Ein Jahrzehnt später hat die Ölpest am Tiefwasserhorizont eine Abyssische Einöde hinterlassen

Ein Alptraum in 6000 Fuß.

Clifton Nunnally wurde übel, noch bevor er den Meeresboden sah. Es war 2017 und er hatte sich auf einer einmonatigen Forschungsreise einen Virus zugezogen. Er erholte sich in seinem Zimmer, um nicht seine Kollegen vom Louisiana University Marine Consortium (LUMCON) anstecken zu müssen. Ein ferngesteuertes Fahrzeug (Remote Operated Vehicle, ROV) übertrug aus einer Höhe von 900 Metern einen Live-Feed vom Unfallort Deepwater Horizon - die ersten Bilder seit 2010. Mit einer Freisetzung von rund vier Millionen Barrel Öl an 87 Tagen war es das größte Es ist eine versehentliche Ölpest, die jemals registriert wurde, eine brodelnde, schwarze Apokalypse über Hunderte von Quadratmeilen im Golf von Mexiko.

Nunnally schlurfte zum Kontrollraum des Schiffes, um zu sehen, was das ROV fand. In seinen Jahren als Tiefseebiologe hat er gelernt, dass die Wiederherstellung von Katastrophen wie diesen lange dauert und dass die tiefe Stelle wahrscheinlich immer noch dramatisch von der Verschüttung betroffen sein wird. „Nichts hat uns auf das vorbereitet, was wir gesehen haben“, sagt er: eine glatte schwarze Einöde, leer von all ihren üblichen Bewohnern wie Seegurken und riesigen Isopoden. Stattdessen war das Gebiet von seltsamen Krebsen und Garnelen erobert worden, die entweder von Tumoren befallen oder unheimlich träge waren, als ob sie schlafwandelten über den Meeresboden. Der typisch weiße Meeresschnee - Ablagerungen, die von den darüber lebenden Organismen herabgetrieben waren - war pechschwarz und verklumpt. Es war klar, dass die Website giftig und möglicherweise unwiderruflich beschädigt war, wie aus der Studie hervorgeht, die das LUMCON - Team kürzlich in veröffentlichte.

Anfang der Woche vor dem Besuch vor Ort waren Nunnally und Craig McClain, der Hauptautor der Studie und Geschäftsführer von LUMCON, an mehreren Orten im Golf von Mexiko vorbeigekommen. Sie sahen vor allem, was sie erwarteten: einen hellen, hellbraunen, schlammigen Meeresboden - typische, gesunde Bedingungen für den Grund dieses Teils des Ozeans. An der Überlaufstelle war der Kontrollraum düster geworden. "Eines der allerersten Dinge, die wir gesehen haben, war ein einsamer Schuh", sagt Nunnally. „Das hat uns klar gemacht, was wir hier sehen.“ Der Stiefel war aus Leder und Stahl, was ein Arbeiter beim Betrieb des Deepwater Horizon-Bohrgeräts von BP getragen hätte, als es im April 2010 explodierte und elf Arbeiter tötete.

Die anschließende Aufräum- und Restaurierungsarbeiten hatten fast 65 Milliarden US-Dollar gekostet und die Qual bestimmter Tiere, wie von Öl gebräunter Pelikane und in Schlamm gebackener Schildkröten, ins Rampenlicht gerückt. Forscher und die Öffentlichkeit achteten zu dieser Zeit laut Nunnally jedoch kaum auf die schwer erreichbaren Tiefenbewohner wie Isopoden und Korallen. "Die Tiefsee ist immer außer Sicht und aus dem Sinn", sagt er. "Sie können Öl an der Oberfläche abbrennen und verteilen, aber wir haben nicht die Technologie, um Öl auf dem Meeresboden loszuwerden."

Im August 2010, vier Monate nach dem Unfall, kehrten Mark Benfield und Marla Valentine von der Louisiana State University bzw. der Old Dominion University als erste in die Tiefsee zurück. Sie nahmen Aufnahmen mit einem ROV auf und fanden ziemlich genau das, was man erwarten konnte: einen verwüsteten Meeresboden, auf dem Kadaver von Salpen, Pyrosomen und Glasschwämmen mehr als alles Lebende zu sein schienen. Benfield und Valentine dokumentierten einen erstaunlichen Rückgang der Arten. Mandy Joye, Meeresforscherin an der University of Georgia, stieg 2010 und 2014 zum Bohrloch im HOV-Tauchboot hinab. „2010 war es wie ein Friedhofsbesuch. Es gab sogar schleimige „Netze“ am Meeresboden, die aussahen wie Spinnweben “, schreibt sie in einer E-Mail. "[Es war das einzige Mal, dass ich in einem U-Boot am Meeresboden war und mich traurig und voller Angst fühlte, was als nächstes kommt." Als Joye 2014 zurückkehrte, sah sie, dass nur Arthropoden zurückgekehrt waren, eine Population, die zurückkehrte hat offenbar bis heute bestanden.

"Im Jahr 2010 war es wie ein Friedhofsbesuch."

Nach 2014 hatten die meisten Studien über die Auswirkungen von Deepwater Horizon auf die Tiefsee aufgehört, schreibt McClain in einem Post am. Im Jahr 2015 gab BP eine Erklärung heraus, in der behauptet wurde, dass der Golf sich selbst heilt und „zu den Bedingungen vor dem Auslaufen zurückkehrt“, die von der National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) als „unangemessen und verfrüht“ bezeichnet wurden 2014 nahmen ihre ROVs Bodenproben auf und stellten fest, dass sich das Öl von BP auf mehr als 1.200 Quadratmeilen Meeresboden ausgebreitet hatte, wie in einer Studie von veröffentlicht. BP ist mit Joyes Ergebnissen nicht einverstanden und fügt hinzu, dass das verbleibende Öl laut einem CNN-Bericht von 2015 nicht mehr schädlich ist.

Es überrascht nicht, dass Tiefseebiologen sich solche Illusionen nicht machen. Obwohl das Oberflächenwasser über der Überlaufstelle das gleiche lebhafte Blau aufweist wie der Rest des Golfs von Mexiko, „arbeitet die Tiefsee auf einer langsameren Zeitskala“, sagt Nunnally. "Wir wissen, dass Katastrophen wie diese lange brauchen, um sich zu erholen."

McClain und Nunnally konnten 2017 an den Austrittsort zurückkehren, da sie ihre finanzierte Forschung einige Tage zuvor abgeschlossen hatten und den seltenen Zufall an Freizeit mit unglaublich teurer ozeanographischer Ausrüstung hatten. Sie waren seit Jahren neugierig auf den Ort. "Wir wollten wissen, was dort unten los war", sagt Nunnally. „Niemand hatte das gesehen, und nur sehr wenige Bilder waren vom Meeresboden aufgetaucht, abgesehen von der tatsächlichen Verschüttung. Das mussten wir tun. “

Die LUMCON-Forscher haben ihr Bestes getan, um die Studie von Benfield und Valentine zu wiederholen und zu zeigen, wie sich die Hand der Site in sieben Jahren verändert hat. Sie überblickten den Standort rund um das Wrack des Bohrgeräts und einen weiteren 1.640 Fuß nördlich. Aber der selbst scheint die Geschichte zu erzählen. Es gab keine riesigen Isopoden, Glasschwämme oder Peitschenkorallen, die (metaphorisch) gesprungen wären, um das harte Substrat des Bohrgeräts zu besiedeln, z. B. weggeworfene Rohrabschnitte. Die Forscher sahen auch unangenehm greifbare Beweise für die Menschen, die dort lebten und arbeiteten: diesen Stiefel, eine Tür, einen Arbeitsventilator, ein Geländer. "Es gab eine Couch mit einem Krebs darauf", sagt Nunnally.

Tatsächlich waren Krabben fast überall. Die Forscher waren schockiert über die schiere Anzahl von Krebstieren und anderen Arthropoden, die die Überlaufstelle besiedelt hatten. Groben Schätzungen zufolge waren atlantische Tiefseekrabben, rote Garnelen und weiße Karidenkrabben am Deepwater-Standort fast achtmal so bevölkerungsreich wie an anderen Stellen am Golf. "Überall trieben Krabben schwarze Schlammwolken mit Öl auf", sagt Nunnally. Überfluss bedeutet jedoch nicht, dass sich die Website erholt hat oder sogar lebensfreundlich ist. Besonders unheimlich war die schmerzende langsame Bewegung der Krabbe. "Normalerweise streuen sie, wenn sie die ROV-Lichter sehen", sagt er. Aber diese Krabben schienen nicht gestört zu sein oder sich der Anwesenheit des Roboters nicht bewusst zu sein.

"Die Forscher vergleichen die Todesfalle mit den Teergruben von La Brea."

Die Forscher nehmen an, dass durch den Abbau von Kohlenwasserstoffen unerwünschte Krabben vom umgebenden Meeresboden in die Tiefsee gebracht werden, die einer giftigen Deponie entspricht. "Die chemische Zusammensetzung des Öls ähnelt den natürlichen Ölen von Krebstieren", sagt Nunnally. "Sie fühlen sich von der Ölförderung angezogen, aber wenn sie erst einmal in der Gegend sind, geht alles bergab." Eine ähnliche Art von chemischer Verwirrung ereignete sich 2003 bei einer Ölkatastrophe in Buzzards Bay in Neuengland, die Horden von Amerikanern anzog Hummer. Die Forscher vergleichen die Todesfalle mit den La Brea-Teergruben: Sobald sie angelockt werden, verlieren die Krabben ihre Fähigkeit zu gehen. Da keine andere Art in der Region gedeihen kann, haben die Krabben keine Nahrungsquelle - außer einander. Und wie man sich vorstellen kann, ist das Verzehren des Fleisches einer mit Giftstoffen durchsetzten Krabbe oder das Verhungern in einer Tiefsee-Teergrube eine Art Verlust / Verlust-Situation.

Die Krabben sahen auch alles andere als normal aus: einige Krallen geschrumpft, einige geschwollene, geschrumpfte Beine, ein Staub von Parasiten. "Es gab Missbildungen, aber die meisten Dinge fehlten", sagt Nunnally. "Sie kommen mit acht Beinen herein und versuchen, mit vier oder fünf davonzukommen." Die Forscher haben noch nicht herausgefunden, welche spezifischen Toxine zu diesen Krankheiten geführt haben. Die Garnelen sahen genauso schrecklich aus wie die Krabben. "Sie sahen nicht aus wie Garnelen von anderen Standorten", sagt Nunnally und fügt hinzu, dass viele der kleinen Krebstiere Buckel im Rücken hatten - vielleicht Tumore.

Die Forscher konnten bei diesem Besuch kein Exemplar fangen, hoffen aber nun, die Finanzierung für die Rückkehr zu sichern oder einen weiteren freien Tag auf See zu finden. Normalerweise wird die Probenentnahme mit einer Köderfalle durchgeführt, aber diese kranken Krebstiere scheinen kein Interesse daran zu haben, sich auf etwas zu bewegen, sogar auf Beute, sagt Nunnally. Die andere Option ist die Verwendung eines speziellen ROV, aber das ist schwieriger.

Nunnally hofft, dass ihre Studie zu mehr Aufmerksamkeit für die Verwüstung des Meeresbodens sowie zu besseren Basisuntersuchungen von Tiefseegebieten führt, bevor sie für Bohrungen geöffnet werden. Als Student im Jahr 2004 hatte er tatsächlich an der ersten Vermessung des Deepwater Horizon-Standorts gearbeitet. "Die Zeit zwischen dieser ersten Exploration und der ersten großen Ölpest betrug nur sechs Jahre", sagt er und fügt hinzu, dass er jedes Mal, wenn er auf einer Forschungskreuzfahrt ist, neue Bohrinseln sieht. "Dies ist etwas, das nicht bald verschwinden wird."

Eines der letzten Dinge, die das ROV entdeckte, war der Gedenkbrunnenkopf, der den Ort der Verschüttung selbst kennzeichnet, an dem an mehreren Stellen Öl aus dem gebrochenen Bohrrohr sprudelte. Am 8. November 2010 wurde die zitronengelbe Betonkappe darauf befestigt. Damals war es einfach, die schwarz aufgedruckten Wörter zu lesen: „IM SPEICHER DES TIEFWASSER-HORIZONS 11“, zusammen mit 11 Sternen. Jetzt, da es in neun Jahren mit schwimmendem Umgebungsöl beschmutzt ist, ist es schwieriger, es zu erkennen.