Was passiert, wenn eine riesige Nuklearrakete versehentlich in ihr Silo zurückfällt?

1960 verlief der Test einer Titan I-Rakete bis zum Ende reibungslos.

Nach dem Unfall war der Bereich um das Raketensilo mit Trümmern übersät - Felsbrocken aus Beton, riesige Quellen, Teile von Navigationssystemen. Die Siloabdeckung aus Hunderten Tonnen Beton wurde zur Hälfte zerstört. Die verbleibende Hälfte, schreibt der Autor David K. Stumpf, war in die Luft geschossen und hatte sich um 180 Grad gedreht, bevor sie wieder auf dem Boden landete.

Einen Moment lang war das Team der neuen Testanlage kurz davor, endlich einen erfolgreichen Testlauf der Startsequenz für die leistungsstarke Titan I-Rakete zu feiern. Das nächste Mal machten sie sich auf eine Explosion gefasst, die die Anlage irreparabel zerstörte.

Ende der 1950er Jahre begann das US-Militär mit der Entwicklung der Titanen als Teil seines wachsenden Angebots an Interkontinentalraketen. Dies waren gigantische Raketen, die entwickelt wurden, um mit Atomwaffen weite Strecken zu fliegen. Bis 1960 hatten die Teams in Cape Canaveral mehrere erfolgreiche Tests der neuen Raketen durchgeführt, und eine neue Einrichtung auf der kalifornischen Vandenberg Air Force Base war bereit, die Rakete unter Betriebsbedingungen zu testen.

Bis zum Abend des 3. Dezember 1960 seien bereits acht Tests wegen "geringfügiger Gerätestörungen" gescheitert, schreibt Stumpf. Das Team begann damit, die Rakete für den Start vorzubereiten. Das Ziel war es, die Waffe bis zu dem Punkt zu bringen, an dem sie abgefeuert werden konnte, ohne sie tatsächlich abzusenden: Sie mussten wissen, dass die Rakete bei Bedarf zum Angriff bereit sein würde.

In dem supergehärteten Silo, das vor Atomangriffen geschützt werden sollte, füllte das Team die Rakete mit Oxidationsmittel, einem Schlüsselbestandteil für das Abblasen, und schickte es an die Oberfläche. Der Countdown für den Start wurde gestartet und dann - kurz bevor das Signal zum Zünden der Rakete gegeben worden wäre - gestoppt. Das Team hatte sein Ziel erreicht. Alles was noch zu tun war, war die Rakete zurück in ihr Silo zu bringen und das gefährliche Oxidationsmittel zu entfernen.

Aber etwas - später als Fehlfunktion des Aufzugs eingestuft - ging schief. Robert Rhodus, der Testleiter des Unternehmens, das die Rakete gebaut hatte, „beobachtete fasziniert, wie der Aufzug, der eine voll mit Treibgasen beladene Rakete trug, auf den Boden des Silos stürzte“, schreibt Stumpf. Die Tanks, in denen sich der Treibstoff und die Oxidationsmittel der Rakete befanden, brachen auf, vermischten sich und explodierten. Die Aufzugskonstruktion und die Trägerrakete - Tonnen und Tonnen Stahl, die man später als „rote Spaghetti“ bezeichnete - flogen aus dem Silo, als das Testteam in Deckung lief.

Trotz der Größe der Explosion wurde niemand bei dem Unfall verletzt: Der zweite Satz von kürzlich verstärkten Explosionstüren hielt. Die neu errichtete Versuchsanlage war jedoch so stark beschädigt, dass sich eine Bergung nicht lohnte. Heute ist noch ein riesiges Loch im Boden, das jetzt bewachsen und wilden Tieren übergeben ist.

Das Militär setzte Titan-Raketen während der achtziger Jahre weiterhin als Teil seines Programms für ballistische Interkontinentalraketen ein, und dies war nicht der einzige dramatische Vorfall, an dem sie beteiligt waren. Im Jahr 1965 starben Dutzende von Menschen, nachdem in einem Titan II-Silo in Arkansas ein Brand ausgebrochen war. Vielleicht am berühmtesten, wie der investigative Journalist Eric Schlosser in seinem Buch von 1980 berichtet, explodierte eine Titan II-Rakete in ihrem Silo in Damaskus, Arkansas, während sie einen nuklearen Sprengkopf trug. Während der Sprengkopf in der Rakete in einem Stück blieb, um eine nukleare Katastrophe zu verhindern, floh die Besatzung auf dem Gelände nicht ohne Schaden: Ein Mann starb und mehr als 20 weitere wurden verletzt.