Wie unerschrockene Biologen das natürliche Gleichgewicht auf die Aleuten zurückbrachten

Um Vögel wie die gackernde Gans zu retten, mussten zuerst die Füchse gehen.

Steve Ebbert war mindestens eine Meile vor Little Sitkin Island in der Beringsee, als der Motor des Bootes ausfiel. Angesichts der unmöglichen Aufgabe, ein 750-Pfund-Schlauchboot mit Motoren und Ausrüstung bei 15-Knoten-Wind zu paddeln, griff er nach dem Anker und schleuderte ihn auf ein riesiges Seetangbett. Normalerweise hätte er höllisch gekämpft, um das Verstopfen von Seetang durch Propeller zu vermeiden, aber in diesem Fall betete er, dass der Anker darin stecken bleiben würde, damit er das Boot zum Ufer ziehen konnte. Zum Glück verfing sich der Anker. Er zog das Boot bis zu diesem Punkt, dann hob er verzweifelt den Anker und warf ihn wieder hinein. Und wieder. Und wieder. Endlich erreichte er den Strand. „Wenn in den Aleuten Ihr Außenborder anhält und Sie vor der Küste sind und der Wind weht, könnte Ihr nächster Stopp Australien oder die arktische Eiskappe sein“, erinnert sich Ebbert daran, wie glücklich er war, Land zu erreichen. "Es ist kein gutes Gefühl, wenn man an der Schnur zieht und der Motor nicht anspringt."

Dies war eine der frühen Beinahe-Katastrophen von Ebbert, nachdem er im Frühjahr 1995 als junger Biologe mit scharfen Schüssen zum Alaska Maritime National Wildlife Refuge gekommen war, und zwar auf einer grausigen, scheinbar unmöglichen Mission: Jeden letzten Fuchs auf mehr als 40 Inseln zu töten. Er würde jahrzehntelang bestrebt sein, dieses jenseitige Archipel, das von mehr als 200 Jahren menschlicher Einmischung geprägt war, wieder in ein natürliches Gleichgewicht zu bringen. Ebbert und ein Kader unerschrockener Biologen trotzen hoher See, stürmischen Winden und sogar ausbrechenden Vulkanen am Rande der Welt und schrieben eine der größten Erfolgsgeschichten der US-amerikanischen Naturschutzgeschichte.

Das Alaska Maritime National Wildlife Refuge ist eine zerklüftete Landschaft, die sich aus 3,4 Millionen Morgen Land auf 2.500 Vulkaninseln zusammensetzt - so weit entfernt, dass die meisten Menschen noch nie davon gehört haben - und vom Ende der Alaska-Halbinsel bis kurz vor Kamtschatka im russischen Fernen Osten reicht. Die baumlose Tundra, die schneebedeckten Gipfel, die felsigen Küsten, die schwarzen Sandstrände, die Moschustümpel, die Seetangbeete und die Korallenriffe bieten einen wahren Zufluchtsort für eine Fülle von Lebewesen, darunter 450 Fischarten, 26 Meeressäugetierarten und 40 Millionen Individuen Vögel aus 30 Arten, darunter 80 Prozent der brütenden Seevögel Nordamerikas.

Die Aleuten im Herzen der Zuflucht waren ein besonders glücklicher Ort, an dem ein Vogel eine Familie gründen konnte, bis Mitte des 18. Jahrhunderts russische Pelzfänger eintrafen. "Sie kamen, um Seeotter und Robben zu jagen, aber sie sahen eine Gelegenheit, Füchse auf die Inseln zu bringen", sagt Ebbert. „Es gab einen Vorrat an Nahrungsmitteln: Vögeln, Eiern und Küken. Infolgedessen gab es auf fast jeder Insel, auf der Sie ein Boot landen konnten, Füchse, die sich fortpflanzen würden. “

Innerhalb weniger Jahre nach der Freilassung von ein paar Füchsenpaaren auf einer bestimmten Insel konnten die Fallensteller zurückkehren, um durch die Schiffsladung Felle zu sammeln - rot, silber, weiß, das begehrte „Blau“ (tatsächlich schwärzlich). Als die Eckzähne aufblühten, verstummten Millionen von Vögeln, die an den Ufern und Klippen drängten. 1811 wurden die Vögel so selten, dass die auf Attu lebenden einheimischen Aleuten, dem Ort der ersten bekannten Fuchseinführung am entfernten westlichen Ende der Kette, keine traditionelle Kleidung mehr aus Vogelfedern und -fellen herstellen konnten. Sie wandten sich zu Fischschuppen. In der Zwischenzeit hüllten sich feine Damen in den USA und in Europa in luxuriöse Mäntel und Stolen aus inselgewachsenen Füchsen und kombinierten sie mit kunstvollen Federhüten von solch empörenden Ausmaßen, dass einige Frauen niederknien mussten, um in ihre Kutschen zu steigen.

"Das ging so weiter, bis die Börse zusammenbrach", sagt Ebbert. „Fell ist in Ungnade gefallen. Die Leute wollten nicht mehr fangen. Als der Zweite Weltkrieg kam, wurden viele der Aleuten evakuiert und die meisten Menschen kehrten nie zurück. Und dann hat der US-amerikanische Fisch- und Wildtierdienst endlich erkannt, dass man kein Tierheim haben kann, wenn man Füchse züchtet. “

Bis 1940, als die Fuchsernte offiziell endete und die Aleuten Teil des Alaska Maritime National Wildlife Refuge wurden, befürchteten einige, dass es für Vögel wie die Aleuten-Gänse bereits zu spät sei. Es wurde allgemein angenommen, dass die Zugvögel bereits ausgestorben waren, aber ein Veteran des Zweiten Weltkriegs namens Bob Jones, der 1947 der erste Manager der Zuflucht wurde, sah Hoffnung in schwachen Strängen von Gänsen, die nach Westen flogen. Er war sich sicher, dass die Gänse, die er sah, nicht die gewöhnliche Kanadasorte waren, und startete eine epische Gänsejagd, um eine übrig gebliebene Brutpopulation zu finden, die sich vermutlich irgendwo zwischen Inseln versteckte, die so abgelegen waren, dass sie nie mit Füchsen besetzt waren.

Jones steuerte auf krachenden Wellen, heftigen Winden und blendendem Nebel zu und segelte die Inseln in einem 20-Fuß-Seemeilen-Rhythmus, wobei er gelegentlich Fahrten mit größeren Schiffen durchführte, um die entferntesten Inseln zu erreichen. Er suchte 15 Jahre vergeblich, weigerte sich aber aufzugeben. Dann reiste er 1962 an Bord der US Coast Guard nach Buldir Island im äußersten Westen der Aleuten. Dort blickte er in den Himmel und sah 56 Aleuten, die Gänse gackerten und „von den hohen steilen Klippen flogen“, schrieb er an diesem Tag in seine Feldnotizen. Endlich hatte er eine überlebende Herde gefunden. Es enthielt ungefähr 300 Vögel und er fand schließlich zwei zusätzliche Populationen auf ähnlich abgelegenen Inseln. "Es stellte sich heraus, dass die Füchse alle Gänse außer auf diesen drei Inseln beseitigt hatten", sagt Ebbert. "Die Lösung für das Zurückbringen der Gans war klar - töte die Füchse."

Nach Unterzeichnung des Gesetzes zur Erhaltung gefährdeter Arten von 1966 (der Vorläufer des Gesetzes über die Erhaltung gefährdeter Arten) gehörte die Aleuten-Gans zu den ersten 80 Tieren auf der Liste der gefährdeten Arten. Jones setzte seinen Feldzug fort, um die Füchse systematisch auszurotten. Anfangs verwendete er hauptsächlich vergiftete Köder, aber als sie in den 1970er Jahren verboten wurden, suchte er nach Biologen, die auch gute Schützen und Fallensteller waren. Als er für seine Bemühungen, die Tierwelt der Aleuten, darunter Seeotter und viele andere Arten, zu retten, berühmt wurde, wurde er als „Sea Otter“ Jones bekannt. In seiner 33-jährigen Amtszeit als Flüchtlingsmanager überwand er viele einzigartige Herausforderungen, unter anderem die Bewältigung der Seekrankheit durch eingesperrte Wildgänse.

Jones lernte diese Lektion und half dabei, Gänse für ein Zucht- und Wiedereinführungsprogramm in Gefangenschaft zu sammeln. Einige dieser in Gefangenschaft gehaltenen Tiere begannen 1984 auf den Inseln zu brüten. Als die Aleuten-Gans 2001 von der Liste der gefährdeten Arten gestrichen wurde, war die Population auf 37.000 angewachsen.

Steve Ebbert wurde 1995 eingestellt, um die mit Jones begonnenen Bemühungen zur Ausrottung der Füchse fortzusetzen. Ebbert war auf einer Farm in Indiana aufgewachsen und hatte Waschbären und Bisamratten gefangen. Ausgebildet in Forst- und Wildbiologie, hatte er Erfahrung mit Computerkartierung, Fernerkundung und Raubtierkontrolle. So sehr es auch sein Traumberuf war, er war ein Traumkandidat für die Bemühungen, die Füchse der Zuflucht auszurotten.

Ebbert stationierte Feldmannschaften in den meisten Sommern der Insel und half routinemäßig dabei, die Fangleinen selbst zu betreiben. Er liebte die Arbeit, aber sie ist nicht jedermanns Sache, gibt er zu. „Das Schiff setzt Sie im Mai ab und kommt Anfang September zurück. Sie sind auf sich allein gestellt und müssen darauf verzichten. Wenn Sie ein Problem mit Ihrem Mitbewohner haben, können Sie nicht weggehen. Du musst es herausfinden. Es ist wie auf einem Raumschiff. "

Jede Besatzung von zwei bis zehn Mann war mit allem ausgestattet, was sie brauchte, um Unterschlupf, eine Petroleumheizung und genügend Lebensmittel in einem Karton zu schaffen, um hoffentlich bis zur Rückkehr des Schiffes am Ende des Sommers zu überleben. Trinkwasser war im Bach; Die Badezimmer waren an den Stränden (zweimal täglich bei Flut gespült). In der Freizeit wurde oft mit Romanen und Dame gespielt. Den Rest der Zeit verbrachten wir damit, Fallen zu stellen und zu überprüfen.

Bevor die Besatzungen zu den Aleuten aufbrachen, erhielten sie eine spezielle Ausbildung - nicht nur zum Fangen, sondern auch, um sich auf die stürmischen Winde vorzubereiten, die ihre Zelte platt machen und ihre Boote stehlen konnten. „Die Zelte sind auf Sperrholzböden mit Segeltuch über Stahlrohrrahmen gebaut, die mit Kabeln am Boden befestigt sind“, sagt Ebbert. „Aber ein Sturm kann dein Zelt zerreißen und die Stangen verbiegen. Es ist besser, wenn du deine Ausrüstung zusammenlegst, schwere Steine ​​darauf legst und Deckung suchst. “

Unter diesen Bedingungen ein Boot sicher und betriebsbereit zu halten, war besonders schwierig und riskant. Sie könnten reißen und Luft ablassen, kein Benzin mehr haben, wegspülen und zusammenbrechen. Jedes Boot hatte zwei Motoren für den Fall, dass einer ausfällt - in seltenen Fällen jedoch beide, wie Ebbert frühzeitig erfuhr.

Als ob tosende Winde, wilde Meere und extreme Isolation nicht genug wären, rasen manche Aleuten-Inseln manchmal Felsbrocken und Lava. Im August 2008 musste eine Gruppe von Seevogelbiologen, die auf der Insel Kasatochi mitten in der Kette lebten, gerettet werden, als das Alaska Volcano Observatory ein Erdbeben mit einer Dauer von 20 Minuten meldete. Der lange schlafende Vulkan der Insel war im Begriff zu sprengen. "Unser Schiff war weit draußen in der Kette", erinnert sich Ebbert.  »Es würde Tage dauern, bis sie da sind.« Zum Glück gab es in der Nähe von Adak ein Ersatzboot mit dem passenden Namen. Bei 30-Knoten-Winden und hoher See erreichte das Boot die Insel, und die Biologen krochen an Bord und nahmen nur das mit, was sie tragen konnten. Sie fuhren mit brüllendem Motor nach Westen, als der Vulkan ausbrach und die gesamte Insel mit Asche und Lava überzog.

Inselleben war in gewisser Weise wie das Leben in einem riesigen Museum. Fallensteller, die nach Schützenlöchern suchten, fanden Artefakte und Höhlen der amerikanischen Ureinwohner, in denen die alten Aleuten ihre Toten begraben hatten. Überreste aus dem Zweiten Weltkrieg - Schiffswracks, abgeworfene Flugzeuge, verdrehtes Metall und sogar Munition - lagen auf den Stränden. 1998 half Ebbert beim Aufbau einer Trapperhütte auf Attu Island, als er auf mindestens ein Dutzend Dynamitstangen in einer im Sand vergrabenen Kiste stieß. Ein anderes Mal entdeckte er einen Stapel japanischer Handgranaten. 1999 stolperte eine Feldmannschaft über eine nicht explodierte Marinemine, die an Land gespült worden war und sich in einem Bachkanal niedergelassen hatte. "Rund mit Metallspikes sah die Mine aus, als stamme sie aus einem Cartoon", sagt Ebbert. "Experten aus Fort Richardson / Elmendorf sind ausgeflogen und haben es in die Luft gesprengt."

Trotz so vieler Beinahe-Katastrophen war das Programm zur Ausrottung der Füchse ein unglaublicher Erfolg. Ab 2017 wurden mehr als 40 Inseln - insgesamt 1,4 Millionen Morgen - fuchsfrei geschrubbt. "Alle Inseln, die es zu besorgen gilt, wurden besorgt", sagt Ebbert. Daher widmeten sie sich verstärkt der Entfernung anderer invasiver Säugetiere - Ratten, Vieh, Kaninchen, Murmeltiere -, die das Leben von nistenden Seevögeln erschweren können.

Ratten zum Beispiel sind berüchtigte Eindringlinge auf vielen Inseln der Welt - fern und anderswo. Ratten, die für ihre Fähigkeit bekannt sind, fast überall zu gedeihen, von Abwasserkanälen bis zu Penthouses, fanden in den großen Vulkansteinen mitten im Ozean eine Kette von Utopien, die von zahlreichen Vögeln als Nahrungsquelle überfüllt waren. Die ersten Ratten, die in die Aleuten eindrangen, kamen wahrscheinlich in den 1780er Jahren als blinde Passagiere auf einem japanischen Fischereifahrzeug an, das im westlichen Teil der Kette versenkt war. Von diesem Zeitpunkt an waren viele Inseln in der Kette von „Rattenunfällen“ oder von Nagetieren befallen, die schwammen oder in neues Gebiet abdriften. Wenn die Füchse nicht schlimm genug für sie waren, wurden die evolutionär wehrlosen Seevögel von Ratten dezimiert, die in ihre Brutborgen huschten.

Das Problem wurde so schlimm, dass die Flüchtlingsmanager Anfang der neunziger Jahre ein Rattenschutzprogramm entwickelten, das den Einsatzteams für Ölverschmutzungen ähnelte, um Notfallhelfer bereitzustellen, die in der Lage waren, neue Invasionen schnell anzuvisieren und einzudämmen.

Im Jahr 2008 starteten Biologen des US-amerikanischen Fisch- und Wildtierdienstes und des gemeinnützigen Inselschutz- und Naturschutzamtes mutig eine kontroverse Giftkampagne auf einer Insel, die so stark befallen war, dass sie in Rat Island umbenannt worden war. Hubschrauber sendeten giftige Nutzlasten - kleine Kuchen, die mit Nagetiermorden übersät waren, die für die einheimische Vogelwelt als sicher galten.

Tatsächlich hat das Projekt alle Ratten beseitigt und mit der Zeit sind viele der nistenden Vögel zurückgekehrt. Es hatte jedoch eine unbeabsichtigte Folge, dass Dutzende Weißkopfseeadler und Hunderte von Möwen mit Eisflügeln getötet wurden. Biologen vermuteten, dass die Möwen das Gift und die Adler die Möwen aßen. Daher wurden Pläne, Ratten auf anderen Inseln zu vergiften, aufgegeben.

Im Gegensatz zu den Ratten, die zufällig (vorhersehbar) eintrafen, wurde jede andere Art von nicht-nativen Säugetieren, die auf den Aleuten gefunden wurden, absichtlich dorthin gebracht. "Die Menschen betrachten diese Inseln als abgelegen und selten besucht, aber sie sind dem Instinkt der Menschen nicht entgangen, Tiere auf Inseln zu platzieren, auf die sie nicht gehören", sagt Ebbert. Huftiere - von Rindern, Schafen und Schweinen bis hin zu Karibu und Pferden - haben die einheimischen Pflanzengemeinschaften verändert, Erosion verursacht und Watvogelnester mit Füßen getreten. Das Entfernen von Vieh ist jedoch ein zentrales Problem, insbesondere auf einer kleinen Anzahl von Zufluchtsinseln, auf denen sich Land in Privatbesitz befindet. Rinder und Karibus wurden auf nur wenigen Inseln beseitigt, in letzter Zeit jedoch nicht mehr.

In seinen letzten Jahren bei der Arbeit an der Zuflucht konzentrierten sich Ebbert und seine Besatzungen stark auf europäische Kaninchen. "In vielerlei Hinsicht waren die Kaninchen die härtesten", sagt Ebbert. „Sie können an Orte gelangen, an denen wir nicht können. Sie sind klein genug, dass sie am Rand einer Klippe Gräben haben können und niemals in Reichweite von Gewehren kommen. Wahrscheinlich, um Adlern auszuweichen, kommen manche nicht einmal bei Tageslicht heraus. “Sie züchten auch wie Kaninchen - oft schneller, als selbst die schärfsten Biologen sie anvisieren könnten. Es gelang ihnen, Hasen auf Poa Island auszurotten, einer von fünf Inseln mit Kaninchen, die mit Infrarot-Nachtsichtgeräten und Schalldämpfergewehren mit ballistischen Zielfernrohren von Klippen baumelten und in der Dunkelheit krabbelten.

Im Jahr 2017 zog Ebbert eine Bilanz des Programms zur Entfernung invasiver Arten. Alle Ausrottungen der Füchse, die praktisch zu vervollständigen waren, waren vollständig. Die Politiker hatten keinen Appetit auf weitere Anstrengungen zur Ausrottung von Rindern und Karibu. Die Verhütung von Rattenunfällen und die Reaktion auf Schiffswracks verlagerten sich aus der Verantwortung des Schutzpersonals. Ebbert nahm an, dass er sich einen Namen gemacht hatte. Er war 58 und wollte in Rente gehen, um seine Familie in Indiana zu besuchen und das Land mit seinem Wohnmobil zu bereisen.

Nachdem Ebbert an Halloween dieses Jahres sein Gewehr abgelegt und seine Schwimmweste aufgehängt hatte, füllte der Zufluchtsort seine Position nicht aus, da landesweit Personal in nationalen Wildschutzgebieten gestrichen wurde. Es gibt keine aktuellen und für die nahe Zukunft geplanten Ausrottungspläne, nur einige verbleibende Anstrengungen, um weitere Invasionen zu verhindern und auf sie zu reagieren, falls ein Eindringling auftaucht.

"Es wird immer Drohungen mit neuen Invasionen geben", sagt Ebbert. Aber der Mangel an Füchsen wird sein Vermächtnis sein. Aufgrund des abgelegenen Standorts und des Schutzstatus der Inseln ist es unwahrscheinlich, dass sie wieder eingeführt werden. „In vielen Jahren kann jeder Trapper, der an der Ausrottung teilgenommen hat, auf eine Insel auf einer Alaska-Karte verweisen und sagen:‚ Ich weiß, dass ich dort im Sommer einen bleibenden Unterschied gemacht habe, und die Insel und die Seevögel, die dort nisten, sind besser dafür Am Ende dieser Sommer sagt er: „Unsere Bärte waren länger, wir waren schlanker und wir waren stärker. Aber wir haben die Uhr zurückgedreht - das war sehr lohnend. “