Eine der größten Dampflokomotiven der Welt steht vor dem Siegeszug

Halten Sie an Ihren Ingenieursmützen fest, Liebhaber der Eisenbahngeschichte.

Siebzig Jahre nach der Fertigstellung der ersten transkontinentalen Eisenbahn im Jahr 1869 hatten die steilen Rocky Mountains von Wyoming und Utah immer noch Probleme mit der Union Pacific Railroad.

Trotz massiver Dampfmaschinen hatte die Union Pacific, eine der größten Eisenbahnen in Amerika, immer noch Mühe, schwere Güterzüge über die Berge zu befördern, und musste häufig mehrere Lokomotiven einsetzen, um Züge an ihren Bestimmungsort zu bringen. Diese Praxis erforderte mehr Arbeiter und mehr Treibstoff. 1940 bauten die Maschinenbauingenieure der Union Pacific gemeinsam mit der American Locomotive Company eine der größten Dampflokomotiven der Welt, eine Klasse von Motoren, die einfach als „Big Boy“ bekannt ist.

Jetzt, sechs Jahrzehnte nachdem der letzte Big Boy von den Schienen genommen wurde, baut die Union Pacific eine der berühmten Lokomotiven zu Ehren des bevorstehenden 200-jährigen Jubiläums der ersten transkontinentalen Eisenbahn um. Es ist ein Projekt, das so ehrgeizig ist, dass Ed Dickens Jr., ein Dampflokomotivingenieur von Union Pacific und der Leiter des Umbaus, es mit der Wiederbelebung von a verglichen hat.

Die Big Boy-Lokomotiven wogen mehr als eine Million Pfund und waren 132 Fuß, 9 Zoll lang. An seinem Ende stand, würde man das Äquivalent eines 13-stöckigen Gebäudes sein. Jeder Bau kostete ungefähr 265.000 US-Dollar oder 4,4 Millionen US-Dollar in der heutigen Zeit. In der Eisenbahnwelt waren die Big Boys als 4-8-8-4-Gelenklokomotiven bekannt. Diese Bezeichnung bedeutete, dass die Lokomotive vier Räder vor sich hatte, zwei Sätze von acht Antriebsrädern (die großen Räder, die mit den Kolben verbunden sind, die die Lokomotive bewegen) in der Mitte und vier nachlaufende Räder, alle unter einem riesigen Kessel.

Union Pacific kaufte zwischen 1941 und 1944 25 der Big Boys. Ursprünglich hießen die Dampfmaschinen "Wasatch", nachdem die Berge gebaut worden waren, um Fracht zu transportieren, aber 1941 schrieb ein Arbeiter der American Locomotive Company "Big Boy" in Kreide auf der Vorderseite der Lokomotive und der Name steckt. Unter dem neuen Namen der Dampfmaschine kratzte der unbekannte Arbeiter auch ein „V“, ein beliebtes Symbol für den Sieg im Zweiten Weltkrieg, ein Konflikt, in dem die Big Boy-Lokomotiven bald eine zentrale Rolle spielen würden.

Die Lokomotive Nr. 4000, der erste Big Boy, verließ im Sommer 1941 das Werk der American Locomotive Company in Schenectady, New York, und fuhr zu ihrem neuen Besitzer. Die riesige Dampfmaschine erregte überall Aufmerksamkeit, und nach einer Zählung wurden mehr als 500 Zeitungsberichte darüber geschrieben, bevor sie am 4. September 1941 in Omaha, Nebraska, auf den Spuren der Union Pacific eintraf. Lokomotive Nr. 4000 und die andere Die Big Boys wurden schnell in Dienst gestellt, als die alliierten Kriegsanstrengungen zunahmen. Zwischen 1941 und 1945 halfen die Dampfmaschinen, Millionen Tonnen Kriegsmaterial und anderes Material zu transportieren, so der Historiker John E. Bush, selbst beschriebener "Union Pacific Steam Locomotive Nut" und Autor zahlreicher Eisenbahnbücher und eines Blogs über die Lokomotiven. "Ohne die Big Boys hätte die Union Pacific niemals all das Material für die Kriegsanstrengungen bewegen können", sagt Bush.

Die Union Pacific setzte die Big Boys bis 1959 ein, als sie durch dieselelektrische Lokomotiven ersetzt wurden, die einfacher und billiger zu warten waren, obwohl sie weniger beeindruckend waren als eine rauchende Dampfmaschine mit ihrer Symphonie beweglicher Teile. Die meisten Big Boys wurden verschrottet, aber acht wurden im ganzen Land ausgestellt.

Obwohl einige Dampfmaschinen immer noch in Museen und historischen Eisenbahnen betrieben werden, glaubten Eisenbahnfans jahrzehntelang, die Big Boys seien einfach zu groß, um jemals wieder in Betrieb genommen zu werden. Zum einen war die Infrastruktur, die für die Instandhaltung einer derart massiven Lokomotive erforderlich war, am Ende der Dampf-Ära abgerissen worden, und selbst wenn jemand eine umbaute, gab es nur wenige Eisenbahnlinien, die eine Maschine dieser Größe handhaben konnten. Im Jahr 2013 gab Union Pacific jedoch bekannt, dass sie einen Big Boy zurückerobern wird, in der Hoffnung, ihn zum 150. Jahrestag der Fertigstellung der Transcontinental Railroad restaurieren zu können. Im Frühjahr 2014 wurde der Big Boy Nr. 4014 von Pomona, Kalifornien, wo er im RailGiants Trains Museum ausgestellt war, nach Cheyenne, Wyoming, verlegt, wo Union Pacific zwei weitere historische Dampflokomotiven für besondere Veranstaltungen und Ausflüge unterhält.

Bush, der Eisenbahnhistoriker, hatte das Glück, den Big Boy Nr. 4014 zu fahren, als er von zwei dieselelektrischen Lokomotiven nach Wyoming zurückgebracht wurde. Er sagt, die Autobahnen entlang der Eisenbahnlinie waren voll von Zuschauern, die die unrestaurierte Dampfmaschine auf den Schienen rollen sahen. "Es war beeindruckend", sagt er. "Für viele ist ein Traum in Erfüllung gegangen."

Seit der Ankunft der Lokomotive im Geschäft von Union Pacific in Wyoming haben die Mechaniker die Lok langsam umgebaut, was die Demontage, Inspektion und Reparatur jedes einzelnen Teils der Lokomotive erfordert. Die Dampfmaschine wird auch so umgebaut, dass sie Öl verbrennen kann, das leichter zu beschaffen ist als die Kohle, die sie in den 1940er und 1950er Jahren verbrannt hat. "Dies ist eine massive Grundrestaurierung", sagt Dickens.

Dickens hofft, dass die Nr. 4014 vor dem 10. Mai 2019, dem 150. Jahrestag der Transcontinental Railroad, fertiggestellt und aus eigener Kraft betrieben werden kann. Die erste Fahrt wird voraussichtlich mit der Lok nach Ogden, Utah, führen, nicht weit von der Stelle, an der 1869 der Golden Spike in Promontory gefahren wurde die Ostküste mit der Westküste auf der Schiene zum ersten Mal in der amerikanischen Geschichte. Heute ist Promontory eine nationale historische Stätte.

Bush erwartet, dass Zugbegeisterte und Geschichtsinteressierte aus aller Welt die Gleise von Wyoming nach Utah säumen, wenn der Big Boy zum ersten Mal seit 60 Jahren fährt.

„Ich kann mir keinen besseren Weg vorstellen, um dieses Jubiläum zu feiern, als eine Big Boy-Lokomotive zu restaurieren“, sagt Bush. "Davon träumen Eisenbahnbegeisterte seit mehr als einem halben Jahrhundert."