In Syrien können Krieg und Moderne nicht mit der ältesten Seife der Welt mithalten

Die Kunsthandwerker von Aleppo üben ihren uralten Handel nacheinander aus.

Als ich ein Kind war, kam mein Vater manchmal mit einem Koffer voller erdig riechender olivgrüner Seife nach Hause. Es war knubbelig und wachsartig und mit merkwürdigen arabischen Inschriften versehen, die ich noch nicht lesen oder verstehen konnte. Ich wollte die gleiche Seife verwenden, die meine Freunde benutzten: einen bekannten, maschinengepressten Riegel aus rosafarbenem Kaiserleder, dessen Duft die künstlichen Parfums in meinen Kosmetika imitierte. Aber mein Vater bestand darauf, dass ich nur die Alepposeife verwende. Es war eine sauberere und gesündere Wahl, sagte er. Es war eine bessere Seife.

Viele Jahre später, nachdem mein Vater gestorben war, sortierte ich seine Habseligkeiten. Ich stieß auf den kleinen Lederkoffer, den er mit nach Großbritannien genommen hatte, als er Syrien zum ersten Mal verließ. Darin befand sich eine zerknitterte Papiertüte, die mit Alepposeife gefüllt war und nun die Farbe des tiefsten Goldes annahm. Ich beschloss nachzuforschen: Warum interessierte er sich so sehr für diese Seife?

Was ich gelernt habe, war ein historisches Erbe, das zu gut ist, um es für mich zu behalten. Und ich habe es vielleicht gerade rechtzeitig gelernt, da Gewalt das kulturelle Erbe Syriens von der Erde zu wischen droht.

Der syrische Bürgerkrieg tobt seit acht Jahren. In dieser Zeit hat es die alte Tradition der Seifenherstellung in Aleppo dezimiert. Nahezu die gesamte Belegschaft der Branche war zu Beginn der Kämpfe zur Flucht gezwungen - einige in andere Städte, andere in neue Länder insgesamt.

Obwohl der Krieg in Teilen Syriens weiter tobt, haben die Regierungstruppen heute die Kontrolle über Aleppo wiedererlangt, und die Stadt wird langsam wieder lebendig - und nimmt ihre Arbeit wieder auf. Dazu gehören einige der traditionellen Seifenhersteller von Aleppo, die ihre Werkstätten renovieren und die Produktion wiederbeleben. Mit Hilfe von Regierungsorganisationen und Wohltätigkeitsfonds wird die Seife wieder zu einem beliebten und profitablen syrischen Exportgut.

Aleppo Seife, bekannt als auf Arabisch oder Savon d'Alep, wird von Liebhabern auf der ganzen Welt verehrt. Viele Historiker halten es für das erste moderne Seifenstück der Welt - solide, rechteckig und zum Baden und zur Körperpflege bestimmt. Es wird von Hand hergestellt und enthält nur drei Zutaten: Olivenöl, Lorbeeröl und eine Tinktur aus Lauge. Es enthält keine tierischen Fette oder Derivate, keine schädlichen Chemikalien oder künstlichen Farbstoffe. Das Ergebnis? Intensiv feuchtigkeitsspendender und zarter Balsam, der bei empfindlicher Haut, einschließlich Kleinkindern und Personen mit Ekzemen, Psoriasis und Akne, weit verbreitet ist.

Seit Jahrtausenden sind die Blätter und Beeren des Lorbeerbaums ein Symbol für Reichtum und Wohlstand im Mittelmeerraum. Die Wedel des Baumes krönten die Köpfe der mächtigen Elite des alten Griechenlands, Figuren klassischer bildhauerischer Werke, römische Kaiser und siegreiche Gladiatoren. Aber es ist das Elixier der Beeren des Baumes, das die magische Zutat der Aleppo-Seife enthält - ein ätherisches Öl mit medizinischen Eigenschaften, das nachweislich Antimykotika, antimikrobielle Mittel, entzündungshemmende Mittel und mehr enthält.

Während seine Entstehung im Nebel der Zeit verloren geht, ist Aleppo-Seife möglicherweise aus der sumerischen Zivilisation Mesopotamiens (dem heutigen Syrien, der Türkei, dem Irak und Kuwait) hervorgegangen. Von sumerischen Textilhändlern ist bekannt, dass sie eine saponacee-flüssige Lösung verwendet haben, die aus einer Mischung von tierischem Fett und Holzasche hergestellt wurde.

Einige der großen Städte Mesopotamiens sind heute noch erhalten, darunter zwei in Syrien. Eines davon ist Damaskus, die 11.000 Jahre alte syrische Hauptstadt, von der allgemein angenommen wird, dass sie die älteste durchgehend bewohnte Stadt der Welt ist. Der andere ist Aleppo, von dem angenommen wird, dass er seit 8.000 Jahren ununterbrochen bewohnt ist.

Die Seifenlinie wird zwischen den Jahren 100 und 200, als Syrien eine römische Provinz war, etwas deutlicher. Zu diesem Zeitpunkt tauchten zum ersten Mal große beheizte Badehäuser in der Gegend auf und leiteten die Hammam-Badetradition (heute bekannt als türkische Bäder) ein. In diesen sozialen Situationen verglichen Männer ihre Seifen und Stärkungsmittel - eine Praxis, die zur Herstellung feiner Seifen führte.

Als Jahrhunderte unter der Herrschaft verschiedener Reiche und Dynastien - unter anderem Byzantiner, Umayyaden und Osmanen - vergingen, wurde die Tradition des öffentlichen Badens verfeinert und opulenter. Die Seifen, die von Badenden verwendet wurden, wurden ebenfalls raffinierter und legten den Grundstein für die Aleppo-Seife, die wir heute kennen.

Als die Kreuzfahrer mit Schätzen aus dem Osten nach Europa zurückkehrten, erreichte die Nachricht von der feinen syrischen Seife, die sie gefunden hatten, die Massen. In der Folge nahm die Seifenproduktion in Aleppo zu und wurde bald ein wesentlicher Bestandteil der Wirtschaft der Stadt. Der Export war dank Aleppos Schlüsselposition entlang der historischen Handelsroute der Seidenstraße ganz einfach.

Bald kopierten europäische Seifenhersteller das Produkt so gut sie konnten. Die berühmte Seife von Savon de'Marseille und Kastilien wird von einigen als zwei solcher Iterationen angesehen. Der jahrhundertealte Herstellungsprozess der Aleppo-Seife und die ausgewählten, für die syrische Region einzigartigen Zutaten können jedoch nicht vollständig reproduziert werden.

Der Ernteprozess beginnt im Herbst im bergigen Norden Syriens, wenn die tiefschwarzen Beeren des Baumes reif sind. Von Oktober bis Dezember werden sie von Frauen gepflückt, deren Lebensunterhalt von der Ernte abhängt. Die gesammelten Beeren werden dann an Ölhändler in Aleppo oder Damaskus verkauft oder von den Gemeinden, die sie ernten, näher zu Hause verarbeitet.

Sobald das ätherische Öl destilliert wurde, wird es mit Olivenöl gemischt, das den größten Teil des Seifeninhalts ausmacht. Je größer das Verhältnis von Lorbeeröl zu Olivenöl ist, desto teurer ist das Endprodukt. Ein einzelner Riegel kostet heute normalerweise 4 bis 10 US-Dollar, abhängig von seinem Lorbeerölgehalt.

Als nächstes folgt der Verseifungsprozess - eine chemische Reaktion zwischen einer Säure und einer Base, um ein Salz zu bilden. In diesem Fall wird das Ölgemisch mit geringen Mengen Lauge erhitzt, bis eine dicke, dunkelgrüne Lösung entsteht. Die Lösung wird auf die Steinböden der großen Trockenkammern unter jeder Seifenfabrik gegossen und bildet einen dicken Teppich aus grüner Kugel von der Größe eines Tennisplatzes.

Sobald die Kugel abgekühlt und ausgehärtet ist, wird sie nach einer von zwei Methoden in Blöcke geschnitten. Die erste betrifft Holzschuhe mit Klingenbefestigungen, die Schlittschuhen ähneln. Ein Arbeiter schnallt sich ein Paar Schuhe an und bietet seinen Arbeitskollegen die Arme an, die ihren Kollegen entlang der Seifenplatte treiben. Bei einer alternativen Methode wird anstelle von Schuhen ein Rechen verwendet. Es gelten jedoch die gleichen Grundsätze. Nachdem ein Arbeiter das Gerät montiert hat, ziehen ihn seine Kollegen mit Seilen mit.

Unabhängig davon, welche Methode angewendet wird, wird das grüne Blatt ordentlich in rechteckige Stücke geschnitten, die ungefähr 5 Zoll lang und 4 Zoll breit sind. Jedes Stück Seife wird dann mit dem Herstellerzeichen sowie dem arabischen Namen für Aleppo versehen: (حلب) - ein wichtiges Unterscheidungsmerkmal und ein Echtheitszeichen.

Die letzte Stufe des Prozesses ist das Trocknen und Aushärten. Hunderte von Stäben sind in attraktiven vertikalen Formen angeordnet - normalerweise in Form einer Pyramide oder einer Kuppel -, sodass jeder Stab der Luft maximal ausgesetzt ist. Diese Seifentürme bleiben dann monatelang im Fabrikkeller stehen, wo die Temperaturen relativ konstant sind - weder zu heiß noch zu kalt. Die Seife härtet im Winter und im zeitigen Frühjahr aus, bevor sie an die Öffentlichkeit verkauft wird.

Die Fabrik von Yazan Sabouni war eine der ersten, die wiedereröffnet wurde, nachdem die Regierung die Kontrolle in Aleppo wiedererlangt hatte. Der 23-jährige Yazan führt zusammen mit seinen beiden Brüdern Abdullah und Zaher ein Unternehmen, das seit über einem Jahrhundert in Familienbesitz ist. Sogar ihr Nachname "Sabouni" bedeutet auf Arabisch "Seifenmacher".

Der Krieg hat ihre alte Tradition aufs Schärfste durcheinander gebracht. "[Während der Kämpfe] haben fast alle Seifenhersteller Aleppo verlassen", sagt Sabouni. „Einige reisten in andere Städte und andere verließen Syrien insgesamt… [nachdem ihre Fabriken und Geschäfte] abgerissen worden waren. Wir danken Gott, dass wir nur unser Geld und unsere Gebäude verloren haben und nicht unser Leben. “

In der Stadt werden derzeit Reparaturen und Renovierungsarbeiten durchgeführt, aber es wird einige Zeit dauern, bis sich die Branche vollständig erholt hat. Es wurden nicht nur Gebäude beschädigt und zerstört; kostspielige Ausrüstung wurde von Plünderern aus den Fabriken gestohlen.

Das Ergebnis war eine buchstäbliche Dezimierung der alten Aleppo-Seifenindustrie. „Vor dem Krieg gab es mehr als 200 große [Seifen-] Labors und kleine Werkstätten“, sagt Talal Anis, ein weiterer bekannter Seifenhersteller. "Jetzt gibt es nicht mehr als 20."

Seifenmacher sind nicht die einzigen, deren Existenz durch den Krieg gefährdet wurde. Viele der berühmten Viertel von Aleppo, in denen Seife verkauft wird, befanden sich innerhalb der Mauern der antiken Stadt Aleppo, die zum UNESCO-Weltkulturerbe gehört. Ein Großteil der antiken Stadt - einschließlich des Al-Madina-Souks, einer Markthalle mit zahlreichen Khans und Basaren - wurde in der Schlacht von Aleppo 2012 schwer beschädigt. Auch diese Händler erholen sich noch.

Für viele Seifenhersteller von Aleppo hängt die Konservierung jedoch von einer raschen Genesung ab. Das Familienunternehmen Anis ist wie die Sabounis über Generationen weitergegeben worden. Talal Anis begann mit 16 Jahren unter Anleitung seines Vaters mit Seife zu arbeiten. Er möchte nicht die letzte Generation sein, die den Familienhandel betreibt.

"Ich möchte sicherstellen, dass die Aleppo-Seifenindustrie hinter mir her ist", sagt er. "Für meine Familie, für alle Einwohner von Aleppo und für die Welt."

Yazan Sabouni stimmt zu. „Unsere Mitarbeiter kümmern sich seit Tausenden von Jahren um sich selbst und ihren Körper“, sagt er. „Alepposeife ist genauso wichtig wie französisches Parfüm, Schweizer Uhren oder italienische Pasta.“

Der eigentliche Genesungsprozess beginnt jedoch mit der vollständigen Rückkehr der Belegschaft - der vertriebenen Männer und Frauen, die zusammen das Lebenselixier der Branche bilden. Anis ist optimistisch. "Mit Unterstützung und Zeit", sagt er, "wird sich die Branche erholen."

So viel sich in Aleppo noch ändern mag, eine Sache, die niemals weggespült werden kann, ist das bescheidene Stück Seife. Sein Rezept und seine Geschichte werden weiterhin von Aleppiern weitergegeben, sei es in den Souks der Altstadt oder in den Koffern von Migranten.