Warum ein südafrikanisches petrochemisches Werk für Servale wie eine Katzenminze ist

Die Wildkatzen sind ein Beispiel für Belastbarkeit und Anpassung.

Secunda Synfuels Operations ist auch bei Tag grau. Die Kohleverflüssigungsanlage befindet sich in der kleinen Stadt Secunda in Südafrika, etwa 140 km östlich von Johannesburg. Sie produziert zig Millionen Barrel synthetischen Brennstoff, eine Vielzahl anderer Petrochemikalien und genug Kohlendioxid, um zu einem der größten Punkte zu werden Quellen für Emissionen in der Welt, nach Princeton Carbon Mitigation Initiative. Die vier riesigen Kühltürme der Anlage streichen jeden Tag den Himmel mit riesigen Dampfwolken. Unter all dem kriecht das Gelände der Pflanze nur so vor Wildkatzen.

Vor fast einem Jahrzehnt entdeckte ein Mitarbeiter von Secunda Synfuels etwas in der Ferne, einen Blitz aus gelbem Fell und schwarzen Flecken. Ein Gepard vielleicht? Es war ein seltsamer Anblick auf dem stark industrialisierten Gelände, das kein freundliches, gesundes Ökosystem zu sein schien, geschweige denn ein solches, das stark genug war, um große Katzen zu ernähren. Eine Gruppe von Forschern machte sich daran, diese schwer fassbaren Tiere aufzuspüren, die sich jedoch überhaupt nicht als Geparden herausstellten. Zu ihrer großen Überraschung fanden sie heraus, dass in der Secunda-Pflanze eine der dichtesten Populationen von Servalen beheimatet ist, eine wilde afrikanische Katze, die etwas kleiner ist als ein Gepard, aber genauso elegant, wie jemals zuvor.

Daan Loock, ein Forscher an der Universität des Freistaates in Bloemfontein, leitete das Team und schlug eine wissenschaftliche Studie zu Secundas Servalen vor. Loock, der jetzt Leiter des Secunda Serval-Forschungsprojekts ist, machte dem Management der Anlage einige Kamerafallenfotos der schwer fassbaren Katzen, um Gelder für eine groß angelegte Studie der petrochemisch veranlagten Raubtiere zu beschaffen.

Die Anlage war Wild, und im Jahr 2014 machten sich Loock und seine Kollegen Samual Williams und Lourens Swanepoel von der Universität Venda in Thohoyandou daran, die gesamte zurückgezogen lebende Bevölkerung um Secunda zu dokumentieren. Sie legten Kamera und lebende Fallen auf dem etwa 48 Quadratkilometer großen Grundstück zwischen den Gebäuden des Werks und einem umlaufenden Zaun. Das Gebiet umfasst eine Vielzahl von welligen Graslandschaften, die von gelegentlichen Felsvorsprüngen oder Feuchtgebieten unterbrochen werden. Als die Bilder zu streamen begannen, war das Forscherteam verwirrt darüber, wie viele Katzen sie sahen. Innerhalb von zwei Jahren haben die Forscher 61 einzigartige Individuen fotografiert - eine überraschend hohe Zahl. Servale haben so einzigartige Fleckenmuster wie Fingerabdrücke, was es einfach macht, Personen voneinander zu unterscheiden. Nach ihren hochgerechneten Schätzungen schien das Secunda-Gebiet mehr als einen Serval pro Quadratmeile zu unterstützen, die höchste jemals gemessene Dichte. Dies hielt Jahr für Jahr an und deutete auf eine stabile Bevölkerung hin. Sie veröffentlichten ihre Ergebnisse im November 2018.

Was hält die Servale dort? Erstens und vielleicht am wenigsten überraschend sind laut Studie die Ratten. Wie jedes von Menschen beeinflusste Gebiet schwärmt Secunda von kleinen, opportunistischen Beutetieren. In den Sümpfen Südafrikas kommen diese in Form von Kleeratten vor, großen und zottigen Lebewesen, die eine perfekte Mahlzeit für einen kleinen Fleischfresser darstellen. Die sumpfigen Wiesen, die sie stützen, sind im Gefolge menschlicher Unruhen reichlich vorhanden, die auch den uneinheitlichen Lebensraum schaffen, in dem die Ratten gedeihen, schreiben die Autoren. Secunda beherbergt auch eine Population von Perlhühnern, andere Arten halten Servale für ziemlich lecker.

Es gibt auch den Maschendrahtzaun, der die Anlage umgibt und ursprünglich dazu gedacht war, den Menschen von dem potenziell giftigen Industriestandort fernzuhalten. Es kommt auch vor, dass Bauern und Viehzüchter, die Servale als Bedrohung für das Vieh betrachten, davon abgehalten werden. Zum Beispiel erreichen Leopardengemeinschaften aufgrund der Verfolgung durch Landwirte nur etwa 20 Prozent ihrer potenziellen Bevölkerungsdichte, wenn sie in der Nähe von Nutztieren leben, schreiben die Autoren in der Studie. Und schließlich sperrt der Zaun größere Fleischfresser aus, die die Katzen um ihre plumpe Beute übertreffen könnten, während Servals und andere mittelgroße Tiere durchgelassen werden. Löwen, Hyänen und Geparden sind aus dem Bild.

Vor Menschen saßen Fleischfresser bequem auf Nahrungsnetzen auf der ganzen Welt. Große Fleischfresser waren jedoch häufig die ersten Arten, die verschwanden, wenn Menschen in ein Gebiet zogen. Das macht diese hochkonzentrierte Servalpopulation ziemlich bemerkenswert, sagt Williams. Servale sind schwer zu fassen, aber in ihrer subsaharischen Reichweite nicht bedroht oder gefährdet. Das heißt nicht, dass sie kein Risiko eingehen. Die Graslandschaften Südafrikas sind reich an Kohle und haben in den letzten Jahren einen raschen Wandel durchlaufen, der der Studie zufolge die bevorzugten Feuchtgebiete des Serval gefährdet.

Aber trotz des reichen Fütterungs- und Sicherheitspotenzials dieser Katzen darf man nicht vergessen, was Secunda Synfuels ist. "Das Leben in einer derartig veränderten Umgebung könnte möglicherweise Kosten verursachen", sagt Williams und weist darauf hin, dass die Lärmbelastung beispielsweise die Kommunikation in Populationen von Zwergmongos in der Region beeinträchtigt, wie eine Studie aus dem Jahr 2016 der südafrikanischen Sorabi Rock Lodge belegt Reservieren. "Zusammen mit der chemischen Verschmutzung kann dies das Leben in diesen Gebieten viel stressiger und krankheitsanfälliger machen als das von Servalen, die in weniger gestörten Lebensräumen leben." Jagdmuster und ein mögliches Thema für zukünftige Studien.

Es gibt andere Orte, an denen Industrie und Natur nebeneinander existieren, wie zum Beispiel das Industriegebiet Teeside im Nordosten Englands, in dem sich ein Naturschutzgebiet inmitten eines Kernkraftwerks, einer Verbrennungsanlage, Erdölraffinerien und eines saudischen Industriechemiekomplexes befindet. Als die Studie zum ersten Mal veröffentlicht wurde, gab Williams an, dass einige Wissenschaftler der Ansicht waren, dass er und seine Kollegen der Meinung sind, dass derartig verschlechterte industrielle Lebensräume eine gute Sache sind. Er möchte diesen Rekord klarstellen. „Nichts könnte weiter von der Wahrheit entfernt sein“, sagt er und fügt hinzu, dass eines der wichtigsten Ziele des Naturschutzes darin besteht, intakte, weniger gestörte Lebensräume zu erhalten.

Die Geschichte der Servale in Secunda ist eine Geschichte von Silberstreifen, von Anpassung und Überleben. Williams hofft, dass die Studie Menschen und Unternehmen die Möglichkeit bietet, sich bewusst für ein umweltbewusstes Verhalten einzusetzen. "Wir sagen nicht, dass zum Schutz von Servalen mehr Industrieanlagen gebaut werden sollten", sagt er. "Was mich aber an den Servalen bei Secunda fasziniert, ist, wie sie in einen scharfen Kontrast setzen, wie anpassungsfähig wild lebende Tiere sein können und wie selbst riesige Industrieanlagen zum Schutz beitragen können."