Eine Gorilla Poop-Schatzsuche durch die Virunga-Vulkane Zentralafrikas

Wie Forscher genetische Informationen sammeln, ohne die majestätischen Primaten zu stören.

In den Jahren 2015 und 2016 haben Feldforschertruppen wochenlang durch das dicht bewaldete Virunga-Gebirge geschlendert, einen Vulkankamm, der Ruanda, Uganda und die Demokratische Republik Kongo überquert. Es war kalt und feucht, steil und langsam. Manchmal drängten sie jeden Tag nur etwa eine Meile weiter, macheten Macheten in der Hand und kehrten erschöpft ins Lager zurück. Ihr Ziel? Schatzkammern von Gorilla Poop.

Seit Jahrzehnten besteht eine Methode zum Aufspüren und Zählen seltener Berggorillas darin, ihren Spuren zu folgen und nach Haaren Ausschau zu halten. Wissenschaftler hielten die Augen nach gebrochenem Bambus oder zerquetschter Vegetation offen, aber dies war noch nie ein einfacher Weg, eine Volkszählung durchzuführen. Pfade splittern, springen und biegen in unerwartete Richtungen oder in eine Sackgasse ab, wenn ein Tier beschließt, einen Baum zu erklimmen.

Solche Augapfelzählungen werden immer noch für gewohnte Populationen verwendet - Gorillas, die an die Anwesenheit von Menschen gewöhnt sind. Forscher haben diesen Kreaturen Namen gegeben und besuchen sie jeden Tag. Sie wissen, wann sie krank sind, wann man geboren wird, wann man stirbt. Es gibt jedoch auch andere Gorillas, von denen die Forscher viel weniger wissen, nämlich solche, die tiefer im Wald leben. Die vorherrschende Weisheit heutzutage ist, dass sie einen weiten Bogen machen sollten. „Wir wollen sie nicht treffen und wir wollen sie nicht stören“, sagt Anne-Céline Granjon, Doktorandin der Primatologie am Max-Planck-Institut für evolutionäre Anthropologie in Leipzig.

Berggorillas, eine der zwei oder drei Unterarten des Ostgorillas, sind stark gefährdet und Krieg und Unruhen haben ihre Welt verändert. Mitte der 1980er Jahre schrumpfte ihre Zahl auf rund 250 Personen. Ihre Reihen scheinen von Naturschutzbemühungen gestärkt worden zu sein, aber Daten darüber, wie viele es genau gibt und wo, sind schwer zu bekommen.

Als das International Gorilla Conservation Program - ein Projekt des World Wide Fund für Natur und Flora & Fauna International, das mit Parks und lokalen Experten aus allen drei Nationen zusammenarbeitet - diese kürzlich durchgeführte Volkszählung durchführte, wollten sie Daten, aber keinen engen Kontakt. So folgten auch ihre Feldteams den Spuren, allerdings in entgegengesetzter Richtung: zurück zu den Nestern der Gorillas. Gorillas biegen wie Schimpansen Äste und Blätter in kleine Beete. Wenn sie morgens aufwachen, erleichtern sie sich selbst und so wurde ihr Hintern zum Stellvertreter.

„Wir suchen im Grunde genommen nach der Kacke, führen genetische Analysen durch und suchen nach DNA-Fingerabdrücken, so wie Sie es an einem Tatort tun würden“, sagt Granjon, der lokale Außendienstteams schulte und die genetische Arbeit durchführte. Die Idee war, dass die Forscher durch das Studieren der Stuhlproben einen besseren Überblick darüber bekommen konnten, wie viele Personen es gibt und wo diese Personen ihre Zeit verbracht hatten.

Wenn Gorillas selten sind, ist dies nicht der Fall. Die Forscher hatten also weit mehr Material, als sie jemals brauchen konnten. "Sie hinterlassen zu viel Kot, diese Gorillas, sie kacken die ganze Zeit", sagt Granjon. Gorillas beachten diesen Ruf alle paar Stunden und produzieren jedes Mal so viel wie einen menschlichen Stuhlgang - männliche Berggorillas übersteigen routinemäßig 350 Pfund. Aber ihre Abgänge haben keinen besonderen Rang. "Sie haben Pflanzenfresser, so dass es nicht so viel riecht", sagt Granjon. "Es riecht, wenn du darüber bist, aber nicht aus der Ferne."

Auf ihrer Suche gingen die Feldteams mehr als 1.200 Meilen, um 170 Quadratmeilen Lebensraum zu bedecken. Bei den Nestern stellten sie Stuhlproben in Walnussgröße in Fläschchen und beschrifteten sie mit GPS-Koordinaten für die Analyse in den Labors des Max-Planck-Instituts. Ein bestimmtes Nest wurde nur einmal beprobt, es sei denn, es enthielt Stapel, die wirklich anders aussahen, was auf ein Baby mit seiner Mutter hindeuten könnte. Da sich die DNA bei Hitze und Feuchtigkeit zersetzt, enthielt jedes Röhrchen einen hohen Prozentsatz an Ethanol, der dazu beitrug, Wasser aus der Probe zu drücken. Am folgenden Tag wurden sie in ein anderes Röhrchen überführt, das Siliciumdioxidperlen enthielt, um den Dehydratisierungsprozess fortzusetzen.

Unabhängig davon, wie schnell und gründlich die Probe getrocknet wird, ist die forensische Untersuchung des Stuhls nicht ideal. "Poop-DNA ist nicht die perfekteste DNA, die man auf der Welt finden kann", sagt Granjon. Proben aus Blut und anderen Geweben liefern genauere Ergebnisse. Da die Fäkalien einige Tage lang im Wald herumhängen und Sonne, Regen und anderen Tieren ausgesetzt sind, sagt Granjon: „Zunächst ist sie ziemlich fragmentiert.“ Die Proben müssen mehrmals und seitdem der Berggorilla untersucht werden Die Population ist seit Jahren niedrig, sagt Granjon, sie sind ziemlich inzüchtet und die genetischen Unterschiede sind subtil. Die Wissenschaftler können Individuen unterscheiden, können aber nicht unbedingt detaillierte Stammbäume erstellen.

Trotzdem ergaben die 1.100 Proben eine Menge Daten, und Granjon konnte die Schätzung der Anzahl der Gorillas in der Region korrigieren. Nach ihrer Zählung, die letzte Woche bekannt gegeben wurde, gibt es mindestens 186 unbewohnte Gorillas, zusätzlich zu den 418 gewohnten, die Forscher oder Touristen routinemäßig sehen. Insgesamt bedeutet dies eine Steigerung von 26 Prozent gegenüber der letzten Volkszählung im Jahr 2010. „Dies ist eine der seltenen Erfolgsgeschichten im Naturschutz“, sagte Martha Robbins, Forscherin und Gorilla-Expertin am Max-Planck-Institut, in einer Erklärung. "Die Population der Berggorillas in den Virunga-Vulkanen hat sich in den letzten drei Jahrzehnten trotz der intensiven Bedrohung durch Wilderei, Lebensraumverschlechterung und Bürgerkrieg mehr als verdoppelt."

Es ist möglich, dass ein gewisses Maß an geopolitischer Stabilität dazu beigetragen hat, den Niedergang der Gorillas seit dem Ende des Zweiten Kongo-Krieges im Jahr 2003 aufzuhalten. In der Region gibt es jedoch immer noch tödliche Scharmützel zwischen Rangern, Milizen und Schmugglern. Als Reaktion darauf wird der Virunga-Nationalpark, in dem viele der überlebenden Berggorillas leben, bis 2019 für Touristen gesperrt sein, teilte Chefwart Emmanuel de Merode diese Woche mit. "Es ist völlig klar, dass die Virunga zutiefst von Unsicherheit betroffen ist und dass dies für einige Zeit der Fall sein wird", sagte er in einer Erklärung. Alle Primaten dort - Menschen und Gorillas - sind verwundbar.

Es bleibt auch abzuwarten, inwieweit der Anstieg der Gorilla-Anzahl auf eine bessere Methodik zurückzuführen ist und inwieweit dies eine reale Zunahme der Population darstellt. Die Chancen stehen gut, dass es ein bisschen beides gibt, und Forscher haben Grund zu der Annahme, dass es mehr gibt, die ihre Zählung verfehlt hat. In Zukunft plant das Team, statistische Analysen zu verwenden, um zu erraten, wie viele weitere es geben könnte. "Wahrscheinlich", sagt Granjon, "gibt es eine Menge Gorillas, die wir noch nicht gefunden haben."