Ein züchterischer Durchbruch für Neuseelands Chubby Night Parrot

Durch künstliche Befruchtung geborene Küken bieten dem gefährdeten kākāpō neue Hoffnung.

Es ist schwer da draußen für ein kākāpō. Diese berühmten, entzückenden und ungewöhnlichen Papageien - klobig, flugunfähig, nachtaktiv - sind eine der vielen vom Aussterben bedrohten Arten in Neuseeland, aber die Bemühungen, ihre Population zu erhöhen, gingen nur schleppend voran.

Kākāpōs hatten einst keine natürlichen Raubtiere, müssen sich jetzt aber mit Ratten, Katzen, Klauen und Opossums auseinandersetzen. Das Land versucht, diese Raubtiere auszurotten und dem ungewöhnlichen Vogel zu helfen, von seinem Tiefstand von Mitte der 1990er Jahre mit nur 52 Individuen zurückzukehren, aber es ist ein harter Kampf, Kākāpōs zum Brüten zu ermutigen. Die Vögel paaren sich nur alle paar Jahre mit der Frucht des Rimu, eines einheimischen Baumes. Hinzu kommt, dass sie von defekten Spermien und einer hohen Unfruchtbarkeitsrate geplagt sind. Jetzt, zum ersten Mal seit einem Jahrzehnt, gab das Kākāpō-Wiederherstellungsteam des Landes eine erfolgreiche künstliche Befruchtung (von drei weiblichen Vögeln, die zu zwei Küken führte) bekannt, was einen wichtigen Durchbruch bei der Verhinderung des Aussterbens darstellt.

Obwohl die Wissenschaftler über das Genom jedes bekannten Individuums verfügen, was ihnen hilft, geeignete Zuchtpaare zu finden, scheinen die Kākāpōs einfach nicht mit dem Plan einverstanden zu sein.

„Frauen sind ziemlich wählerisch. Sie wollen die besten Männchen mit den besten Genen “, sagt Nicolas Dussex, ein Forscher des Schwedischen Naturkundemuseums. *„ Sie können sie also nicht zwingen, sich mit einem weniger als idealen Männchen zu paaren. “

Für weibliche Kākāpō ist es vernünftig, das Beste zu wollen, aber dies bedeutet, dass nur wenige Männer den Reproduktionsmarkt dominieren - daher verliert jede Generation die genetische Vielfalt. Die genetischen Ähnlichkeiten zwischen den überlebenden Individuen verringern ihre Fitness und bedeuten, dass sie einem höheren Risiko ausgesetzt sind, von einem Krankheitserreger auf einen Schlag ausgelöscht zu werden. Die Antwort darauf besteht darin, zu regeln, wer sich mit wem paart - und einigen dieser weniger begehrenswerten Männer die Chance zu geben, ihre Gene weiterzugeben.

"Da die Gefahr besteht, dass die Arten an genetischer Vielfalt verlieren, kann künstliche Befruchtung dazu beitragen, das genetische Erbe einiger Männchen zu erhalten, die aufgrund der starken Konkurrenz mit anderen Männchen sonst keine Chance hätten, sich zu paaren", sagt Dussex.

Künstliche Befruchtung erhöht auch die Wahrscheinlichkeit, dass die Eier eines weiblichen Kākāpō fruchtbar werden. "Wir nutzen es, um die Fruchtbarkeit von Eiern zu verbessern", schreibt Andrew Digby, ein Forscher des Kākāpō-Wiederherstellungsteams, in einem Twitter-Post, "denn je öfter sich eine Frau paart, desto wahrscheinlicher ist es, dass ihre Eier fruchtbar sind."

Digbys Team arbeitet auch daran, eine kürzlich aufgetretene Epidemie der Aspergillose abzuwehren, einer Lungenkrankheit, die seit April das Leben von sieben Kākāpō forderte und derzeit 13 Küken infiziert, obwohl einige Anzeichen einer Genesung zu zeigen scheinen. Eines der betroffenen Küken - und eines, das durch künstliche Befruchtung entstanden ist - ist der Nachwuchs des 21-jährigen Sinbad, der das seltene genetische Material der Fiordland-Kākāpō-Linie trägt. Sinbad, der in diesem Jahr noch nie Vater gewesen war, ist ein Nachkomme von Richard Henry, dem letzten Fiordland kākāpō, der bei seinem Tod im Jahr 2010 als etwa 80 Jahre alt galt.

Alle diese Bemühungen werden von Ngāi Tahu, dem Volk der Maōri im Süden Neuseelands, zusammen mit dem Ministerium für Naturschutz und Meridianenergie des Landes unterstützt.

"Die existierende Kākāpō-Population verfügt nur über einen sehr begrenzten Strom von [einem Maōri-Begriff für genetische Abstammung] Nachkommen", sagt Tane Davis, der Vertreter von Ngāi Tahu im Kākāpō-Wiederherstellungsteam, in einer Pressemitteilung. "Die Vereinigung von [traditioneller Weisheit] und westlicher Wissenschaftsperspektive ist notwendig, um die Bevölkerung von Kākāpō zu erhalten und letztendlich die [Lebenskraft] von Kākāpō zu stärken."

Nach dieser Zuchtsaison steht der Grand Kākāpō insgesamt bei 142 Erwachsenen und 72 Küken.