Die schimmeligen Medaillons, die die Vergangenheit von Penicillin bewahren

Alexander Fleming, der Forscher, der es entdeckte, begann, Erinnerungsstücke zu kultivieren.

Die Holzkiste passt in eine Handfläche. Das Messingmedaillon hat die Größe eines Sanddollars oder den Boden einer Tasse. Es sieht vage geologisch aus - wie ein Fossil, sandbraun und Eiweiß - und ruht auf einem Bett aus Samt.

Auf den ersten Blick: „Es ist fast so, als würden Sie eine Schmuckschatulle öffnen“, sagt Anne Garner, Kuratorin an der New York Academy of Medicine Library. "Dann ist hier dieses Bakterium."

Das Medaillon wurde von Alexander Fleming hergestellt, dem schottischen Mikrobiologen, der zuerst auf den Schimmelpilz stieß, der die Grundlage für Penicillin bilden sollte. Als er anfing, kleine Objekte zu entwerfen, um an seine Entdeckung zu erinnern, konnte er sich nicht mehr davon abhalten, sie auszutreiben.

Flemings Entdeckung des Penicillins war das Ergebnis von Glück und einer schwachen Spur. 1928 arbeitete er in der Impfabteilung des St. Mary's Hospital in London, wo er die Behandlung von Furunkeln erforschte. Eines Nachts verließ er seinen Arbeitsplatz in Unordnung. Einige Berichte besagen, dass er sein Geschirr in der Spüle gestapelt hat, während andere behaupten, dass er es auf der Laborbank verstreut gelassen hat; Einige berichten, dass er die Stadt wochenlang verlassen habe, andere meinen, ein Assistent habe einfach über Nacht ein Fenster eingerissen.

Sicher ist, dass sich seine unordentlichen Gewohnheiten als zufällig herausstellten. Fleming hatte S studiert, und als er ins Labor zurückkehrte, entdeckte er einen gelbgrünen Schimmel, der auf einer der Kulturen wuchs, in denen er die Bakterien verschmiert hatte. Es sah so aus, als wäre das Ganze ruiniert. Aber bevor er es in den Mülleimer warf, schaute er genauer hin. Es gab eine Handvoll Flecken, von denen die Bakterien geschrubbt zu sein schienen. Wo der Schimmel wuchs, stellte sich heraus, dass S es nicht tat.

Fleming nannte den Pilz. In den nächsten Jahren führte er einige Experimente durch und stellte fest, dass es nicht giftig war. Dann ging er zu anderen Projekten über, und erst in den 1930er und 40er Jahren untersuchten zwei weitere Wissenschaftler, Ernst Boris Chain und Sir Howard Walter Florey, das Potenzial des Schimmelpilzes als Antibiotikum und begannen, die Produktion von Penicillin zu steigern . 1945 teilten sich viele von ihnen - Chain, Florey und Fleming - den Nobelpreis für „die Entdeckung des Penicillins und seiner heilenden Wirkung bei verschiedenen Infektionskrankheiten“.

Nachdem Fleming den Status eines Preisträgers erlangt hatte, konnte er nicht aufhören, schimmelige Medaillons herzustellen. Fleming verwendete Teile der ursprünglichen Kultur, um mehr auf Zettel zu wachsen, und drückte diese dann zwischen die Linsen seines Bruders, eines Optikers. Das Ergebnis war eine transparente Anzeige mit dem Vorteil einer dichten Versiegelung.

Es ist unklar, wie viele genau im Umlauf waren. Fleming beschrieb sie als selten, schien sie aber auch als eine Art soziale Währung zu betrachten, die zu prägen war, wenn es ihm passte - was es oft tat. Er verteilte sie an geschätzte Kollegen und führende Damen, darunter auch Marlene Dietrich. ("Es scheint fast wie ein Flirt", sagt Garner. "Wie" Hier, hab eine Kultur. ") Die in der Akademie-Sammlung war ein Geschenk von Fleming an die amerikanische Schauspielerin Ruth Draper, deren Vater - eine prominente New Yorker Arzt - hat es der Sammlung gespendet. Fleming gab auch Präsident Roosevelt und dem Papst, Garner fügt hinzu, sowie Mitgliedern der britischen königlichen Familie schimmelige Andenken.

Die Geschenke wurden nicht immer gut angenommen. Als Fleming Prinz Philip, dem Herzog von Edinburgh, anlässlich einer Feier zum 25. Jahrestag der Entdeckung im Juni 1954 eine davon überreichte, waren die Royals bereits voller Bakterienkulturen. Es war das zweite Medaillon, das Fleming dem Prinzen innerhalb von sechs Monaten geschenkt hatte, und die Königinmutter besaß auch bereits ein eigenes. Man sagte Philip, er hätte vielleicht alle Bakterienkulturen, die er brauchte, und erzählte einem seiner Haushaltsbeamten: "Jedes Mal, wenn ich diesen Fleming treffe, gibt er mir eines dieser blutigen Dinge."

Garner vermutet, dass Fleming insgesamt rund 20 Medaillons hergestellt hat. Heutzutage scheinen sich zumindest einige Menschen darüber zu freuen - oder sind zumindest bereit, für das Privileg zu zahlen. Ein Medaillon, das von Flemings Nichte gehalten wurde, brachte 2017 14.592 US-Dollar ein, und die Pfizer Corporation kaufte 1996 ein Medaillon von Sotheby's für 35.000 US-Dollar.

Obwohl diese Art von Objekten immuner ist als beispielsweise Bücher, die durch Feuchtigkeits- und Temperaturschwankungen beschädigt werden, beherbergt die Akademie sie immer noch in einem Tresorraum, der mit Instrumenten zur Umweltüberwachung ausgestattet ist. "Es ist einer unserer sichersten Standorte im Gebäude", sagt Garner.

In diesem September wird das Medaillon im Rahmen der Ausstellung gezeigt, einer Zusammenarbeit zwischen der Akademie und dem Museum der Stadt New York. In der Zwischenzeit bringt Garner es gelegentlich heraus, um es den Bibliotheksbesuchern zu zeigen. "Die Leute sind oft wirklich berührt", sagt sie. „Die Leute haben vor mir geweint. Es ist ein erstaunlicher Moment des medizinischen Fortschritts. “

Selbst in Zeiten von Antibiotika-resistenten Infektionen ist es schwierig, die Beiträge der Medikamente zur Verlängerung des menschlichen Lebens zu übertreiben. (Penicillin flammte auch während einer Lungenentzündung im Jahr 1953 über Wasser.) „Sie haben wahrscheinlich in irgendeiner Form Penicillin genommen oder hatten ein Kind oder eine Mutter, die es genommen haben“, sagt Garner. Hunderte Millionen von Rezepten wurden im Laufe der Jahrzehnte ausgegeben, und die Medaillons sind eine greifbare Möglichkeit, um zu prüfen, wie alles begann - zufällig in einer Petrischale.