Die Golfküste von Texas wird von "Nurdle" -Verschmutzung heimgesucht

Die winzigen Pellets, aus denen Kunststoffprodukte hergestellt werden, werden überall angespült und stellen eine große Gefahr für die Umwelt dar.

Undark Climate Desk.

Im vergangenen September entdeckte Jace Tunnell eine Schicht winziger, runder Plastikkugeln, die einen Strand auf Padre Island vor der Südküste von Texas bedeckten. Es gab "Millionen von ihnen", erinnerte er sich, "und es ging kilometerweit weiter." Tunnell, ein Meeresbiologe, wusste genau, was die Pellets waren, sagt aber, dass er sie noch nie zuvor gesehen hatte.

Sie werden nurdles genannt und sind die Bausteine ​​für die Vorproduktion fast aller Kunststoffwaren, von Softdrinkflaschen bis hin zu Ölpipelines. Aber so wichtig sie auch für Konsumgüter sind, Kinder, die während des Transports oder der Herstellung verloren gehen, sind auch eine Gefahr für die Umwelt. Im Meer und entlang der Küstengewässer nehmen sie giftige Chemikalien auf und werden von Tieren oft als Nahrung missverstanden. Sie werden auch millionenfach an Stränden angespült, sodass die Küstengemeinden sich um die Folgen kümmern müssen.

Forscher sagen, dass es praktisch überall Nudeln gibt, die jeweils etwa 20 Milligramm wiegen. Schätzungen zufolge gelangen jährlich mehr als 250.000 Tonnen in den Ozean. Im Februar meldete die in Schottland ansässige Umweltgruppe Fidra in 28 der 32 untersuchten Länder, von Ecuador bis Südafrika, eine geringe Umweltverschmutzung.

„Pellets gibt es schon seit Beginn der Kunststoffherstellung und sie sind verloren gegangen“, sagt Madeleine Berg, Projektmanagerin bei Fidra, die sich für die Reduzierung von Kunststoffabfällen und chemischer Verschmutzung einsetzt. Und während die Kunststoffproduktion weiter steigt, befürchten die Forscher, dass die Bedrohung für Strände und Küstenregionen immer größer wird.

Die Golfküste von Texas, an der seit dem letzten Herbst mehrere Arten von Verschmutzungen aufgetreten sind, ist besonders anfällig für Meeresschutt. Die meiste Zeit des Jahres fließt eine Longshore-Strömung entlang des nördlichen Golfs nach Süden und eine andere Strömung entlang der Südküste nach Norden. "Das treibt einfach alles an Land", sagt Tunnell, Direktor des National Estuarine Research Reserve in Mission-Aransas. Dies führt dazu, dass „eine verrückte Menge an Trümmern auftaucht“.

Laut einer Studie, die im Februar von Tunnells Kollegin Kathleen Swanson und anderen Forschern veröffentlicht wurde, ist die Akkumulationsrate der plastischen Verschmutzung in Texas zehnmal höher als in anderen Golfküstenstaaten, die über eineinhalb Jahre hinweg untersucht wurden.

Texas ist auch ein bedeutender Hersteller von Kunststoffpellets. Laut einem von Tunnell erhaltenen Dokument der Texas Commission on Environmental Quality gibt es in Texas 46 Unternehmen, die die Genehmigung zur Herstellung von Kunststoffen und Kunstharzen besitzen. viele sind an der texanischen Küste.

In einem Ort wie Padre Island ist ein wichtiges Ökosystem für fast 200 Fischarten und fast 400 Vogelarten, einschließlich einiger gefährdeter, nurdle Verschmutzungen, ein ernstes Problem. Untersuchungen haben gezeigt, dass Nudeln Chemikalien wie DDT, ein inzwischen weitverbotenes Insektizid, aufnehmen können. PCBs, eine Gruppe künstlicher Industriechemikalien; und Quecksilber. Und wenn Meerestiere wie Schildkröten das Plastik anstatt der Nahrung aufnehmen, die sie benötigen, kann es ihr Verdauungssystem verstopfen und sie schließlich verhungern lassen.

Tunnell war überrascht über die schiere Anzahl von Nudeln auf Padre Island im vergangenen Herbst und organisierte eine lokale Bürgerforschergruppe namens Nurdle Patrol, in der Freiwillige 10 Minuten lang einen Strand oder ein Küstengebiet untersuchen und so viele Pellets sammeln, wie sie sehen. Anschließend senden sie den Ort, das Datum und die Anzahl sowie Bilder an Tunnell, der die Umfragen erfasst hat. Seit November haben mehr als 200 Freiwillige fast 700 Proben gesammelt.

Tunnells Karte der Nurdle Patrol-Proben zeigt, dass sich die Standorte der Hersteller von Kunststoffpellets mit der größten Anzahl von Nurdles an der Küste, in der Stadt Port Lavaca und in der Region Houston, überschneiden.

In Point Comfort, knapp 160 Kilometer nördlich von Padre Island, haben die Einwohner Formosa Plastics, einen bekannten Umweltverschmutzer, wegen Verstoßes gegen das Clean Water Act und dessen Genehmigung der Texas Commission on Environmental Quality verklagt. Sie wollen, dass Formosa Strafen in Höhe von 184 Millionen US-Dollar zahlt, das Maximum, das das Gesetz über sauberes Wasser zulässt. Seit mehr als drei Jahren sammeln Diane Wilson und zwei andere Freiwillige vor Ort mehr als 2.400 Proben von Nudeln und Pelletpulver, die von Formosas 2.500 Morgen großem Werk in Port Lavaca illegal entsorgt wurden.

Obwohl das Unternehmen mehrmals von der Texas Commission on Environmental Quality wegen Verstoßes gegen staatliche und bundesstaatliche Umweltgesetze mit einer Geldstrafe belegt wurde, geht Wilson davon aus, dass das Ausmaß der illegalen Einleitungen die Geldstrafen, die das Unternehmen erhalten hat, bei weitem übersteigt.

In einem Bach neben der Anlage, in dem die kleinen weißen Perlen gegen die Dunkelheit des Sediments abheben, ist eine geringe Verschmutzung offensichtlich. "Ich denke, viele der Pellets oder" die Nonnen "verfangen sich in der Vegetation", sagte Wilson. Wenn sie sich bückt, um eine Probe des Bodens zu nehmen - als Beweis für die Klage -, kommen Hunderte von Nurdles auf die Idee.

Wilsons Klage wurde im März vor Gericht gestellt, und in der vergangenen Woche entschied ein Bundesrichter, dass "Formosa historisch gegen das Gesetz über sauberes Wasser und seine Entlassungserlaubnis verstoßen hat und dies auch weiterhin tut". Wie berichtet, sagte der Richter auch, dass Formosa seit 2016 Verstöße bei den Behörden nicht gemeldet habe, was ein separater Verstoß ist, und dass TCEQ es nicht geschafft habe, Formosa in Übereinstimmung zu bringen.

Anwälte werden im Juli darüber streiten, wie viel Formosa bestraft werden soll, und Wilson sagt, dass eine Entscheidung im August oder September bekannt gegeben wird.

Angesichts der Herausforderungen, die es mit sich bringt, die Kinder bis zu ihrer Herkunft zurückzuverfolgen und Straftäter aufzuspüren, sind die Folgen für die Umweltverschmutzer jedoch häufig gering. Es gibt auch keine Datenbank der Hersteller von Kunststoffpellets und deren Versandorte.

Trotzdem können Forscher im Allgemeinen feststellen, ob es sich bei den Nurdles um Neuerkrankungen handelt. Harz, der Hauptbestandteil von Kunststoff, färbt sich mit der Zeit in der Sonne gelb, sodass dunkle, schmuddelige Pellets in der Regel älter sind als weiße. Auf diese Weise können Sie feststellen, ob ein neuer Leckstrom aufgetreten ist oder ob Nudeln, die schon länger im Meer sind, einfach an Land gespült werden.

Es kann jedoch schwierig sein, Beweise zu sammeln, je nachdem, wo die Verschmutzung stattfindet. Wenige Tage nach der Ankunft von weißen Nudeln an den Stränden von Mustang und Padre Island im September, die befahrbar sind und auch regelmäßig benotet werden, waren die meisten verdeckt oder gegen die Dünen gedrückt worden. Und selbst wenn Nippel auf einen einzelnen Austritt, Hersteller oder Standort zurückgeführt werden können, gibt es anscheinend kaum rechtliche Rahmenbedingungen für die Regulierung der Herstellung von Kunststoffpellets.

Im Jahr 2007 hat Kalifornien ein Gesetz verabschiedet, das die Einleitung von Nonnen in Gewässer im gesamten Bundesstaat verhindern soll. Noch typischer ist jedoch, dass für Schadstoffe wie feste Abfälle im Allgemeinen Gesetze gelten, die den Schadstoffausstoß regeln, und nicht nur für bestimmte Schadstoffe.

Nach dem Bundesgesetz über sauberes Wasser können Hersteller noch eine bestimmte Menge von Schadstoffen in Gewässer einleiten, solange sie eine Genehmigung haben. "[Auch das] ermöglicht es ihnen tatsächlich, eine angemessene Menge freizugeben", sagte Tunnell.

Darüber hinaus ist oft unklar, wer verantwortlich ist, wenn die Umweltverschmutzung die internationalen Grenzen überschreitet. Beispielsweise hat ein Sturm im Jahr 2017 dazu geführt, dass Container, die mit rund 54 Tonnen Nonnen gefüllt waren, von einem Schiff in Durban, Südafrika, gefallen sind. Als die südafrikanischen Behörden mit ihren Aufräumversuchen begannen, hatten sich die Nurdles bereits auf den Weg nach Australien gemacht, und es wurde geschätzt, dass sie etwa 450 Tage nach dem Unglück eintrafen, so Harriet Paterson, Professor an der University of Western Australia Untersuchung von Kunststoffen in Gewässern.

"In den letzten 60 Jahren wurden Narzissen in den Ozean verschüttet, aber wir wissen nicht, wer der Verschmutzer war oder wo die Verschmutzung stattgefunden hat", sagte sie. "Das Wesentliche an der [Durban] -Schüttung ist, dass wir die Hauptursache für die Verschmutzung und die Größe der Verschüttung kennen."

Wie Berg von Fidra sagt, gibt es keine effektive Möglichkeit, eine große Anzahl von Nudeln zu entfernen, sobald sie in der Umgebung sind. "Sie sprechen über Milliarden und Abermillionen von Pellets", sagte sie. „Wenn Sie versuchen würden, diese aufzusammeln, würden Sie wahrscheinlich eine große Menge [natürlicher Trümmer] sammeln, die eine Menge Meeresbewohner enthalten, die Sie nicht entfernen möchten, viel organisches Material ", Warnte Berg. Sogar wenn die Aufräumarbeiten erfolgreich waren, fügte Berg hinzu: "Wir stellen fest, dass sie bald darauf durch mehr Pellets ersetzt werden."

Nurdles können jederzeit während der Produktions- und Versandphase verloren gehen. Die Pellets werden von petrochemischen Unternehmen hergestellt und per Zug, Schiff oder LKW zu Einrichtungen transportiert, in denen sie geschmolzen und zu einem endgültigen Kunststoffprodukt geformt werden. "Sie neigen dazu, überall zu pingen und werden leicht vom Wind verweht", sagte Berg. "Und wenn sie nicht sehr gut verwaltet werden ... kann dies leicht zu Undichtigkeiten in der Umwelt führen."

Durch ein von der Industrie geführtes Programm namens Operation Clean Sweep können sich die Hersteller dafür entscheiden, Richtlinien und Best Practices zu befolgen, um einen Pellet-, Flocken- und Pulververlust von Null zu erzielen. Das Programm ist jedoch freiwillig und es gibt keine externe Überprüfung, um sicherzustellen, dass die Unternehmen die Anforderungen erfüllen.

Inzwischen steigt laut Experten die Nachfrage nach Kunststoff, die jetzt auf 335 Millionen Tonnen jährlich geschätzt wird, und damit auch die Nachfrage nach Nurdles. "Mehr Unternehmen haben Best Practices an Orten als früher", sagte Berg. "Gleichzeitig erhöhen wir die Menge an Kunststoff, die wir jedes Jahr verwenden, produzieren und herstellen, massiv."

Tunnell bereitet sich darauf vor, was dies lokal bedeuten könnte. Ein Dutzend neuer US-amerikanischer Anlagen oder Erweiterungen - fast alle in Texas - werden nach Angaben von Tunnell von ICIS, einem petrochemischen Marktforschungsunternehmen, innerhalb der nächsten drei Jahre erwartet. "75 Prozent der Anlagen, die entweder erweitert oder neu sind, befinden sich in Texas, außerhalb des ganzen Landes", sagte er und fügte hinzu, dass es irgendwann unvermeidlich zu einer Verschüttung kommen wird, die bis zu ihrer Quelle zurückverfolgt werden kann.

Aufgrund dieses Potenzials war Bildung ein entscheidender Bestandteil von Citizen Scientist-Projekten wie Tunnell's. Neben Präsentationen vor seiner Gemeinde besuchte Tunnell im Mai alle fünf Golfstaaten, um Proben zu sammeln und sein Nurdle Patrol-Programm zu erweitern.

"Hoffentlich schafft dies ein gewisses Bewusstsein, nicht nur bei den typischen Umweltbewohnern", sagte Tunnell, "sondern auch bei den Leuten, die in der Branche arbeiten, den Leuten, die Entscheidungen treffen, den Stadtbewohnern und den Leuten, die in Austin auf dem Vormarsch sind." Entscheidungen für uns.

"Sehen Sie, es gibt ein Problem, das sich ändern muss", fügte er hinzu, "und das dauert schon seit Jahrzehnten an."