Das kurze Leben und der seltsame Tod von Marylands Geisterflotte

Die langweiligen Schiffe der Mallows Bay werden zum National Marine Sanctuary.

Wenn Sie die Mallows Bay aus der Luft umrunden und bei Ebbe einen Blick auf das Wasser werfen, sehen Sie ein Bataillon mandelförmiger Silhouetten. Einige sitzen direkt unter der Oberfläche, etwas dunkler als das trübe Wasser über ihnen. Andere sehen eher aus wie wassergefüllte Verkehrsmedianwerte - lang, dünn und mit Vegetation übersät.

Sie würden auf einen durchnässten, weitläufigen Friedhof herabblicken - die letzte Ruhestätte von ungefähr 200 Booten, darunter ungefähr 100 hölzerne Dampfschiffe, die als Geisterflotte bekannt sind. Die Wächter dieser zerstörten, verrotteten und rostigen Schiffe konnten sich nur beruhigen, als ihre Anklage zerfiel: Diese Ecke des Potomac River - etwa 40 Meilen südlich von Washington, DC und in der Nähe von Nanjemoy, Maryland - befand sich Kürzlich zum Nationalen Meeresschutzgebiet ernannt.

Die Schiffe sollten nicht dort enden und in Küstennähe schmelzen. Die Holzschiffe wurden vor etwa einem Jahrhundert als Teil der amerikanischen Vorbereitungen für den Ersten Weltkrieg gebaut.

1917 brauchte die US-Schifffahrtsbehörde mehr Boote - schnell. Amerika befand sich im Krieg und die Gewässer wurden von gefährlichen deutschen U-Booten umspült. Um sich gegen sie zu behaupten, wollte der Vorstand innerhalb von 18 Monaten 1.000 neue Schiffe produzieren. Aber der Bau einer Flotte war teuer - jedes Schiff kostete ungefähr eine Million Dollar - und es gab relativ wenige Fachkräfte, die die Aufgabe übernahmen.

Andererseits war dies ein Notfall - also gingen die Dinge mit voller Kraft voran. In über drei Dutzend Werften in 17 Bundesstaaten stellten Zivilarbeiter bald eine Armada aus Holz her.

Die Emergency Fleet Corporation (wie dieser Arm des Shipping Board genannt wurde) scheiterte mit mehreren hundert Schiffen an ihrem Ziel von 1.000 Schiffen, stellte aber immer noch eine Flotte her. Leider war die Flotte fast veraltet, sobald sie fertig war. Der Krieg war zu Ende, und nur wenige der teuren Boote hatten auf dem Wasser etwas zu sehen bekommen (einige hatten Vorräte geholt). Als der Erste Weltkrieg offiziell endete, "waren diese Schiffe wahre" weiße Elefanten "in den Händen der Regierung", berichteten die damaligen.

In den frühen 1920er Jahren schnappte eine Bergungsfirma viele der Boote für ein paar tausend Dollar pro Stück. Um auf die wertvollen Metallteile zugreifen zu können, mussten die Schaber zuerst das Holz entfernen, das ihnen den Weg versperrte. Dabei wurden die Boote oft angezündet, bis sie bis zur Wasserlinie niedergebrannt waren. Im Jahr 1925 berichteten sie, dass 200 "zum Scheitern verurteilte Schiffe" von mehreren Werften an die Küste des Potomac geschleppt wurden und auf einmal 35 in "dem teuersten Lagerfeuer der Welt" in Brand gesteckt werden sollten.

Die Boote wurden nie vollständig verwüstet - nicht durch Flammen, nicht durch Bergungsexpeditionen, nicht durch das Wasser selbst. In den Untiefen ließen die Holzrümpfe nach wie die sonnengebleichten Knochen eines angeschwemmten Walfisches. Und im Tod fanden sie eine neue Art von ruhmlosen Ruhm.

Im Laufe der Jahrzehnte haben sie sich zu Nistplätzen für Fischadler und rotflügelige Amseln entwickelt und sind ein attraktiver Anziehungspunkt für Kajakfahrer, die sich nach maritimer Geschichte sehnen. Der pädagogische und ökologische Wertfaktor der Wracks spielte eine herausragende Rolle in der Ernennung zum Schutzgebiet, die der damalige Gouverneur von Maryland, Martin O'Malley, 2014 der National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) unterbreitete verdrängen ihren Lebensunterhalt auf dem Wasser unter Berufung auf Befürchtungen über Beschränkungen der Fischerei und anderer Wirtschaftszweige.)

Es ist noch nicht ganz erledigt. Obwohl die Benennung am 8. Juli 2019 bekannt gegeben und in das Bundesregister eingetragen wurde, wird sie erst nach Ablauf einer 45-tägigen Überprüfungsfrist für den Kongress wirksam. Abgesehen von einem Regierungsstillstand oder der Bezeichnung, die mit einer unpopulären Gesetzesvorlage verbunden ist, „erwarten wir keine Probleme“, sagt Susan Langley, die staatliche Unterwasserarchäologin des Maryland Historical Trust, die sich für die Bezeichnung aussprach. Trotzdem "knallt sie erst am 22. November irgendwelche Korken".

Unter der Annahme, dass alles nach Plan verläuft, wird der Standort von NOAA, dem Bundesstaat Maryland und Charles County gemeinsam verwaltet. In den USA gibt es mehr als ein Dutzend Meeresschutzgebiete, und die Vorschriften variieren von Land zu Land. In Mallows Bay hat die Bezeichnung keinen Einfluss auf den Zugang der Besucher, sagt Paul Orlando, der regionale Koordinator der NOAA in Chesapeake Bay. Die Menschen werden weiterhin in der Lage sein zu fischen und Kajak zu fahren und die Skelettformen im windgepeitschten Winter, die jungen Tiere, die im Frühling auftauchen, und das laubige Laub zu schätzen.

Befürworter sagen, dass die Bezeichnung ein Mittel ist, um das historische, pädagogische und wissenschaftliche Bewusstsein für den Standort zu stärken, und potenziell zu zahlreichen wirtschaftlichen Gewinnen führen könnte - ein Zustrom von Studenten, Buy-ins von Abenteuerunternehmen und Jobs, die von Vorteil sein könnten die lokale Wirtschaft.

Ein weiteres großes Ziel der Bezeichnung, so Langley, sei es, die Sicherheit sowohl der Besucher als auch der Wracks, die sie sehen wollen, zu gewährleisten. Sie möchte verhindern, dass Menschen „die Wracks zu Tode lieben“, auf das glatte, zerbrechliche Holz klettern oder mit ihren Paddeln dagegen schieben. Die Hoffnung ist, dass die Anerkennung des Marine Sanctuary die Website mit dem Ethos „Nicht brechen, nicht nehmen“ erfüllt und Taucher oder Paddler davon abhält, Teile des Rumpfes als Souvenirs zu schnappen.

Was auch immer die Bezeichnung für die umliegenden Gemeinden bedeuten wird, es wird auch etwas für die toten Boote bedeuten: ein friedlicher und geschützter Schlaf in ihren Wassergräbern.

Atlanta-Konstitution