Warum Historiker den Fall der Frau, die Kaninchen zur Welt brachte, erneut untersuchen

Mary Toft inszenierte einen aufwändigen Scherz, aber der Schmerz war echt.

1726 wurde London von einer armen Analphabetin namens Mary Toft in die Irre geführt. Sie hatte die besten Ärzte, Wissenschaftler und sogar den König der Stadt zum Narren gehalten. Sie könnte offenbar Kaninchen zur Welt bringen. Es war keine Fähigkeit, nach der jemand verlangt hatte, aber verständlicherweise waren alle fasziniert. Toft hat dieses Versprechen eingehalten - 17 Mal, was zu einem Spektakel führte, das die Nation mehrere Monate lang faszinierte. Zumindest bis sie unweigerlich ausgesetzt war.

Heute ist Toft in den „seltsamen“ Archiven der Geschichte zu einer Fußnote abgestiegen. Sie ist ein Eintrag in eine Liste geworden, eine Cocktail-Tatsache, eine Neugier, ein Beweis dafür, dass sich die Menschen im 18. Jahrhundert in entscheidender, absurder Weise von uns unterschieden mussten. Aber Karen Harvey, eine Historikerin an der Universität von Birmingham, ist der Meinung, wir sollten Toft ernster nehmen, da eine arme Frau in einen Machtkampf zwischen mächtigen Männern verwickelt ist, eine Frau, die dabei die Autorität über ihren Körper verloren hat - eine Geschichte, die besagt viel über seine Zeit und Ort. "Die Idee ist absurd, und wir wissen, dass es absurd ist", sagt Harvey. "Aber wenn du darüber nachdenkst, ist es eine schreckliche Geschichte."

Harvey begann, Tofts Fall ihren Studenten der Geschichte beizubringen, und stellte bald fest, dass Historiker vieles ausgelassen hatten, was sie für entscheidend hielt. "Niemand hatte sehr viele Fragen über sie und ihr Leben gestellt", sagt sie. Also hat Harvey sich mit Tofts Geständnissen befasst, die heute in den Spezialsammlungen der University of Glasgow zu finden sind. Die Gelehrte war beeindruckt, in wie viel Bedrängnis Toft zu sein schien und wie deutlich sie den Schmerz des gesamten Prozesses artikulierte. Toft war kein Meistermanipulator, sondern schien selbst ausgenutzt worden zu sein. "Aber die ganze Zeit sagt sie:" Es war nicht ich, es war nicht meine Idee, es gibt Frauen, die mich dazu bringen ", sagt Harvey. "Ich bin nicht sicher, ob sie überhaupt Macht hatte."

Toft wurde 1703 in Godalming, Surrey, etwa 60 Kilometer von London entfernt, als Mary Denyer geboren. Godalming war eine der ärmsten Gegenden in der Grafschaft, so Harveys Zeitung „Kaninchen, Whigs und Jäger: Frauen und Protest bei Mary Tofts monströsen Geburten von 1726“. Mit 17 heiratete sie den Wolltextilarbeiter Joshua Toft (18) und bald hatte zwei Kinder. Jeden Morgen lief Mary Toft zwei Stunden, um auf einem Hopfenfeld zu arbeiten, ein weiterer anstrengender Tag in einem relativ anstrengenden Leben.

"Wenn du darüber nachdenkst, ist es eine schreckliche Geschichte."

Toft war gerade 25, als sie ihr erstes Monster auslieferte. Die List begann am 27. September 1726. Sie hatte einen Monat zuvor eine Fehlgeburt gehabt - ein häufiges Ergebnis für schwangere Bauern im 18. Jahrhundert, die während der Schwangerschaft weiter auf den Feldern arbeiten mussten - und angeblich mehrere Fleischklumpen geliefert, die es sein könnten war eine missgebildete Plazenta. Aber diese letzte „Geburt“ schien nicht menschlich gewesen zu sein. Tofts Familie wandte sich an den örtlichen Geburtshelfer John Howard, der ihr half, das, was er als "drei Beine einer Katze mit getigerter Farbe" und ein Bein eines Rabbet bezeichnete, zu befreien: Die Eingeweide waren wie bei einer Katze und in ihnen waren drei Teile des Rückens -Knochen eines Aals “, so Fiona Haslam. An einem besonders produktiven Tag soll Toft nach Angaben von Niki Russell, der in den Spezialsammlungen der Universität Glasgow arbeitet, neun tote Kaninchenbabys zur Welt gebracht haben.

Angespornt von einem scheinbar übernatürlichen Ereignis, schrieb Howard an Englands am meisten verehrte Ärzte und Wissenschaftler sowie an den Sekretär von König George I. Der Monarch sandte zwei Männer zur Untersuchung: Nathaniel St. André, seinen Schweizer Chirurgen-Anatom und Samuel Molyneux, der Sekretär des Prinzen von Wales. Toft war bereits zu einer lokalen Berühmtheit geworden, und sie wurde von Godalming in eine größere Stadt in Guildford verlegt, in der Howard arbeitete. Immer wenn Toft ein Kaninchen auslieferte, nahm Howard es sofort in die Hand und stellte es in ein Glas auf einem Regal in seinem Arbeitszimmer.

Die Adligen kamen am 15. November an, um recht bequem zu erfahren, dass Toft gerade mit ihrem fünfzehnten toten Kaninchen in die Wehen gegangen war. St. André und Molyneux erlebten dann die Geburt eines weiteren Paares. Die Untersuchung der Hasen ergab, wie zu erwarten war, dass sie nicht aus Tofts Körper stammen konnten. Der Magen enthielt Reste von Heu und Gras. Einige schienen Föten zu sein, während andere vielleicht drei Monate alt waren. Aber St. André war nur begeistert von der Möglichkeit, und er erklärte die Dinge weg mit der Begründung, dass die Kaninchen tot und in einigen Fällen in Stücken wegen der Wehenkontraktionen geliefert wurden, schrieb der britische Historiker Edward White. Und so brachte St. André eines der eingelegten Kaninchen zum König zurück.

Zur Erklärung sagte Toft, dass sie bei der Arbeit auf dem Feld von einem Kaninchen überrascht worden war. Diesem Gedanken entsprach laut Russell eine seinerzeit recht populäre Theorie, die sich "mütterlicher Eindruck" nannte und versuchte, Geburtsfehler und andere angeborene Störungen zu erklären. Joseph Merrick, bekannt als der "Elefantenmann", erklärte seinen eigenen Zustand in dieser Hinsicht und behauptete, dass seine Mutter von einem Elefanten überrascht wurde, als er mit ihm schwanger war. St. André war zutiefst davon überzeugt, dass Tofts Fall ein beeindruckendes Beispiel für diese Theorie war. Andere Ärzte, wie die angesehenen Hebammen James Douglas und Sir Richard Manningham, nicht so sehr.

Am 29. November wurde Toft in ein Badehaus in London gebracht, um weiter beobachtet zu werden. Dort wurde sie häufig von bis zu 10 Ärzten untersucht, die alle Männer waren, schreibt Harvey in ihrer Zeitung: „Was Mary Toft fühlte: Frauenstimmen, Schmerz, Kraft und Körper.“ Sie gebar keine kaninchen mehr und scheint auch ziemlich krank geworden zu sein. In dieser Zeit wurde ein Portier dabei erwischt, wie er ein Kaninchen in Tofts Zimmer schlich. Er erklärte Douglas, dass Tofts Schwägerin Margaret Toft ihn gebeten hatte, das kleinste Kaninchen zu beschaffen, das er finden konnte. Toft weigerte sich zu beichten, bis Manningham mit einer Operation drohte, um festzustellen, ob sie seltsame Fortpflanzungsorgane hatte. Am 7. Dezember kam sie sauber. Das Geständnis überraschte nur sehr wenige, war aber leider für St. André angesetzt, der gerade vor vier Tagen sein aufregendes Exposé „Eine kurze Erzählung einer außergewöhnlichen Kaninchenlieferung“ veröffentlicht hatte. Unnötig zu erwähnen, dass seine Karriere nie so war wie zuvor.

Obwohl die Kaninchengeburten nicht real waren, war der Schmerz. Laut Tofts Geständnissen beruhte der Trick darauf, dass ein Komplize Teile toter Tiere in Tofts Vagina legte - schmerzhaft, schwierig und gefährlich. Nach den frühen Berichten von St. André wurden Tofts Kaninchen oft mit intakten, scharfen Nägeln geliefert. Da diese Tierreste wahrscheinlich mehrere Wochen lang in Tofts Körper versteckt waren, sagt Harvey: "Es ist erstaunlich, dass sie nicht an einer bakteriellen Infektion gestorben ist."

Kaninchen waren zu dieser Zeit weit verbreitet und sie symbolisierten auch die Nachlässigkeit des Adels, fügt Harvey hinzu. Im mittelalterlichen Großbritannien lebten Kaninchen in Warrens, die von lokalen Herren gebaut wurden, die ihr Fleisch und Fell als Elite-Waren verkauften. Diese Kaninchen flohen häufig, um auf Grasland und Gärten der Bürger zu fressen. "Die Kaninchen von Landbesitzern wurden als Schädling für Menschen mit niedrigerem Status in ländlichen Gebieten angesehen", sagt Harvey. "Ich denke also, dass diese Wahl etwas ziemlich Politisches sein könnte."

Es ist unmöglich zu sagen, warum Toft diese gefährliche, seltsame List begangen hat, aber Harvey glaubt nicht, dass Toft in erster Linie dafür verantwortlich war. "Sie war eine junge, extrem arme Frau aus einer kleinen Stadt, die die ganze Zeit nach London gebracht wurde und von aristokratischen Männern mit dem Titel" Landed "begleitet und beobachtet wurde", sagt Harvey. "Ich glaube, sie spielte nur die Hauptrolle in einer von anderen Leuten orchestrierten Aufführung." In ihren Geständnissen beschuldigte Toft wiederholt andere Leute: ihren Ehemann, ihre Schwiegermutter, sogar die Frau eines örtlichen Orgelschleifers.

Als der Scherz aufgedeckt wurde, hatten die Zeitungen einen großen Tag - und verspotteten insbesondere die verehrten Mediziner. "Es war die mediale Sensation von 1726 bis 1727", sagt Russell. "Es hat sicherlich dazu beigetragen, den Ruf von Ärzten als Beruf zu trüben." Am 9. Dezember wurde sie als "Notorious and Vile Cheat" angeklagt und für vier Monate im Bridewell-Gefängnis eingesperrt. Menschenmassen kamen, um in ihre öffentlich zugängliche Zelle zu glotzen. Schließlich wurde sie ohne Anklage freigelassen und verschwand wieder in einer Art Dunkelheit. Aber ihr Platz in der Geschichte war festgelegt worden. Als sie 1763 im Alter von 60 Jahren starb, wurde sie von der Pfarrei als „Mary Toft, Witwe, die Hochstaplerin Rabbitt“ bezeichnet.

Obwohl die Kaninchengeburten nicht real waren, war der Schmerz.

Tofts Fall fasziniert immer noch. Russell erhält viele Anfragen von Leuten, die die Bibliothek in Glasgow besuchen. Sie ist auch ein ziemlich beliebtes Fach in der Londoner Wellcome Library, in der kürzlich eine von ihr inspirierte Kunstinstallation gezeigt wurde. "Es hätte als Ausweg aus der schlechten Armut oder als Wunsch gesehen werden können, nur für kurze Zeit bemerkt oder wichtig zu werden", sagt Russell. "Aber sie schien völlig überwältigt und verängstigt zu sein und befürchtete, was mit ihr passieren würde, wenn sie aus so vielen prominenten Menschen in der Gesellschaft Narren machen würde."

Das berühmteste Bild von Mary Toft ist ein Druck des großen Satirikers William Hogarth. In - ein Wortspiel mit den lateinischen Wörtern für "Kaninchen" () und "Vulva" () - zeigt Hogarth Tofts von Ärzten umgebenen Körper, der von Wehen geplagt wird. Es ist dramatisch, aber nicht schmeichelhaft. Hogarth wollte die Leichtgläubigkeit der heutigen Mediziner satirisieren, von denen viele durch solche seltsamen Fälle Ruhm erlangen wollten. Harvey, der in Kürze ein Buch veröffentlichen wird, das darauf abzielt, Toft zu humanisieren, ist dem Fall zuerst durch den Druck begegnet. Sie bemerkte sofort, wie Toft von so vielen Männern umgeben war, darunter auch ihr Ehemann und ein Arzt mit dem Arm im Rock. "Sie konnten sie in Qual sehen, aber es sieht fast so aus, als ob sie Ekstase erlebt", sagt sie. "So oder so, sie ist in einer sehr verletzlichen Position."