Lernen Sie die Menschen kennen, die Mold-A-Rama am Leben erhalten

Diese Retro-Maschinen, die Plastik-Souvenirs direkt vor Ihren Augen herstellen, sind so beliebt wie nie zuvor.

1971 kaufte William Jones, der es satt hatte, im mittleren Management in Chicago zu arbeiten, aus einer Laune heraus eine Reihe von Verkaufsautomaten von Mold-A-Rama. Er wusste nichts über die Technologie, die spritzgegossene Plastikfiguren herstellt, und verstand ihre Anziehungskraft nicht, sah den Kauf jedoch als Gelegenheit, etwas Neues für seinen Lebensunterhalt zu tun. Wenig ahnte er, dass seine Familie fast 50 Jahre später immer noch im Geschäft sein würde und eine Sammlung der geliebten Maschinen unterhielt, die in Zoos, Museen und anderen Attraktionen in den Vereinigten Staaten nach wie vor beliebt sind.

Als Mold-A-Rama 1962 auf der Weltausstellung in Seattle debütierte, erregten die Formen der Space Needle, einer Einschienenbahn und anderer messebezogener Designs ebenso viel Aufmerksamkeit wie der einzigartige Produktionsprozess, der bis heute unverändert bleibt. Nach dem Einlegen der Zahlung beobachten die Kunden zwei Seiten einer Aluminiumform, während sie mit erhitzten Polyethylenpellets gespritzt wird. In weniger als einer Minute öffnet sich die Form und das Plastikobjekt wird freigegeben. * Der typische „wachsartige“ Geruch schwebt in der Luft, während sich die hohle Figur langsam abkühlt.

Es ist nicht nur die Sehnsucht nach den Zahlen, sondern auch dieser scheinbar veraltete Prozess, der Jones im Geschäft hält. In einer Zeit, in der Souvenirs dank der Technologie so individuell wie nie zuvor gestaltet werden können (siehe Japans Maschinen), spricht die Einfachheit des Mold-A-Rama sowohl diejenigen an, die mit den Maschinen aufgewachsen sind, als auch neue Fans.

Der Mold-A-Rama ist das Ergebnis jahrzehntelanger Arbeit von JH "Tike" Miller aus Quincy, Illinois, einer Unternehmensgeschichte in. Miller begann Ende der 1930er Jahre mit Miniaturen zu experimentieren. Erst im Zweiten Weltkrieg fand er eine lukrative Nische in Gipskrippenmodellen, als Importe aus Deutschland - dem größten Anbieter dieser religiösen Figuren - blockiert wurden. 1955 stellte er die Herstellung von Figuren im Kunststoffspritzguss um. Als Exzentriker wurde er bekannt für Formen von Dinosauriern, Außerirdischen und sogar für einen Purple People Eater.

"[Miller] war einer der Pioniere in der Kunststoff-Ära und zeichnet sich durch seine einzigartige Art der Kunststoffformung und die einzigartige Zusammensetzung des verwendeten Kunststoffmaterials aus", sagt Ken Glennon, ein Mold-A-Rama Sammler, der ein Buch über Miller schreibt.

Mitte des 20. Jahrhunderts, nachdem Miller die Technologie an Automatic Retailers of America lizenziert hatte, starteten die Erinnerungsstücke auf nationalen und internationalen Messen mit etwa 300 im Einsatz befindlichen Formen. Was Mold-A-Rama zu dieser Zeit von anderen Spielzeugen und Souvenirs unterschied, war, dass es den Kunden Einblicke in die Herstellung der Produkte gab, wie sie Jahrzehnte vor dem 3D-Druck stattfand.

Williams Sohn Paul Jones leitet das Unternehmen, das bis 2011 unter dem Namen William A. Jones Co. firmierte. Damals wurde der Name in Mold-A-Rama Inc. geändert. Er erinnert sich, dass er seinem Vater geholfen hat, Mold-A-Rama-Maschinen im Chicagoer Museum zu warten für Wissenschaft und Industrie und Brookfield Zoo. Mit 14 kam er um 6 Uhr morgens in den Zoo und sagte: „War wie der Himmel. Du darfst herumlaufen. Sie haben den ganzen Zoo für sich. “

Mit seinen 50ern reist Jones durch den Mittleren Westen und unterhält 62 Maschinen an neun Standorten, darunter der Willis Tower, das Field Museum und das Henry Ford Museum of American Innovation. Der Retro-Look macht einen großen Teil der Attraktivität der Maschine aus. 2006 schätzte William, dass jeder zehnte Mensch, der an einer Maschine vorbeikommt, ein Spielzeug kauft. Neben regelmäßigen Reinigungen und gelegentlichen Lackierarbeiten ist es eine große Herausforderung, sicherzustellen, dass der Mold-A-Rama fast jedes Mal ein perfektes Produkt produziert.

Obwohl manche Leute annehmen, dass Mold-A-Rama so einfach ist wie ein Verkaufsautomat, der vorgefertigte Figuren ausgibt, „hält er tatsächlich den ganzen Tag über eine Gallone heißen flüssigen Plastiks bei 250 Grad [Fahrenheit]“, sagt Jones. Kleine Änderungen der Temperatur oder der Anzahl der hergestellten Spielzeuge können die Qualität beeinträchtigen. An einem beliebten Tag stellt eine Maschine 100 bis 150 Spielzeuge her.

Nur wenige Minuten vom Brookfield Zoo entfernt ist das Mold-A-Rama-Lager mit außer Betrieb befindlichen Maschinen und Teilen gefüllt. Reihen von wiederverwendeten Cheese Ball-Gläsern sind voll von durchsichtigen Plastikpellets, die mit Farbstoffen gemischt sind, die zusammenschmelzen, um farbenfrohe Souvenirs zu kreieren. Jones schätzt, dass er 640 55-Pfund-Säcke Pellets pro Jahr durchläuft.

Jones hat auch ein Archiv von mehr als 200 Gussaluminiumformen, einschließlich der 62, die derzeit im Feld sind. Er besitzt sogar einige der Originalformen, die 1962 auf der Weltausstellung in Seattle ausgestellt wurden. Seine Sammlung reicht von niedlichen Tieren wie einem Comic-Delfin und einem Sparschwein bis zu geografischen Erinnerungsstücken wie einer Straßenbahn in San Francisco und der Houston Astrodome. In den Ferien bietet er saisonale Designs an, darunter den Weihnachtsmann und einen Weihnachtsbaum. Er hat auch Büsten aller US-Präsidenten, bis auf John F. Kennedy. Wie Jones sagt, kann fast alles in Miniatur hergestellt werden.

Laut Glennon hat das Internet eine wichtige Rolle bei der anhaltenden Beliebtheit von Mold-A-Rama gespielt, da seltene Figuren für Hunderte von Dollar online verkauft werden. Schwierig herzustellende Entwürfe wie die Replik des Märchenschlosses von Colleen Moore im Museum für Wissenschaft und Industrie gehören zu den begehrtesten.

"[Miller] war der Massenproduktionsmeister", sagt Glennon. „Er war wie Ford für das Auto ... Er hat sie millionenfach vermarktet. Also sind sie überall. Vor Jahren, vor eBay, waren sie wirklich schwer zu bekommen. “

Trotz seiner Retro-Anziehungskraft ist Mold-A-Rama alles andere als eine tote Kunstform. Tatsächlich werden immer noch neue Designs in Auftrag gegeben, mit einer Rate von ungefähr zwei pro Jahr. In den letzten 25 Jahren fertigte Lois Mihok, ein Industriemodellhersteller mit 60 Jahren Erfahrung, zahlreiche Formen für Jones, darunter einen Bison, Oscar Mayer Weinermobile und eine Edison-Glühbirne.

Laut Mihok sind Mold-A-Ramas komplizierter als einige ihrer anderen Projekte, da sie sicherstellen muss, dass sich der Kunststoff leicht vom Guss löst, wenn er einmal geformt ist. Das Entfernen der Figur wird schwieriger, wenn sie eine Extremität enthält, beispielsweise einen Schwanz oder ein Bein. Gleichzeitig lassen sich Designs mit mehr Details und Texturen intuitiv einfacher konzipieren, da die Formlinie, die die beiden Seiten verbindet, leichter ausgeblendet werden kann.

Obwohl die 83-Jährige sagt, sie habe noch nie eine Maschine von Mold-A-Rama gesehen, freut sie sich, dass Menschen über Generationen hinweg ihre Arbeit schätzen.

"Aus irgendeinem Grund liebt jeder Miniaturen", sagt Mihok. "Damit die Kinder Geld in einen Automaten stecken und einen Knopf drücken und so etwas herauskommen lassen, haben sie ein Interesse daran, weil sie das Gefühl haben, es geschafft zu haben."

Jones ist nicht der einzige Mould-A-Rama-Betreiber, der das Familienunternehmen für Plastikspielzeugautomaten fortführt. Tim Striggow betreibt die in Florida ansässigen Replication Devices, die Mold-A-Matic-Maschinen (Jones hat das Mold-A-Rama-Urheberrecht) im Süden und im Mittleren Westen betreiben. Wie viele der „Handshake-Deals“ in ihrem Geschäft teilten Jones und Striggow das Land in Gebiete auf. Derzeit befinden sich Mold-A-Rama-Maschinen in Illinois, Wisconsin, Michigan, Minnesota und Texas sowie Mold-A-Matic-Maschinen in Florida , Tennessee, Oklahoma und Ohio. Während die Unternehmen unabhängig voneinander agieren, senden sich Jones und Striggow neue Formen und besprechen regelmäßig die Herausforderungen bei der Wartung der jahrzehntealten Maschinen.

In den späten 1960er Jahren mietete und kaufte Striggows Großvater Eldin Irwin nach dem Besuch einer staatlichen Messe und dem Erkennen des Geschäftspotenzials der Maschinen zunächst einige von Automatic Retailers of America, die bis zu ihrer Veräußerung in den frühen 1970er Jahren sämtliches Mold-A-Rama besaßen . Etwa zu dieser Zeit, als Teenager, half Striggow, die Sammlung seines Großvaters zu überwachen. Er erinnert sich daran, Mold-A-Rama-Fans getroffen zu haben, als er mit den Maschinen zu Sommermessen reiste. Einige dieser Leute kamen jedes Jahr zu denselben Veranstaltungen, um nach den neuesten Designs zu suchen.

Striggow hätte nie gedacht, dass das Geschäft weitergehen würde, auch wenn seine Mutter und sein Stiefvater in den 1990er Jahren übernahmen. Jetzt sind einige seiner Verträge über 30 Jahre alt und er beschäftigt seinen Schwiegersohn. Er sagt, er habe die größte Maschinensammlung - etwa 120 -, von denen etwa die Hälfte in Betrieb ist, darunter eine im Laden von Jack Whites Third Man Records in Nashville.

White sah einen Mold-A-Rama, als er 2005 in Chicago war und einen für die Third Man Records Novelty Lounge suchte. Die Nashville-Maschine produziert ein kirschrotes Modell der 1964 Airline-Gitarre von White. Third Man fügte am Standort Detroit eine zweite Maschine mit einer gelben Kopie des mobilen Rolling Record Stores des Labels hinzu.

„Wir mögen es, Menschen mit diesen vergessenen, abgelegten Prozessen und Maschinen zu konfrontieren und ihnen Leben zu schenken“, sagt Ben Blackwell, Mitbegründer von Third Man. „Ich stelle mir vor, dass jeder, der diese Maschinen früher herstellte oder an deren Erstellung oder Wartung beteiligt war, niemals erwarten würde, dass sie jetzt - wir sprechen vom Jahr 2018 - immer noch arbeiten und die Leute sich immer noch mit ihnen beschäftigen. Das ist schön. Das kann man nicht vorhersagen. “

Obwohl Mold-A-Matic in gewisser Weise ein Konkurrent ist, hat Jones ein Modell der Jack White-Gitarre in seiner Bürovitrine aufbewahrt, in der auch Original-Miller-Formen und der Stab aufbewahrt werden, mit dem sein Vater schmelzenden Kunststoff gemischt hat. Obwohl er es nicht ablehnt, sein Geschäft zu modernisieren, Automaten mit Kreditkartenschlitzen auszustatten und unkonventionell gefärbten Optionen wie dem grünen Gorilla des Lincoln Park Zoos offen zu bleiben, schreibt er die Langlebigkeit von Mold-A-Rama dem Old-School-Vintage-Stil zu.

"Es ist eine wahre Form der amerikanischen Fertigung", sagt er. „Alle Maschinen wurden in Amerika hergestellt, eigentlich hier in Chicago. Es gibt eine Nische, die sie pflegen. Ich denke, es hilft, dass wir nie versucht haben, das zu ändern. Wir lassen es dort, wo es ist, und ehren es und versuchen, es überleben zu lassen. Es scheint, als würde es das manchmal von alleine tun. “