Gefunden: Eine raumschiffförmige, 500 Millionen Jahre alte Meerestier

Höhenfossilien aus der tiefen, tiefen Vergangenheit.

Während der Explosion des Kambriums vor rund 550 Millionen Jahren machte das Leben einen großen Sprung nach vorne und die Artenvielfalt weitete sich um ein Vielfaches aus. Die Periode war für die Entwicklung des Lebens so bedeutsam, wie wir es kennen, dass sie die ganze Zeit zuvor - sieben Achtel der 4,6 Milliarden Jahre alten Geschichte des Planeten - als „präkambrisch“ bezeichnet wurde, als wäre sie nur eine Präambel dafür als es richtig interessant wurde. Am bekanntesten für Arten wie den unzähligen und charismatischen Trilobiten, war das Leben im Kambrium ein überfülltes Smorgasbord bizarrer, fremdartig wirkender Arten. Diese Woche kündigten Wissenschaftler die neueste Ergänzung der Wunderkammer aus dem Kambrium an, die in Kanadas hochgelegenen fossilen Ablagerungen von Burgess Shale gefunden wurde: eine vakuumsaugende Arthropode mit UFO-Ähnlichkeit, die sich durch Panzerfütterung auszeichnet.

"Wir sind es gewohnt, im Burgess Shale bizarre Tiere zu sehen", sagt Joe Moysiuk, der sich 2014 erstmals den Ausgrabungen des Royal Ontario Museum anschloss, "aber eine echte Kuriosität."

Das Burgess Shale liegt hoch in den kanadischen Rocky Mountains, mit exponierten Abschnitten im Yoho-Nationalpark, etwa 800 km vom Meer entfernt. Obwohl es sich um eine Welt abseits der heutigen Ozeane handelt, hat es sich durch eine Kombination aus Plattentektonik und viel (und viel) Zeit als eine Fundgrube von Wassertieren aus der tiefen, tiefen Vergangenheit erwiesen.

„Burgess Shale-Kreaturen lebten am Rand des Festlandsockels in mäßig tiefem Wasser“, sagt Moysiuk. "In der langen Zeit seit dem Kambrium hat sich Nordamerika von der Nähe des Äquators zur heutigen Position bewegt, und die Rocky Mountains wurden von den sich bewegenden Platten nach oben gedrückt."

In der Formation scheinen uralte marine Fossilien wie massive Schuppenflocken vom Berghang zu fallen. Die kanadischen Forscher haben seit dem ersten Exemplar Dutzende von Fossilien gefunden. Das Tier hatte das Glück, dort gestorben zu sein - sonst ist es unwahrscheinlich, dass es überhaupt erhalten geblieben ist.

"Es ist kein gewöhnlicher fossiler Fundort", sagt Moysiuk. "Im Burgess Shale erhalten wir auch die Konservierung von Weichteilen, Augen, Nervensystemen und Verdauungstrakt, manchmal sogar die letzte Mahlzeit des Tieres."

Als Moysiuks Team das erste bekannte Fossil entdeckte, waren sie sich nicht sicher, wonach sie suchten. Als sie mehr fanden, die jeweils in einer anderen Position oder einem anderen Blickwinkel versteinert waren, konnten sie sich ein umfassenderes Bild von der handgroßen Kreatur machen. So funktioniert es oft mit diesen ungewöhnlichen, sehr alten Tieren: Stück für Stück. „Wir konnten es im Puzzle-Stil wieder zusammensetzen“, sagt Moysiuk.

Zusammen mit seinem muschelähnlichen Panzer hatte er auch einen runden Mund mit federähnlichen Kehrern, von denen Moysiuk spekuliert, dass sie ihm halfen, Essen an den Mund zu ziehen. Es war für heutige Meerestiere nicht riesig, aber es war ein Riese seiner Zeit und hätte sich von kleineren Kreaturen auf dem alten Meeresboden ernährt. Aufgrund der Form seines Exoskeletts wurde das Tier ursprünglich als "das Raumschiff" bezeichnet. Die Forscher gingen damit einher, und als die Zeit gekommen war, ihm einen wissenschaftlichen Namen zu geben, wandten sie sich einem der berühmtesten Raumschiffe zu, die sich je vorgestellt hatten, und nannten es die Arten .

"Wir wussten, dass wir den Spitznamen behalten mussten", sagt Moysiuk. "Es sah aus wie der Millennium Falcon."