Wie Alaska zur Heimat von Rhabarber wurde

Das Blattgrün wächst unter der Mitternachtssonne zu einer ungeheuren Größe.

Im Jahr 1914 veröffentlichte die ein Bild von einem kleinen Mädchen, das triumphierend einen riesigen, belaubten Stiel wie einen Speer über dem Kopf hält. "Alaska ist nicht nur Schnee und Eis", dröhnte die Schlagzeile. "Rhabarberkuchen!"

Das kleine Mädchen, Dorothy, war so etwas wie eine Rhabarberprinzessin und eine der Töchter von Henry D. Clark, der in Skagway, Alaska, als „der Rhabarberkönig“ bekannt war. Clark regierte jedoch nicht allein. In den Vereinigten Staaten, von Ohio bis Kalifornien, von Washington bis Illinois, wurden verschiedene „Rhabarber-Könige“ für ihre Fähigkeit gelobt, große Mengen des Obst-Gemüses anzubauen. (Während ein Blattgrün, Rhabarber sauren Stielen werden in der Regel wie eine Frucht behandelt und mit viel Zucker gekocht. Die Blätter sind giftig.)

Aber Clarks Regel war anders. Zum einen bewirtschaftete er in Skagway, wo sich die Sommertage auf 19 Stunden erstrecken. Rhabarber erwies sich als eine zufällige Wahl. Zur großen Freude der frühen Bauern Alaskas mag Rhabarber nicht nur die Kälte, sondern wird auch unter der Mitternachtssonne zu einer ungeheuren Größe.

Laut Dr. Danny L. Barney, ehemaliger Kurator der Gene Bank für arktische und subarktische Pflanzen in Palmer, Alaska, hat der angebaute Rhabarber eine lange Tradition. Wahrscheinlich aus dem kühlen Tibet und China stammend, stieg es aus der Steppe heraus und wurde zu einer geschätzten Medizin. Alte Ärzte lobten seine Wurzeln als wirksam gegen alles, von Krebs bis zur Pest. Rhabarber gelangte schließlich nach Russland und von dort nach Westeuropa, wo er im kühlen England Fuß fasste.

Rhabarber blieb jahrhundertelang mehr Behandlung als Genuss. Wie Barney in einer E-Mail schreibt: "Erst nachdem verarbeiteter Zucker [um die Mitte des 18. Jahrhunderts] allgemein verfügbar wurde, wurden die sauren und sauren Stängel für die kulinarische Verwendung populär." Bald danach, so glaubt Barney, kam der kultivierte Rhabarber in Alaska an, als er russisch war Der Händler Gregorii Shelikhov brachte es 1784 mit auf die Insel Kodiak.

Bis zum 19. Jahrhundert wurde der Rhabarber durch billigen Zucker als „Tortenpflanze“ bekannt. Indem die Hausfrauen viel Zucker mit den gehackten Stielen mischten, konnten sie eine süße, würzige Füllung ohne Zitrusfrüchte oder Äpfel herstellen. Rhabarber wurde eine Art Fruchtersatz, besonders in Alaska. Schließlich sind viele kulinarische Rhabarbersorten winterhart, erfordern nur minimale Pflege und gedeihen in kühlen Klimazonen.

Anfang des 20. Jahrhunderts staunten Siedler an der Grenze über das enorme Wachstumspotenzial von Rhabarber. Vor allem Zeitungen und Bücher stellten häufig Clark's Farm vor. Der Mann selbst stammte aus bescheidenen Verhältnissen, sagt Caroline Hill, Geschäftsführerin von Jewell Gardens, die heute einen Teil von Clarks altem Gehöft bewohnt. Clark stammte aus Wisconsin und wanderte während des Klondike Goldrausches nach Alaska. Auf dem berüchtigten White Pass Trail, so Hill, habe Clark Zeuge von Skorbut geworden.

"Wir denken, dass er vielleicht Rhabarbersamen in der Tasche hatte", sagt Hill. Nach seiner Rückkehr in die Stadt Skagway gründete Clark seine Rhabarberfarm - eine kluge Entscheidung angesichts des Mangels an frischen Lebensmitteln vor Ort. Ein Foto aus dem Jahr 1913 zeigt Clark, der einen riesigen Rhabarberstiel mit einem großen, flauschigen Blatt und einem Maßstab in der Hand hält, um seine Größe zu demonstrieren. "Das ist drei Fuß gerade da", betont Hill. „Ich glaube nicht, dass er ein ungewöhnlich kleiner oder großer Mann war. Es ist also ein sehr großes Stück Rhabarber. “

Zusammen mit anderen Sorten baut Jewell Gardens immer noch Henry Clarks Rhabarbersorte an, die einen weißen, rosafarbenen Stiel anstelle des üblichen leuchtenden Rotes hat. Henry Clarks Rhabarber wächst auch in der ganzen Stadt - eine Folge des tragischen Endes der Farm. Während des Zweiten Weltkriegs befehligte das Militär Clark's Land, um Treibstoff zu lagern, sagt Hill. Die Stadtbewohner sammelten seinen Rhabarber ein, bevor er zerstört werden konnte. Während Clark 1945 starb, wachsen Nachkommen seiner Pflanzen weiter.

Viele Alaskaner haben immer noch eine Leidenschaft für Rhabarber, obwohl andere Früchte heutzutage vor Ort leichter zu kaufen sind. Ruby Hollembaek, der eine Bison- und Elchfarm in der Nähe von Delta Junction in Alaska besitzt, gründete vor fast 10 Jahren die Facebook-Gruppe „Alaska Rhubarb“ . Sie sieht eine glänzende Zukunft für Rhabarber. "Es ist so einfach, Rhabarber zu züchten, und es ist gut für Sie", sagt sie und merkt an, dass Rhabarber ein Segen für abgelegene Gemeinden sein könnte, in denen die Einheimischen von importierten, oft ungesunden Lebensmitteln abhängig sind.

"Traditionalisten mögen immer noch Rhabarber", stimmt Barney zu. Er hat eine Schwäche für die Sorte Crimson Cherry. Aber er räumt ein, dass die sauren Stängel, die eine hohe Dosis Zucker erfordern, dem Doppelschlag leicht verfügbarer Früchte und der modernen Angst vor zuckerreichen Produkten gegenüberstehen. Es nütze nichts, sagt er, dass die großflächige Landwirtschaft in Alaska bis auf wenige Ausnahmen noch nicht so erfolgreich war.

Barney hat sich seitdem nach Wasilla, Alaska, zurückgezogen und die Aufgabe übernommen, Rhabarber zu züchten, der für gewerbliche Züchter geeignet ist. „In der Vergangenheit waren die meisten Rhabarbersorten Zufallssämlinge, die die Erzeuger als ansprechend, benannt und geklont empfanden“, bemerkt Barney. Er wählt jedoch sorgfältig die Pflanzeneltern aus und sucht nach Kreuzungen, die gute Eigenschaften wie Größe, Süße und Eignung zum Entsaften aufweisen. Die Zukunft des Rhabarbers, so denkt er, könnte in der Tourismusbranche liegen. Er hofft, dass Rhabarber zu Alaskas Visitenkarte werden könnte: der Star der „regionalen kulinarischen Spezialitäten“.

In der Zwischenzeit hat Rhabarber immer noch einen hohen Stellenwert in Jewell Gardens. Bei ihrem Sommersonnenwende- und Rhabarberfest 2019 blieben tausend Teilnehmer bis spät in die Nacht in der Skagway-Sonne. Die Gärten verteilten Preise für das größte lokal angebaute Rhabarberblatt und den größten Rhabarberstiel (35 bzw. 40,75 Zoll) und verkauften verschiedene Rhabarberleckerbissen. „In dieser Nacht haben wir 120 Rhabarberpasteten verkauft“, so Hill. “65 Pfund Rhabarber Barbecue. Fünf Liter Rhabarberlimonade. “

"Es ist eine sagenhafte Sache", sinniert sie nach Barneys Vorstellungen. "Die Leute kommen hierher und wollen Rhabarberkuchen essen ."