Lernen Sie den Mann an der Steuerung der weltweit größten Dampflokomotive kennen

Nach der Restaurierung der Monsterlokomotive trifft Ed Dickens die Schienen.

Daran besteht kein Zweifel. Ed Dickens ist ein Rockstar. Dickens ist ein Dampflokomotiventechniker und -mechaniker, der die historische Dampf- und Dieselflotte der Union Pacific Railroad unterhält, zu der jetzt die größte Dampflokomotive der Welt gehört, die bekannt ist, dass sie Fans auf der ganzen Welt als „Big Boy“ ausbildet überall hingehen - Zugfans lassen ihn es hören.

Im Frühjahr 2019 lief Big Boy Nr. 4014 nach mehrjähriger Restaurierung zum ersten Mal seit 60 Jahren wieder. Seitdem hat es das Land bereist - im Mai nach Utah zum 150-jährigen Jubiläum der First Transcontinental Railroad und im Sommer quer durch den Mittleren Westen. Jetzt bereiten sich Dickens und sein Team auf die bisher größte Reise des Big Boy vor: Eine zweimonatige Tour durch 12 Bundesstaaten, von der Heimatbasis der Lokomotive in Wyoming nach Utah, Nevada, Kalifornien, Arizona, New Mexico, Texas, Arkansas, Oklahoma, Kansas , Missouri und Colorado. Die Öffentlichkeit wird sogar die seltene Gelegenheit erhalten, am 12. und 13. Oktober in Los Angeles dahinter zu fahren.

Riesige Menschenmengen haben die Lokomotive überall begrüßt und Dickens begrüßt, als er aus dem Taxi steigt, Autogramme gibt und sich für Selfies mit begeisterten Fans ausgibt, die aus der ganzen Welt angereist sind, um Big Boy zu sehen. Für einen Jungen, der mit Liebe zum Zug aufgewachsen ist, wie viele, die ihn anfeuern, wird ein Traum wahr. "Mein ganzes Leben war von Eisenbahnen umgeben", sagt er.

Dickens ist in Colorado aufgewachsen und erinnert sich, wie er mit dem Fahrrad zu den Westgleisen von Denver und Rio Grande gefahren ist, damit er und seine Freunde den vorbeifahrenden Zügen zusehen konnten. Manchmal verbrachten sie Stunden damit, darauf zu warten, dass einer mitkam. In den 1980er Jahren diente Dickens beim Militär und arbeitete dann bei einigen historischen Eisenbahnen in Colorado, darunter der berühmten Durango & Silverton Narrow Gauge Railroad, die seit den 1880er Jahren ununterbrochen in Betrieb ist.

Bei der Durango & Silverton und der Georgetown Loop Railroad lernte Dickens von erfahrenen Mechanikern die vielen Fähigkeiten, die für die Restaurierung alter Dampflokomotiven erforderlich sind. Viele Eisenbahnunternehmen ersetzten in den 1940er und 1950er Jahren Dampf durch Diesel, und Dickens ist einer von immer weniger Menschen, die über das Wissen verfügen, das sie jetzt benötigen, um diese zu warten. „Die Zusammenarbeit mit diesen älteren Leuten hat meine Leidenschaft für Dampflokomotiven wirklich untermauert“, sagt er.

Dickens hat es immer geliebt, zu basteln, und es liegt in seiner Natur, in komplizierte Projekte einzutauchen. In vielerlei Hinsicht war die Reparatur alter Dampflokomotiven - Maschinen mit einem Gewicht von Hunderten von Tonnen und Tausenden von Teilen - der perfekte Job. Aber es war nicht gerade beständige Arbeit. Die meisten Dampflokomotiven werden nur bei saisonalen Ausflügen eingesetzt. Dickens suchte eine Vollzeitbeschäftigung und wechselte 1993 zu einer Güterbahn. Das Unternehmen wurde schließlich von Union Pacific übernommen, einer der größten Güterbahnen des Landes - und eine, die gerne ihre Geschichte feiert.

Union Pacific entschied 1960, die letzte gekaufte Dampflokomotive Nr. 844 zu behalten. Bekannt als "The Living Legend", wurde sie 1944 für den Transport von Hochgeschwindigkeitszügen gebaut und war in der Lage, mit einer Geschwindigkeit von 100 Meilen pro Stunde zu fahren. Das Unternehmen rollte es für besondere Anlässe aus. In den 1980er Jahren kam mit der „Challenger“ eine weitere klassische Dampflok hinzu. Die Lokomotiven werden von einer kleinen Crew in einem alten Ladengebäude in Cheyenne, Wyoming, gewartet. Dickens begann seine Arbeit dort im Jahr 2004 und wurde sein Manager im Jahr 2010.

Im Jahr 2012 wurde Dickens in die Zentrale von Union Pacific in Omaha, Nebraska, gerufen, um über ein neues Projekt zu sprechen: die Restaurierung einer der größten Dampflokomotiven der Geschichte.

Als sich die Vereinigten Staaten auf den Eintritt in den Zweiten Weltkrieg vorbereiteten, boomte der Güterverkehr auf den amerikanischen Eisenbahnen und die Union Pacific benötigte stärkere Lokomotiven, um Züge über die Rocky Mountains in Utah und Wyoming zu befördern. Ihre Maschinenbauer haben sich mit der American Locomotive Company zusammengetan, um einen brandneuen Dampflokomotiventyp zu entwickeln: eine 4-8-8-4 mit vier Rädern vorne und zwei Sätzen mit acht Antriebsrädern in der Mitte (die großen sind verbunden) zu den Kolben, die die Lokomotive bewegen) und vier nachlaufenden Rädern, alle unter einem einzigen Kessel. Sie wogen mehr als eine Million Pfund und waren 132 Fuß, 9 Zoll lang.

Union Pacific kaufte zwischen 1941 und 1944 25 der 4-8-8-4-Typen. Die Lokomotiven sollten ursprünglich den Namen „Wasatch“ tragen, nachdem die Berge gebaut worden waren, um Fracht zu befördern, aber 1941 eine namenlose amerikanische Lokomotivfirma Arbeiter schrieb "Big Boy" in Kreide auf der Vorderseite eines. Der Name blieb hängen.

Die Union Pacific setzte Big Boys bis 1959 ein, als sie durch dieselelektrische Lokomotiven ersetzt wurden. Die meisten wurden verschrottet, aber acht wurden im ganzen Land ausgestellt.

Jahrelang dachten Eisenbahnenthusiasten, sie würden nie wieder einen Big Boy laufen sehen. Ein Großteil der Infrastruktur, die für ihre Instandhaltung benötigt wurde, wurde in den 1950er Jahren verschrottet, und nur wenige Eisenbahnstrecken konnten sogar eine derart massive Maschine bewältigen. Aber Dickens sagt, er habe den Neinsagern nie geglaubt.

Für eine Lokomotive, die buchstäblich die Erde erschüttert, fährt sich Big Boy überraschend geschmeidig.

Als Führungskräfte von Union Pacific ihn fragten, was er davon halten würde, einen Big Boy zu retten, sagte er, er sei bereit. Dickens begann nach einem geeigneten Kandidaten zu suchen. Er dachte über mehrere nach, aber Nr. 4014, die seit den 1960er Jahren im Rail Giants Museum in Pomona, Kalifornien, ausgestellt war, schien in bestem Zustand zu sein. Union Pacific und das Museum machten einen Deal: Eine moderne Diesellokomotive und eine Kombüse für die Nr. 4014. 2014 wurde sie nach Wyoming gebracht.

In der Werkstatt von Union Pacific begannen Dickens und sein Team von Mechanikern mit der monumentalen Aufgabe, das Ganze auseinanderzunehmen - jedes einzelne Element zu reinigen und zu reparieren. Einige Teile mussten sogar direkt im Laden hergestellt werden. Anfang 2019 war der größte Teil der Lokomotive fertig und es wurde angekündigt, dass Big Boy Nr. 4014 nach Ogden, Utah, fahren würde, um den 150. Jahrestag der Fahrt des Golden Spike zu feiern, der die amerikanischen Küsten zum ersten Mal mit der Bahn verband. Aber als das Abfahrtsdatum festgelegt war, war die Lokomotive nicht. Dickens und sein Team fuhren pünktlich los und arbeiteten sieben Tage die Woche. Einige Beobachter dachten, dass es nicht passieren würde. Aber nicht Dickens.

"Ich hatte keinen Zweifel, dass wir die Lokomotive rechtzeitig fertigstellen würden", sagt er. „Das musste ich glauben. Auf keinen Fall würde ich aufgeben. “

Am 2. Mai fuhr die Lok zum ersten Mal aus dem Laden. Der Test war unangekündigt, aber in den sozialen Medien wurde es schnell bekannt, und Hunderte von Enthusiasten kamen heraus, um ihn zu sehen. Nach ein paar Anpassungen verließ Nr. 4014 zwei Tage später seine erste Reise in sechs Jahrzehnten. Auf dem Weg kamen Tausende von Menschen heraus, um einen Blick auf 600 Tonnen Stahl und Dampf zu werfen. Laut Dickens waren die Menschenmengen fast so beeindruckend wie die Lokomotive selbst. "Als er all diese Leute sah, die herauskamen, um diese Lokomotive zu sehen, war die harte Arbeit die Mühe wert", sagt er.

Aufgrund der Größe von Big Boy - es ist doppelt so groß wie eine moderne Diesellokomotive - dauert die Planung einer Fahrt mit Big Boy monatelange Vorbereitungen. Das Dickens-Team muss die Abstände auf jedem Zoll Gleis überprüfen, auf dem die Lokomotive fahren wird, um sicherzustellen, dass die Brücken nicht zu niedrig und die Kurven nicht zu eng sind. Unter diesem Gesichtspunkt kann die Lokomotive laut Dickens auf einem Großteil der 32.000 Meilen langen Strecke der Union Pacific fahren, und er geht davon aus, dass sie in den kommenden Jahren einen Großteil des Systems besuchen wird.

Wie ist es also, die größte Dampflok der Welt zu fahren? Dickens sagt, dass für eine Lokomotive, die die Erde beim Vorbeirollen buchstäblich erschüttern kann, Big Boy Nr. 4014 überraschend ruhig fährt, was zum Teil an ihrem titanischen Gewicht liegt. "Es ist riesig, es ist ein absolutes Monster", sagt er.

Der Eisenbahnhistoriker John E. Bush hat zahlreiche Bücher über die Dampflokomotiven von Union Pacific geschrieben und sagt, es habe noch nie eine umfassendere Restaurierung von Dampflokomotiven gegeben als die, die Dickens und sein Team Anfang dieses Jahres fertiggestellt hatten. Es gab auch keine Lokomotive, die so beliebt war wie Big Boy. "Es bringt ein Lächeln für alle", sagt er.

Dickens sagt, dass es Spaß macht, mit der größten Dampflok der Welt zu fahren, und dass die Freude in der Menge vielleicht ein bisschen besser ist. "Ich habe es schon tausendmal von Leuten gehört: 'Ich hätte nie gedacht, dass ich einen Big Boy laufen sehen würde!'", Sagt er. "Aber jetzt lebt einer und er ist direkt vor ihnen."