Nach dem Tod der Automaten in New York blühten sie in den Niederlanden auf

Die „kellnerlosen“ Restaurants waren einst Wahrzeichen des Big Apple.

Bei der Vorstellung von kulturell authentischen Food-Erlebnissen fallen Fast-Food-Ketten normalerweise nicht ein. Aber FEBO (ausgesprochen) ist ein Muss in den Niederlanden. In Anbetracht ihrer Allgegenwart in der niederländischen Hauptstadt Amsterdam ist es einfach, eines der Restaurants zu finden. Anstatt einer Theke und Kassierern, die darauf warten, Bestellungen entgegenzunehmen, befinden sich an den Wänden aus Glas und Stahl kleine Fächer mit Menügegenständen. Kunden kommen einfach herein, werfen Münzen in einen benachbarten Schlitz und drücken einen Knopf, um das Gericht ihrer Wahl zu entfernen. Ich war nahtlos und effizient und fragte mich, warum sich ein solches praktisches Konzept in den USA nie durchgesetzt hat. Es stellte sich heraus, dass dies vor über 100 Jahren der Fall war.

Das weltweit erste "automatische" Restaurant - oder "Automat" - war eine deutsche Innovation, die 1896 eingeführt wurde. Laut den Automat-Chronisten Laura Shapiro und Rebecca Federman war das Innere des Berliner Restaurants "ein prächtiger Speisesaal im Jugendstil, verschwenderisch mit Spiegeln, Marmor und Buntglas ausgestattet. “Doch die Kunden wählten ihre eigenen Mahlzeiten aus den Wänden von Glasbehältern aus: die Automaten selbst. Die neuartige Technologie setzte sich in den folgenden Jahren in europäischen Städten durch. Bald weckte die Mode das Interesse der amerikanischen Geschäftspartner Joseph V. Horn und Frank Joseph Hardart. 1902 eröffneten die beiden in Philadelphia ihren ersten Automaten, Horn & Hardart.

Kunden strömten ins Restaurant, um diese neue Art des Essens auszuprobieren. Als Beweis für Effizienz und Bequemlichkeit wählten die Gäste ihr gewünschtes Gericht aus dem Automaten aus, fütterten es mit einer Münze und holten ihr Essen zurück. Arbeiter jenseits der Mauer ersetzten sie hastig durch einen neuen Teller.

Seit seinen bescheidenen Anfängen in Philadelphia ist der Automat nur gewachsen. Es sollte nicht überraschen, dass ein Abendessen mit Schwerpunkt auf Effizienz, minimierter menschlicher Interaktion und einem endlosen Vorrat an frisch gebrühtem Kaffee in New York City einen festen Platz finden würde. Am 2. Juli 1912 eröffneten Horn & Hardart ihre erste Niederlassung in New York City am Times Square und überschwemmten die Zeitungen mit der Ankündigung „The New Method of Lunching“ (Die neue Methode des Mittagessens) mit dem zusätzlichen Versprechen „Try it! Du wirst es mögen!"

Zum Glück für Horn & Hardart haben sie sich als prophetisch erwiesen. Die Popularität der Kette explodierte in den nächsten 40 Jahren und belieferte auf ihrem Höhepunkt rund 800.000 Kunden pro Tag. Bis zur Mitte des Jahrhunderts hatte Horn & Hardart über 50 Standorte in Philadelphia und über 100 in New York City. Bloße Effizienz hätte natürlich nicht ausgereicht, um die Kunden immer wieder zu erreichen - auch das Essen musste sich lohnen.

Die Speisekarte des Standard Horn & Hardart drehte sich um hausgemachte Hausmannskost mit Grundnahrungsmitteln wie Makkaroni, Käse und gebackenen Bohnen. Eine weitere Spezialität waren Torten aller Art, vom pikanten Chicken Pot Pie bis zum dekadenten Kürbiskuchen mit Sahne. Obwohl der Betrieb rationalisiert wurde, backte das Unternehmen alle Kuchen am selben Tag und bot frisch gepressten Saft an. Der Kaffee - das beliebteste Produkt von Horn & Hardart - wurde alle 20 Minuten pünktlich zubereitet.

Der Automat wurde zu einem so wichtigen Bestandteil des New Yorker Essens, dass er in die Popkultur der damaligen Zeit eindrang. Der Doris-Day-Film von 1962 zeigt beispielsweise eine Szene, die in einem New Yorker Horn & Hardart spielt. Nicht nur das, schreiben Shapiro und Federman, sondern auch: „Als diese leuchtenden Buchstaben" Automat "auf einer Kinoleinwand erschienen, erkannten alle Zuschauer eine Szene in New York.“ Für einen kurzen Zeitraum war Horn & Hardart sogar die größte Restaurantkette in den Vereinigten Staaten. Der Platz des Automaten als Bestandteil des amerikanischen Lebens schien gesichert.

Aber heute ist der klassische Automat eine ferne Erinnerung. Laut Paula Johnson, Lebensmittelkuratorin am Smithsonian National Museum of American History, führten eine Reihe von Faktoren zu dem langen und schmerzhaften Niedergang der Institution. Zum einen veränderten sich die amerikanischen Städte nach dem Zweiten Weltkrieg. In den Vororten lebende Menschen besuchten Automaten nicht oft zum Abendessen, und zu den „neuen Bürohochhäusern, die in Städten gebaut wurden, gehörte oft eine subventionierte Cafeteria“, sagt Johnson. In der zweiten Hälfte des 20. Jahrhunderts gerieten die saftigen Mahlzeiten, die Automaten anboten, in Ungnade. Stattdessen entschieden sich die Verbraucher für "die Art der Gerichte, die in den 1950er und 1960er Jahren in Fast-Food-Ketten angeboten wurden", erklärt Johnson: weniger Chicken Pot Pies, mehr Burger und Pommes.

Ein weiterer unerwarteter Schuldiger war eine neue Steuer auf zubereitetes Essen in New York. Die Münzfächer des Automaten waren nicht dafür ausgelegt, die Pfennige aufzunehmen, die zum Ausgleich des Unterschieds erforderlich sind. Horn & Hardart begann, mehr Standorte ohne die Automaten aus Chrom und Glas auf Standard-Cafeterias umzustellen. Um dem Umsatzrückgang entgegenzuwirken, erhöhte Horn & Hardart die Preise und senkte die Qualität seiner Lebensmittel - ein Todesstoß für seinen günstigen und dennoch guten Ruf.

Das allerletzte Horn & Hardart in New York schloss 1991 endgültig seine Pforten. Wer die berühmte Chrom-Glas-Wand aus Torten und Puddings sehen möchte, wird enttäuscht sein, als er erfährt, dass eines der wenigen Überreste des amerikanischen Automaten Im Smithsonian National Museum of American History lagert ein knapp 30 Meter langer Abschnitt mit Lebensmittelfächern aus dem ersten Horn & Hardart.

Obwohl der amerikanische Automat von der Revolution zum Museumsrelikt überging, gab es einige Versuche, das Modell wiederzubeleben. Im Jahr 2015 startete das in San Francisco ansässige Unternehmen eatsa ein automatisches Restaurant, in dem Speisen aus einer Wand von Fächern serviert werden, wie dies bei Horn & Hardarts der Fall war. Leider schienen die New Yorker diesmal weniger begeistert von der Idee zu sein, da die Standorte in Manhattan bald nach der Eröffnung geschlossen wurden.

Bei dem Niedergang in den USA muss man sich fragen, warum es ausgerechnet in den Niederlanden gelungen ist, Restaurants im Automat-Stil zu etablieren. Obwohl das erste FEBO-Restaurant 1941 von Johan Izaäk De Borst in Amsterdam gegründet wurde, wurde der erste FEBO-Automat erst in den 1960er Jahren eröffnet. Warum eröffnete FEBO mit dem Verfall der New Yorker Automaten immer mehr Standorte?

Es gibt einige bemerkenswerte Unterschiede zum modernen FEBO und den Horn & Hardarts der alten Zeit. Im Gegensatz zu den Art-Deco-Stilen der luxuriösen New Yorker Automaten greift FEBO eher die schlanke Ästhetik eines typischen Fast-Food-Restaurants auf, das in kleinerem Maßstab mit leuchtend weiß-roter Beschilderung gestaltet ist. Zusammen mit der Dekoration ist die Speisekarte von FEBO „unterwegs“ hilfreicher als die herzhaften Torten und das burgundersoßene Rindfleisch von Horn & Hardart. FEBO hält sich an Burger und Pommes, während der unbestrittene König der Speisekarte, die Dutch Croquette, ein knuspriger Kalbsknödel ist, der einem stillen Welpen ähnelt.

Laut Dennis de Borst, dem derzeitigen Geschäftsführer des Unternehmens und Enkel des FEBO-Gründers, ist das niederländische Gefühl der Dringlichkeit eine weitere Erklärung für die anhaltende Beliebtheit des Restaurants. „Die niederländische Snackkultur war im vergangenen Jahrhundert durch drei Grundelemente gekennzeichnet: schnell, zugänglich und erschwinglich“, sagt de Borst. „Die Niederländer sind immer in Bewegung und haben es oft eilig.“ Um die Vorteile zu nutzen, befinden sich FEBOs häufig in der Nähe wichtiger Gehwege und Straßenbahnlinien, überall dort, „wo viele Menschen arbeiten, Unterhaltung suchen oder vorbeikommen“, sagt er.

Am Ende ist es jedoch kein Horn & Hardart. Vielleicht mit dem Aufkommen von High-Tech-Systemen wie dem von eatsa hat das Essen im Automat-Stil in den USA ein neues Potenzial. Aber für diejenigen, die immer noch dazu neigen, eine Münze in einen Schlitz zu werfen und einen heißen Snack zu sich zu nehmen, ist eine Reise in die Niederlande alles, was sie brauchen.