Stämmen und örtlichen Gemeinschaften in der Region.

Schließlich ist die Sammlung des Korps nicht auf das Jura beschränkt. Ein Großteil des Archivs ist archäologisch und bezieht sich auf die Geschichte der Menschheit in Amerika, sowohl prähistorisch als auch relativ neu. "Es gibt eine sehr informelle Faustregel, die 50 Jahre vor einer Generation festlegt", sagt Brighton in Bezug darauf, wie alt ein Objekt sein muss, um als archäologisch zu gelten. "Die Idee ist, dass Sie als Forscher weit genug von dem Ereignis und dem Objekt entfernt sind, um es objektiv zu betrachten." Indianerstamm, den Brighton als besonders modern einstuft. "Die Person, die [das Messer] gemacht hat, war äußerst geschickt", sagt sie. "Als könntest du jetzt rausgehen und ein Reh damit häuten."

Alle Artefakte, die sich auf staatlich anerkannte Stämme beziehen, durchlaufen einen Konsultationsprozess mit Stammesführern, aber viele bleiben zur Erhaltung in den Sammlungen des Corps. Gegenstände, die unter das Gesetz zum Schutz und zur Rückführung amerikanischer Ureinwohner fallen, einschließlich Kulturgüter, die nach 1990 auf Stammesland ausgegraben oder entdeckt wurden, werden zurückgegeben. "Das schützt Grabbeigaben, heilige Gegenstände und menschliche Überreste", sagt Reardon. "Und wir arbeiten mit den Stämmen zusammen, um herauszufinden, welche Artikel in unserer Sammlung zur Rechnung passen, um sicherzustellen, dass wir sie zurückgeben." Dinosaurier haben jedoch keine derartigen Fragen.

Obwohl es alle Spuren des antiken Lebens besitzt, die in sein Land fallen, braucht das Korps wirklich keine weiteren Fossilien. Aber an einigen Orten können die ordnungsgemäß zugelassenen Personen sie abholen. Im Caesar Creek State Park können Sie mit einer Erlaubnis und nach einem kurzen Spiel über das Sammeln von Regeln einen Blick auf die Antike werfen. Der frühe Frühling ist die wichtigste Zeit für die Fossilienjagd. Direkt nach dem Einfrieren und Auftauen im Winter werden die Felsen gesprengt und es werden mehr Fossilien freigelegt. Werkzeuge sind nicht erlaubt, aber Sie dürfen jedes Exemplar mit nach Hause nehmen, das in einen Felsen passt, der kleiner als Ihre Handfläche ist. Halten Sie also Ausschau nach kleinen Fossilien (oder bringen Sie jemanden mit großen Handflächen mit).