Wie Corning, New York, die Welt mit Glas veränderte

In den späten 1860er Jahren leitete ein Lastkahn mit der „Kristallstadt“ eine neue Ära der Innovation ein.

1868, nur drei Jahre nach dem Ende des amerikanischen Bürgerkriegs, brach ein Lastkahn aus Brooklyn, New York, auf. Ausgestattet mit Ausrüstung und Vorräten ging es über New Yorks ausgedehnte Wasserstraßen in die Stadt Corning im Hinterland. Nur wenige hätten vorhersagen können, wie das Schiff und sein Inhalt die Welt verändern würden.

Die Mission der Barkasse war der Umzug der Brooklyn Flint Glass Company, die bald in Corning Glass Works umbenannt werden sollte. Corning war ein Transportzentrum für Kanal- und Schienennetze, das einen einfachen und relativ billigen Zugang zu den für die Glasherstellung erforderlichen Ressourcen ermöglichte. Die Familie Houghton, der das Unternehmen gehörte, hatte bereits eine Beziehung zu Elias B. Hungerford, einem Geschäftsmann von Corning mit einem Patent für Glasjalousien, geknüpft, und sie beschlossen, das Unternehmen zusammenzupacken und auf eine Reise in die neue Region zu schicken Erie-Kanal.

Der Schritt kam zu einem zufälligen Zeitpunkt: Nach dem Krieg veränderte sich Amerika rapide, und die Nachfrage nach Glas war hoch. Zu den Trends, die diese Nachfrage auslösten, gehörte der Hunger nach Luxusgütern, darunter auch kunstvoll ausgearbeitetes Bleiglasgeschirr, das als Brillantschliffglas bekannt ist. Mit der schnellen Etablierung von Corning als wichtiges Zentrum für die Glasherstellung begannen die Stadt und ihre Umgebung, einen Zustrom qualifizierter Glasschneider und Kunsthandwerker aus der ganzen Welt anzuziehen. Bald war Corning Glass Works nicht mehr das einzige Glasspiel in der Stadt. Dutzende Glasschneidefirmen, darunter die berühmte TG Hawkes & Co., ließen sich in der Gegend nieder und führten dazu, dass Corning als „The Crystal City“ bezeichnet wurde.

Während Corning für das Detail und die Kunstfertigkeit seiner dekorativen Glasexporte berühmt wurde, trieben die Glasmacher der Stadt auch einen Großteil der Technologie, die das nächste Jahrhundert bestimmen sollte, leise voran. Thomas Edison mag die Glühbirne erfunden haben, aber wenn nicht die Neuerungen in Corning wären, hätte sie möglicherweise nie die Chance gehabt, Fuß zu fassen.

Als Edison Corning Glass in den frühen 1880er Jahren zum ersten Mal mit der Herstellung von Glühbirnen beauftragte, waren die Produktionsmöglichkeiten begrenzt. Erfahrene Glasbläser mussten jeweils von Hand mit einer Geschwindigkeit von nur zwei pro Minute herstellen. Erst mit der Erfindung der Corning Ribbon Machine durch William J. Woods und David E. Gray im Jahr 1921 würde sich dies ändern. In nur wenigen Jahren konnte die neue Maschine 300 Glühbirnen in der gleichen Zeit auspumpen, die zuvor für die Produktion von nur zwei Glühbirnen benötigt wurde. Plötzlich waren Glühbirnen billig und für eine breite Anwendung zugänglich. Die Welt leuchtete auf.

Dies wäre nur der Anfang der vielen technologischen Fortschritte, die Corning gemacht hat. Einige dieser Technologien sind mittlerweile so in unseren Alltag eingewoben, dass man leicht vergisst, wie innovativ sie waren. Wer hat denn keinen Pyrex-Messbecher oder ein Set hitzebeständiger Pyrex-Schalen? Tatsächlich handelt es sich bei dem in diesen Schalen verwendeten Glas um ein temperaturbeständiges Borosilikatglas, das erstmals in Corning für die Verwendung in Eisenbahnlaternenkugeln entwickelt wurde.

Andere Fortschritte waren dramatischer, wenn auch weniger kulturell ikonisch. Die in den 1930er Jahren in Corning entwickelten Glastechniken werden immer noch verwendet, um die riesigen reflektierenden Linsen in Teleskopen herzustellen, mit denen wir in die Weiten des Weltraums sehen können. Und ohne das Quarzglas, das in Glasfaserkabeln verwendet wird, würde das Internet, wie wir es kennen, wahrscheinlich nicht existieren.

Die Geschichte von Corning ist nicht nur eine Geschichte über Glas. Es geht um den rasanten Kreislauf des Fortschritts, bei dem kleine Veränderungen zu großen führen, die alle auf dem Zusammenfluss von Kunstfertigkeit, Handwerkskunst und wissenschaftlicher Innovation beruhen. Es geht darum, wie aufwändig und sorgfältig gefertigte Weinkelche zu Glühbirnen in Serie führten und wie eine Stadt zum Zentrum des Ganzen wurde.