Die Jahrhunderte alte Gesellschaft, die sich dem Anbau der "vergessenen Früchte" verschrieben hat

Nach dem Vorbild eines Ukelele-Orchesters stehen die Züchter Stachelbeeren gegenüber.

In der römisch-katholischen Grundschule von St. Hedda in Egton Bridge, England, starren jeden August scharfäugige Männer auf eine Reihe antiker Waagen. Indem sie kleine Metallgewichte an einer Seite hinzufügen, berechnen sie sorgfältig das genaue Gewicht der lokalen Stachelbeeren. Das sind aber nicht nur Stachelbeeren. Für die Schule bestimmt, von eleganten Holzkisten bis zu Eierkartons, sind dies massive Exemplare von normalerweise kleinen Früchten. Bei diesem größten jährlichen Wettbewerb ist eine Zwei-Unzen-Beere eine monumentale Leistung.

In den letzten 218 Jahren haben sich einheimische Stachelbeerliebhaber bei der Egton Bridge Gooseberry Show mit allen gärtnerischen Tricks des Buches mit ihren Beeren auseinandergesetzt, um zu triumphieren. Trotz des sporadischen und dennoch heftigen Regens in diesem Sommer dürften rund drei Dutzend Erzeuger ihre Früchte zur diesjährigen Schau am 6. August bringen, sagt Ian Woodcock, Sekretär der Old Gooseberry Society von Egton Bridge. Wettbewerbsfähig wachsende Stachelbeeren mögen wie ein unmögliches Nischenhobby erscheinen. Aber in der Tat sind sowohl die Show als auch die Gesellschaft einige der letzten Überreste einer einst riesigen Kohorte von Stachelbeergruppen.

Der Anbau der kleinen Früchte war jahrhundertelang eine populäre Kunst und Wissenschaft. Im 19. Jahrhundert gab es in Großbritannien rund 170 Gesellschaften, die Stachelbeeren anbauen. Sogar Amerika hatte eine Handvoll.

Ähnlich wie Trauben - obwohl sie gelegentlich flockig sind - gibt es Stachelbeeren in den Farben Grün, Rot, Gelb und Weiß. Sie schmecken auch nach Trauben, aber aufgrund ihrer Herbheit werden sie oft mit Zucker gekocht und zu Puddings oder anderen cremigen Süßigkeiten hinzugefügt. Laut einem Gartenbuch von 1817 „ist die Stachelbeere besonders eine britische Frucht… in keinem anderen Land wird dem Anbau so viel Aufmerksamkeit geschenkt.“ Aufzeichnungen über den Anbau von Stachelbeeren erschienen zum ersten Mal im 13. Jahrhundert und sie wurden zu einem beliebten Sommervergnügen in Großbritannien .

Schließlich entwickelten sie sich von einem Favoriten zu einer Modeerscheinung. „Wie begann diese Leidenschaft für den Anbau von Riesenstachelbeeren? Niemand scheint es zu wissen “, sinniert die Website der Egton Bridge Old Gooseberry Society. Im 19. Jahrhundert bauten Landwirte und Bastler unzählige Sorten an, vom roten „Brüllenden Löwen“ bis zum grünen „Helden des Nils“. Eine jährliche Zeitschrift veröffentlichte die Ergebnisse von Wettbewerben zum Beerenanbau im ganzen Land.

Als die Veröffentlichung im frühen 20. Jahrhundert eingestellt wurde, fiel sie mit der schwindenden Popularität des Hobbys zusammen. Heute ist die Egton Bridge Gooseberry Show die älteste überlebende Veranstaltung, von der Woodcock schätzt, dass sie seit mindestens 1800 andauert. Die Gesellschaft hat rund 100 Mitglieder, und Woodcock gibt ohne weiteres zu, dass das Durchschnittsalter „ein bisschen alt“ ist fügt hinzu: "Wir scheinen die zu ersetzen, die leider sterben."

Einige Dinge haben sich nicht geändert. Die Gesellschaft verwendet immer noch ein uraltes Messsystem, bei dem Beeren nach Dram (1,77 Gramm) und Getreide (64,8 Milligramm) gemessen werden. Solche infinitesimalen Beträge, gemessen mit einer supersensitiven Avery-Skala von 1937, die das Gewicht einer Feder berechnet, bedeuten, dass die Margen schmal sein können, wenn entschieden wird, wer Stachelbeer-Ruhm erlangt. Die Teilnehmer haben jedoch mehrere Chancen, eine Trophäe mit nach Hause zu nehmen: indem sie die schwerste Beere in ihrer Farbklasse, die schwersten sechs oder zwölf Beeren im Set oder natürlich die schwerste Champion-Beere anbauen.

"Das ist es. Es sind nur große Stachelbeeren. “

2009 nannte das Guinness-Buch der Rekorde Champion Berry die schwerste Stachelbeere, die jemals aufgenommen wurde. Bryan Nellists riesige Woodpecker-Stachelbeere war zwar inzwischen übertroffen, aber größer als ein Golfball und über zwei Unzen. "Die zwei Unzen Beere ist mythisch", sagt Woodcock. "Es ist ein bisschen wie ein Einhorn, aber es existiert." Um das in Zusammenhang zu bringen, sind die meisten Stachelbeeren weniger als einen Zoll lang.

Aber einige Dinge haben sich geändert. Als eine der letzten Stachelbeergesellschaften wird "man im Internet getrollt", sagt Woodcock mürrisch. „Andere Male sagen die Leute:‚ Oh! Große Stachelbeeren. Was sonst?'"

"Das war's", fügt er hinzu. "Es sind nur große Stachelbeeren."

Woodcock weist darauf hin, dass es in Großbritannien „eine verrückte Subkultur für den Anbau von großem Gemüse im Allgemeinen“ gibt und Stachelbeerzüchter keine Ausnahme bilden. Champion-Stachelbeeren stammen oft aus Büschen, die mit Kali von Herzen gedüngt, vor Vögeln und Mehltau geschützt und mit Sonnenschirmen vor zu viel Sonne und Regen geschützt sind. Die Züchter entfernen sogar die meisten Früchte ihrer Büsche vor dem Wettkampf, um sicherzustellen, dass nur zwei oder drei Beeren alle Ressourcen der Pflanze erhalten.

Am Wettkampftag legen die Erzeuger ihre Beeren den ganzen Morgen über ab, um sie sorgfältig abzuwägen (geplatzte Beeren werden disqualifiziert) und auf einem mit einem weißen Tuch gedeckten Tisch zu bestaunen. Während der Veranstaltung genießt das Publikum Live-Musik. Es war einmal eine Blaskapelle. Aber heutzutage "kämpfen wir darum, eine Blaskapelle zu finden, die wir uns leisten können", sagt Woodcock sachlich. Glücklicherweise ist ein lokales Ukulele-Orchester, die „Eskuleles“, günstiger. Im Rhythmus klimpernder Ukulelen holen die Einheimischen Stachelbeeren ein. Nach der Preisverleihung würden sich die Leute normalerweise in der Kneipe aufhalten, sagt Woodcock. Und die Beeren, ob preisgekrönt oder nicht, landen gekocht oder auf dem Komposthaufen.

Heutzutage werden Stachelbeeren manchmal als "vergessene Früchte" bezeichnet. Oft sauer und nicht in der Lage, nach dem Pflücken zu reifen, sind sie im Lebensmittelgeschäft kein alltäglicher Anblick. Viele Sorten aus dem 19. Jahrhundert, die Woodcock-Musen, sind sogar verloren gegangen. Einige ältere Sorten nehmen jedoch weiterhin Preise mit nach Hause. Woodcock deutet auf die goldene „Edith Cavell“. Es gibt eine lange Geschichte, in der Stachelbeeren nach Helden benannt wurden, und Edith Cavell, eine britische Krankenschwester, die im Ersten Weltkrieg von Deutschland hingerichtet wurde, ist genau das Richtige. Woodcock, der sich trotz seiner jahrelangen Tätigkeit als Sekretär der Gesellschaft als "sehr armer Konkurrent" bezeichnet, gibt zu, dass er eine Schwäche für diese bestimmte Beere hat. "Wäre sie stolz darauf, von einer Stachelbeere verewigt worden zu sein?", Fragt er sich. "Ich denke, ich wäre stolz darauf, von einer Stachelbeere verewigt zu werden."