Wie Pink Slime Sushi rettete

Kathleen Drew-Bakers Studie über britische Algen half, Japans norische Industrie zu retten.

Jedes Jahr am 14. April reisen die nori-Bauern Japans nach Uto City, um die Mutter des Meeres zu feiern. Sie versammeln sich an einem Denkmal mit Blick auf das Ariake-Meer, einer riesigen, fruchtbaren Bucht, die mit smaragdgrünen Gittern von Seetangfarmen übersät ist. Die Mutter, die sie ehren, ist keine aus Mythen oder Erinnerungen gesponnene Himmelsfigur, sondern eine unbezahlte Botanikerin aus Manchester. Obwohl Kathleen Drew-Baker auf halbem Wege der Welt lebte, spielte sie eine wichtige Rolle bei der Rettung der milliardenschweren japanischen nori-Industrie.

Nori, der japanische Name für die Art der roten Algen, wird in Sushi allgegenwärtig verwendet. Schimmernde, zerknitterte Blätter sind das, was Sushirollen und Cradle Onigiri umgibt. ist seit Jahrhunderten ein Grundnahrungsmittel der japanischen Küche, so Ruth Kassinger, Autorin von. Im siebten Jahrhundert v. Chr. Boten die Menschen Algen an, darunter auch Schreine, damit die Götter diese wichtige Nahrungsquelle schützen konnten. Im achten Jahrhundert nach Christus zahlten die Fischer ihre Steuern in Seetang an den Kaiser.

Bis um 1600 sammelten japanische Dorfbewohner die Algen, indem sie sie einfach aus Gezeitensteinen und -teichen sammelten. Doch im frühen 17. Jahrhundert katalysierte der Shogun Tokugawa Ieyasu versehentlich die kommerzielle Produktion. Der Shogun verlangte, dass täglich frischer Fisch in seinen Edo-Palast geliefert wird, was die Fischer dazu veranlasste, in der Bucht von Tokio Bambusstifte mit Fisch zu bauen, die sich als perfekte Brutstätte erwiesen. Nachdem die Fischer erkannt hatten, dass die Algen auf Bambuszäunen gediehen, errichteten sie kommerzielle Farmen, indem sie Zweige in Gezeitenwässern versenkten und den auf dem Holz wachsenden Seetang ernteten.

Diese Massenproduktion senkte den Preis und erlaubte viel mehr Menschen, die Algen zu konsumieren. Die Dorfbewohner waren im Winter auf die Algen angewiesen, um ihr Einkommen zu sichern und als Hauptnahrungsmittel zu dienen. Erst im 18. Jahrhundert begannen die Köche, inspiriert von traditionellen japanischen Papierherstellungstechniken, die heute als nori bekannten Blätter zu zerkleinern und zu trocknen.

Trotz dieser Entwicklungen hatte nori einen Spitznamen: Gambler's Grass. Jahr für Jahr gab es keine Garantie dafür, dass die Ernte gut ausfallen würde, obwohl die Fischer große Anstrengungen unternahmen, um die Ernte anzubauen. In den meisten Jahren blühte es unweigerlich in Seetangbeeten, die reif zum Pflücken waren. In einigen schicksalhaften Jahren würde der Nori ein No-Show werden und die Fischer in einen harten, hungrigen Winter stürzen.

1948, kurz nach dem Ende des Zweiten Weltkriegs, verschwand der Nori. Eine Reihe heftiger Taifune - zusammen mit den Auswirkungen von Umweltverschmutzung und Industrialisierung - hatte die Küste verwüstet. Im Gegensatz zu früheren, unglücklichen Jahren erholte sich der Nori diesmal nicht im nächsten Jahr. Das Timing sei fürchterlich gewesen, schreibt Kassinger, als 3,5 Millionen Zivilisten und Angehörige des japanischen Militärs in ein vom Krieg zerstörtes Land zurückgekehrt seien. Das Land brauchte alle Lebensmittel, die es produzieren konnte. Japans Fischereiflotte wurde von amerikanischen Bomben schwer getroffen, und unzählige Fischer hatten gerade ihre einzige Einnahmequelle verloren.

Die Forschungen zur Wiederbelebung von Japans Nori hatten jedoch bereits 20 Jahre zuvor begonnen, als Kathleen Drew-Baker in Manchester, England, entlassen wurde. Sie war Dozentin für kryptogamische Botanik an der Universität von Manchester gewesen, aber das College beschäftigte keine verheirateten Frauen. So wurde Drew-Baker nach ihrer Hochzeit 1928 freigelassen, obwohl die Universität sie als unbezahlte Forschungsstipendiatin festhielt.

Ihre Besessenheit lag in matschigem, schleimigem Unkraut.

Zu dieser Zeit war die Botanik eine der wenigen Wissenschaften, die Frauen als geeignet betraten. "Botanik war eine sichere Wissenschaft für Frauen", sagt Kassinger. "Es war diejenige, bei der es nicht um Mathematik oder Zerschneiden ging." Als kryptogamischer Botaniker untersuchte Drew-Baker Pflanzen, die sich durch Sporen wie Farne vermehrten. "Farne waren eine gute Idee für Frauen, um zu lernen, weil sie keine Blumen hatten und deshalb keinen Sex zu haben schienen", sagt Kassinger.

Aber Drew-Baker interessierte sich nicht für Farne oder andere Pflanzen, die ein Mensch an Land finden konnte. Stattdessen lag ihre Besessenheit in dem matschigen, schleimigen Unkraut, das unter dem Meer lebte. Ihren Freunden und Kollegen nur als „Drew“ bekannt, hatte sie einen schlauen Verstand und ging mit erstaunlicher Genauigkeit und Eifer an ihre gesamte Arbeit heran. Zwei Phykologen erinnern sich an eine Sommerschulreise zum Großen Sankt Bernhard von 1923, bei der Drew-Baker sich über ein rötliches Becken in einem von einzelligen Rotalgen übersäten Seitental freute. Sie füllte sofort ihre Thermoskanne mit der staubigen rosa Flüssigkeit.

In den 1940er Jahren widmete sich Drew-Baker in ihrer Karriere den Rotalgen, insbesondere den Walisern, einem Kaltwasser-Seetang, der im Vereinigten Königreich als Laver bekannt ist. Walisisch oder Lavendel war eine Art, die mit japanischem Porphyra oder nori verwandt war. Drew-Baker wollte das Rätsel des seltsamen Lebenszyklus dieses Lavers lösen, da die Fischer das Unkraut bisher nur in freier Wildbahn gesammelt hatten. In der Hoffnung, Sporen zu sammeln, züchtete Drew-Baker die walisischen Porphyren in einem Gezeitentank in ihrem Labor. Aus einer Laune heraus warf sie einige Austernschalen auf den Boden des Tanks. Das Wasser produzierte zwar bald Sporen, aber seltsamerweise entwickelten alle Austernschalen einen rosafarbenen Schlamm.

Obwohl Drew-Baker zuerst befürchtete, ihr Experiment sei kontaminiert, identifizierte sie das Rosa bald als eine Art, die zu der Zeit als Conchocelis rosea bekannt war. In ihren Experimenten kam Conchocelis immer in den Sommermonaten an, während die walisische Porphyra in den Wintermonaten auftauchte. Es dauerte nicht lange, bis Drew-Baker erkannte, dass die beiden Arten tatsächlich eine waren.

Drew-Baker veröffentlichte ihre Entdeckung - "Conchocelis-Phase in der Lebensgeschichte von Porphyra umbilicalis" - in der Ausgabe von Nature von 1949. In der Arbeit erklärte Drew-Baker, dass C. rosea tatsächlich die jugendliche Sporophytenphase von Porphyra ist. Im Frühjahr verschwanden die Sporen der ausgewachsenen Algen nicht, sondern sanken auf den Meeresboden und setzten sich in Muschelschalen wie Austern und Muscheln ab, die sich bald als rosafarbener Schlamm oder C. rosea entwickelten. Im Gegenzug produzierte der rosa Schlamm seine eigenen Sporen, die sich auf Bambusstielen und Netzen niederließen und zu dem bekannten erntbaren Porphyra heranwuchsen. Während der zweiseitige Lebenszyklus der Algen unnötig kompliziert erscheint, können die Jungalgen auf der C. rosea-Stufe in Muscheln auf dem Meeresboden geschützt und vor rauer Brandung oder Hitzewellen geschützt bleiben. Drew-Baker hatte keine Ahnung von den internationalen Auswirkungen ihrer Entdeckung und setzte ihre Forschungen in der Phykologie oder der Erforschung von Algen fort.

Die zwei Arten waren tatsächlich eine.

Zum Glück hat ein Meeresbiologe in Japan, Sokichi Segawa, die Ausgabe von Nature von 1949 aufgegriffen und war von Drew-Bakers Erkenntnissen überwältigt. Er erkannte, dass das japanische Porphyra wahrscheinlich einen ähnlichen Lebenszyklus hatte. Während des Krieges hatte das US-Militär Tausende von Unterwasserminen entlang der japanischen Küste abgeworfen, die die auf dem Meeresboden lebenden Muscheln auslöschten und so den jungen Porphyra-Sporophyten eine Heimat verweigerten, schreibt Kassinger. Segawa arbeitete schnell mit anderen japanischen Meeresbiologen zusammen, um eine Version von Porphyras wilder Heimat an Land zu replizieren, die zur Entwicklung der industriellen Nori-Produktion führte. Das Gras des Spielers wurde immer wieder zu einem garantierten Erfolg.

Mit ihrer wiederbelebten Ernte sammelten die norischen Fischer genug Geld, um eine Statue ihres Retters der Algen zu bauen. Doch bevor sie 1957 reisen konnte, um sich für den Bildhauer zu setzen, starb Drew-Baker im Alter von 55 Jahren. Sie hatte Japan noch nie gesehen. "Sie war die erste, die herausgefunden hat, wie dieser Seetang funktioniert", sagt Kassinger. "Und ohne ihren Beitrag wären die Menschen wahrscheinlich gestorben."

Die Fischer, die immer noch entschlossen waren, den Botaniker zu ehren, errichteten stattdessen ein Denkmal für Drew-Baker. Es wurde am 14. April 1963 enthüllt, schreibt der Meeresbiologe Colin Nash in Die Geschichte der Aquakultur im Sumiyoshi Shuntou-Schrein in Uto City. Sie vergruben Drew-Bakers wissenschaftliche Papiere unter dem Gedenkstein sowie die Kapuze und das Gewand der Universität, die sie nach ihrem Abschluss an der Universität von Manchester getragen hatte. An der Enthüllung drapierten lokale Fischer das Denkmal mit Geschenken, einschließlich kleiner Vasen und eines kräftigen Daikons. Und seitdem zieren die nori-Bauern jedes Jahr die Gedenkstätte mit Blättern der nori-Ernte des Jahres.

Obwohl ein Großteil von Drew-Bakers Leben nicht dokumentiert ist, erinnerten sich ihre Kollegen in einer Reihe von Todesanzeigen, die in der Ausgabe des European Journal of Phycology von 1958 veröffentlicht wurden, an sie als großzügige, wegweisende Frau. Trotz des finanziellen Rückschlags, mit dem sie als verheiratete Wissenschaftlerin konfrontiert war, gelang es ihr, zwei Kinder aufzuziehen, während sie ihre eigenen Forschungen durchführte und jüngere Botaniker ausbildete. 1952 wurde sie zur ersten Präsidentin der British Phycological Society gewählt. "Ihr Anspruch war hoch, aber ihr Mangel an Anspruch und Fähigkeit zur Freundschaft sorgte dafür, dass die weniger begabten oder erfahrenen von uns sich nie frustriert fühlten", schrieb JWG Lund, der Präsident der British Phycological Society zum Zeitpunkt von Drew-Bakers Tod. "Es war genug für sie, dass auch wir uns für die Algen interessierten."

Obwohl Drew-Baker außerhalb Japans nicht weithin anerkannt ist, sind zwei der Mikroskope, die sie in ihrer Forschung verwendete, im Science and Industry Museum in Manchester, England, ausgestellt. Eines ist ein Messingmodell von Seibert aus den 1920er Jahren und das andere ist ein moderneres Fernglas aus dem Jahr 1950.

Wenn Sie also in Wales sind, probieren Sie Laverbread, die breiige Seetangpaste, die aus wildem Seetang geknetet wird. Und wenn Sie jemals in Uto sind, schauen Sie bei Drew-Bakers Denkmal vorbei, riechen Sie den salzigen, unkrautigen Duft des Ariake und zollen Sie der japanischen Mutter des Meeres Respekt.

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