Starren Sie mit Polymath Athanasius Kircher aus dem 17. Jahrhundert in den Bauch der Erde

Wie ein Besuch im Vesuv seine vorausschauende Vision eines heißen Kerns prägte.

Die beiden machten sich nach Mitternacht auf den Weg und stiegen im Dunkeln auf den steilen, rauen Vesuv. Der Weg zum 4.200 Fuß hohen Gipfel war holprig, aber Athanasius Kircher und sein ungenannter italienischer Führer hielten sich daran. Sie stiegen und stiegen, bis sie einen Krater erreichten.

Dort wurden sie gebannt. Es war in jeder Hinsicht fantastisch - gewaltig, schrecklich, furchterregend.

„Ich habe gesehen, wie sich alles durch Feuer entzündet hat“, schrieb Kircher später, „mit einem unerträglichen Ausatmen von Schwefel und brennendem Bitumen.“ Der Geruch war so unerträglich, dass Kircher den Mageninhalt immer wieder aufwirbelte. Und er hatte auch Angst. Mit dem "Stöhnen und Schütteln des schrecklichen Berges" fuhr er fort: "Ich glaubte, ich würde in das Reich der Toten spähen und die schrecklichen Phantasien der Dämonen sehen."

Es war in den 1630er Jahren, und der leidenschaftliche Gelehrte, Priester und Wissenschaftler der Jesuiten - und Held von Exclusivetvlnet.com - wollte einen Blick in den Bauch der Erde werfen.

Vielleicht sahen die Dinge am Morgen etwas weniger dyspeptisch aus, oder vielleicht verbrachte Kircher den Rest der Nacht damit, seinen Mut zu sammeln. So oder so, als der Tag anbrach, stieg er in den Krater hinunter. Dort sah er eine gerade, hohle Rutsche - "überall auf und ab, schroff und zerbrochen", die sich in einen Pool öffnete, "der mit einem ewigen Schwall von Rauch und Flammen kochte" (englische Übersetzungen seiner Schriften variieren geringfügig) aber sie sind alle sehr sensorisch und überwältigend.)

Kircher fuhr mit seinem Leben fort, aber die Szene wurde in sein Gedächtnis eingebrannt. Am Vesuv, schreibt der Kircher-Biograf John Glassiehe, habe begonnen, "sich vorzustellen, wie es noch tiefer in der Erde sein könnte und wie Berge, Feuer, Flüsse und Ozeane irgendwie miteinander verbunden sein könnten." Kircher konnte nicht aufhören, darüber nachzudenken. und schließlich legte er seine Vision in eine faszinierende, vorausschauende, detaillierte Karte des Innenlebens des Planeten.

Solange die Menschen die Erde betreten haben, haben sie verwundert nachgeschaut. Wie viele Naturphilosophen vor ihm studierte Kircher den Mond und kartografierte sein fleckiges Gesicht. Aber auch Kircher blickte auf die Welt unter unseren Füßen herab und widmete sie einem heftigen Band. Es war eine Reise, wie er es ausdrückte, in den "fruchtbaren Schoß der Natur". Zwei der Drucke, die zur Ausgabe von 1665 angefertigt wurden, sind derzeit über Geographicus Rare Antique Maps erhältlich.

Weit unter uns, vermutete Kircher, gab es eine Reihe von vergrabenen Seen und Flüssen, die er sich vorstellte, als würden sie sich wie Blutgefäße zum Kern des Planeten winden. Und Feuer - so viel Feuer. Fast drei Jahrzehnte nach seiner Wanderung in den Vesuv versuchte Kircher immer noch zu verstehen, was diese geschmolzenen Flüsse mit Erdbeben und anderen Naturereignissen zu tun haben könnten.

Zu dieser Zeit setzte eine vorherrschende Idee den Mittelpunkt der Erde als feuriges Gewirr. Im 17. Jahrhundert, schreibt die Archivarin Frances Willmoth im Science History Journal, waren viele Naturphilosophen davon überzeugt, dass die Erde „von Passagen, großen Kavernen, kleineren Kanälen und Hohlräumen durchsetzt ist, die alle Luft, Wasser und andere Substanzen übertragen können“ Seneca, Aristoteles und andere, schreibt Willmoth, einige dieser Wissenschaftler vermuteten, dass Erdbeben das Produkt von Luft und Wasser sind, die durch diese Kanäle strömen. Viele spekulierten, dass auch Donner oder Blitz eine Rolle spielten.

In Kircher wird der Mittelpunkt der Erde als Feuerball dargestellt. In seinem Druck sieht es aus wie ein zentraler Flammensee mit gezackten Flüssen, die sich ausdehnen, um ungefähr ein Dutzend Vulkane, die auf der Oberfläche abgebildet sind, wie Schlote zu versorgen. An anderer Stelle in dem Buch stellte sich Kircher auch ein System aus unterirdischen Meeren und Flüssen sowie das Zusammenspiel von Wasser und Feuer vor. Nach Kirchers Ansicht schrieb Kevin Brown von Geographicus: „Das vulkanische System hat mit dem Hydrosystem interagiert, indem es Teile davon überhitzt und die Bewegung von Wasser zur und von der Oberfläche verursacht hat - daher Meeresströmungen, Erdbeben, Gezeiten und mehr.“

Kirchers Karte sieht fantastisch aus, ebenso wie die Gesamtheit seiner Theorien, aber Jahrhunderte der Wissenschaft haben einige seiner Ideen bestätigt. "Seine Hypothese einer zentralen Wärmequelle im Inneren des Planeten und seine Erkenntnis, dass Vulkane und Erdbeben ein globales Phänomen sind, sind mittlerweile weithin anerkannt", bemerkt das Erdobservatorium der NASA. Wir wissen, dass Vulkane dazu neigen, sich zu sammeln, und dass ihre Eruptionen mit der Bewegung von Schmelzen tief in der Erde zusammenfallen, auch wenn sie nicht so aussehen, wie Kircher es gedacht hatte.

Laut US Geological Survey (USGS) gibt es weitaus mehr Vulkane als Kirchers Karte vermuten lässt - bis zu 1.500 potenziell aktive, wobei der „durchgehende Gürtel“ der Unterwasser-Vulkane entlang des Mittelatlantischen Rückens nicht berücksichtigt wird. Nach Angaben der Agentur ist etwa ein Drittel davon in der aufgezeichneten Geschichte ausgebrochen. Viele der lebhaftesten besetzen den sogenannten Feuerring, in dem tektonische Platten kollidieren. Wir wissen natürlich auch, dass der Kern definitiv heiß ist - bis zu 10.800 Grad Fahrenheit - obwohl er hauptsächlich aus Eisen und Nickel besteht und keine offene, flackernde Flamme ist.

Selbst wenn wir immer tiefer in den Weltraum blicken, ist die Welt unter unseren Füßen für diejenigen unter uns, die keine Geologen, Planetenforscher oder Höhlenforscher sind, ein Rätsel. Der Naturautor Robert Macfarlane beobachtet dies in seinem neuen Buch, das die Leser in Gletscherspalten, Höhlen und andere klaustrophobische Ecken der Welt entführt. „Wir können nach oben schauen und den Mond sehen“, sagte er kürzlich bei einem Vortrag in New York, „aber wir schauen nach unten und sehen nur unsere Füße.“ Hunderte von Jahren, nachdem Kircher in den Vesuv hinabgestiegen ist, gibt es noch viel zu lernen dort unten, und Sie müssen nicht in Vulkan stolpern, um ehrfürchtig zu sein.