Wie die letzte Mahlzeit eines Opfers einen Mörder identifizieren kann

Um Verbrechen aufzuklären, identifizieren zwei Botaniker halbverdaute Kartoffeln, Tomaten und Salat unter einem Mikroskop.

Es war 22 Uhr, als die beiden Männer in Eugene, Oregon, einen blauen Kaffeekiosk der Dutch Brothers hochhielten. Sie trugen dunkle Kleidung und hatten ihre Gesichter mit Taschentüchern bedeckt. Der erste Mann forderte den einsamen Barista auf, sich mit den Händen auf dem Hinterkopf umzudrehen und die Augen zu schließen. Sie hofften wahrscheinlich, dass der zweite Mann das Geld schnappen konnte, während der andere den Barista beobachtete. Aber der Plan ging schief. Der Barista holte seine Waffe heraus und schoss und tötete den ersten Mann. Der zweite Mann versuchte, ein paar Schüsse zu bekommen, lief aber bald zu Fuß davon.

Die Überwachungskameras des Kiosks waren außer Betrieb, und die in der Nähe befindlichen Kameras nahmen die beiden Männer nicht auf. Der Fall könnte dort eine Sackgasse erreicht haben, wenn nicht die Autopsie des Verbrechers und insbesondere die Identifizierung dessen, was der Tote an diesem Abend zum Abendessen gegessen hat.

Als forensische Analytikerin für die Eugene Police Department führt Lisa Pope keine Autopsien durch, ist aber manchmal im Raum, um bei der Beseitigung von forensischen Problemen behilflich zu sein. Papst war dort im Jahr 2010 für die Autopsie.

"[Der Arzt] untersuchte den Mageninhalt, was mir nicht gefällt, weil er nicht gut riecht", erinnert sich Papst. "Aber ich fing an aufzupassen - er holte Essen heraus, das nicht gut verdaut war."

Aufgrund des Kauprozesses in Kombination mit ätzenden Magensäuren ist es in der Regel schwierig, Lebensmittel aus dem Mageninhalt eines Verstorbenen zu identifizieren. "Aber er holt Hamburgerbrocken von der Größe meines Zeigefingers heraus, ein Stück Käse, dann ein Stück Speck, das etwa einen Zentimeter lang ist", sagt Papst. "Dann holt er eine halbe Pommes heraus."

Papst erkannte es sofort. Es war ein dick geschnittener Pommes mit noch anhaftender Haut - eine Unterschrift von Wendys Pommes. Noch besser war, dass Papst wusste, dass es ein Wendy's Restaurant nur ein paar Blocks vom Kiosk der niederländischen Brüder entfernt gab. Sie rief den Hauptdetektiv an, und als sie Wendy's nach Überwachungsmaterial aus dieser Nacht fragten, stellten sie fest, dass der verstorbene Verdächtige und sein Partner Essen bestellten, ihr Essen aßen und dann ihre Masken anprobierten, bevor sie aus der Tür gingen. Die Detectives konnten es nicht glauben. "Ohne den Mageninhalt hätten wir das vielleicht nicht", sagt Papst.

Die erste forensische Autopsie, mit der festgestellt wurde, ob ein Opfer im Tod verunglimpft war, fand Anfang des 13. Jahrhunderts statt. Diese Autopsien wurden jedoch nur sparsam durchgeführt und zielten in der Regel darauf ab, festzustellen, ob ein Opfer an Herzinfarkt oder Gift, an Messerwunden oder an einem Schuss gestorben war. Wenn ein Mann an einem Hustenanfall gestorben ist, hat die Autopsie möglicherweise nur Hals und Brust betrachtet - den Rest des Körpers ignorierend. Ärzte sahen nur, wonach sie suchten, und erst Mitte des 19. Jahrhunderts begannen die Befürworter umfassenderer Autopsien, bei denen jedes Organ des Körpers untersucht und nach einem festgelegten Standard dokumentiert wurde.

Der Dutch Brothers Kiosk ist ein seltenes Beispiel für eine herkömmliche Form der Magenanalyse (bei der nur das verwendet wird, was mit dem Auge erkannt werden kann). Ein genauerer Blick auf den Mageninhalt könnte jedoch dazu führen, dass diese fast unglaublichen Erfolge häufiger auftreten. Heutzutage untersuchen die meisten Autopsien nur den Mageninhalt, um eine vage Vorstellung davon zu bekommen, wie lange es seit der letzten Mahlzeit eines Opfers her ist. Es ist selten, dass der Verstorbene ein so furchtbares Kaubonbon war, dass man Lebensmittel mit bloßem Auge erkennen kann. Forensische Botaniker und Co-Autoren des Buches Jane Bock und David Norris haben jedoch bewiesen, dass die Untersuchung des Mageninhalts unter dem Mikroskop ein wichtiges Instrument zur Aufklärung eines Verbrechens sein kann - auch wenn es gerade erst beginnt, sich durchzusetzen.

Bock und Norris waren normale amerikanische Wissenschaftler - sie war Botaniker und er Tierökologe -, bis sie 1982 einen Anruf von einem Coroner-Assistenten in Denver erhielten. Eine junge Frau war ermordet worden. Die Ermittler wussten, dass sie am Tag zuvor mit ihrem Freund bei einem McDonald's gegessen hatte. Wie jeder, der eine Detektivshow gesehen hat, weiß, ist der signifikante andere immer ein Hauptverdächtiger. Trotzdem schien ein Teil des Mageninhalts des Verstorbenen nicht mit seiner letzten Mahlzeit übereinzustimmen.

Der Magen hört nach dem Tod auf zu arbeiten und schafft eine gastronomische Zeitkapsel der letzten Momente des Opfers. Obwohl die Verdauung von Person zu Person unterschiedlich ist, wird eine Mahlzeit in der Regel sechs Stunden nach dem Essen vollständig verdaut (und der Magen ist leer). Um den Zeitpunkt des Todes zu bestimmen, untersuchen die Prüfer häufig die Körpertemperatur und die Totenstarre (bei kürzlich getöteten Opfern) oder die Zersetzungs- und Insektenaktivität (bei später aufgefundenen Körpern). Sie verlassen sich selten auf den Mageninhalt.

Viele gängige Modelle sind jedoch externen Faktoren wie der Temperatur ausgesetzt. Ein in einer sengenden Wüste gefundener Körper erwärmt sich tatsächlich und ein in einer Schneebank gefundener Körper kühlt sich schneller ab. Sogar die Totenstarre, die je nach Wetterlage beschleunigt oder verlangsamt werden kann, beruht auf subjektiven Einschätzungen der Steifheit eines Körpers.

Während die meisten Ermittler diese Faktoren berücksichtigen, ist nach Ansicht von Norris der Mageninhalt ebenfalls sehr nützlich und kann manchmal eine genauere Zeitleiste der letzten Stunden des Opfers liefern. Wenn Sie über die letzte Mahlzeit einer Person Bescheid wissen und die Menge des im Magen verbliebenen Materials sehen können, können Sie feststellen (ob der Magen fast leer ist), dass ein Opfer sechs Stunden nach dem Essen oder (falls voll) eine Stunde später getötet wurde eine letzte Mahlzeit.

"Dies stellte fest, wer die Verdächtigen waren und wer nicht", sagt Norris und bezieht sich auf Fälle, in denen ein Verdächtiger ein Alibi besaß, zum Beispiel für den späteren möglichen Zeitpunkt des Todes, jedoch nicht für den früheren. „Viele Methoden werden verwendet, um den Zeitpunkt des Todes zu bestimmen, aber sie haben alle einen ziemlich großen Plus- oder Minusfaktor.“ Mit anderen Worten, der Mageninhalt ist genauso oder zuverlässiger als andere häufig verwendete Methoden, wenn Sie den Zeitpunkt des Opfers kennen letzte Mahlzeit und kann die Mahlzeit unter dem Mikroskop identifizieren.

Für den ersten Fall von Bock und Norris schickte der Leichenbeschauer aus Denver den Mageninhalt auf Objektträger. Bock, ein Botaniker, der es nicht gewohnt war, mit totem Tiermaterial umzugehen, hatte sich geweigert, sie anders anzusehen. Als sie die Objektträger untersuchten, stellten sie fest, dass nicht nur keine Spur von Hamburger vorhanden war, sondern dass die letzte Mahlzeit des Opfers tatsächlich ein Salat gewesen war. Unter dem Mikroskop entdeckten sie Reste von Kohl, grüner Paprika und Kidneybohnen. Ihre letzte Mahlzeit hatte sie im Wendy's gegessen, einem der wenigen Fastfood-Restaurants, das in den 1980er Jahren eine Salatbar hatte. (Im Gegensatz zum mutmaßlichen Räuber der niederländischen Brüder kaute diese Frau ihr Essen vor dem Schlucken, was bedeutete, dass Pommes oder Salatreste nicht allein durch das Sehen identifiziert werden konnten.) Der Freund hatte für den Abend ein Alibi und galt nicht mehr als Verdächtiger. Norris sagt, dass der Serienmörder Henry Lee Lucas Jahre später ihren Mord gestand. (Nehmen Sie es mit einem Körnchen Salz: Lucas hat verschiedentlich zugegeben, 60 bis 3.000 ungelöste Morde begangen zu haben.)

In einem anderen berühmten Fall von Bock und Norris wurde eine Frau namens Jill Coit des Mordes an ihrem entfremdeten Ehemann Gerry Boggs verdächtigt. Boggs war ihr neunter Ehemann gewesen (sie war elfmal mit neun verschiedenen Männern verheiratet), und sie hatten sich heftig getrennt. Boggs war einer dieser Männer, die jeden Morgen auf die gleiche Weise anfingen: Er stand auf und bestellte Kaffee, Rösti, Toast und Eier in einem örtlichen Restaurant. Dann öffnete er den Laden, den er mit seinem Bruder Doug führte. Aber eines Morgens, als Doug zur Arbeit ging, war der Laden noch geschlossen. Er rief an, bekam aber keine Antwort. Als Doug nach der Arbeit nach Gerry sah, entdeckte er die Leiche seines Bruders. Er war mit einer Schaufel getroffen, mit einem Elektroschocker verbrannt und dreimal angeschossen worden.

Coit war eine offensichtliche Verdächtige - sie heiratete Männer für ihr Geld, und ein früherer Ehemann war unter verdächtigen Umständen getötet worden. Sie hatte ein Alibi für die spätere Hälfte des Tages, als Boggs ermordet wurde, aber nicht für diesen Morgen. Sein Mageninhalt wurde an Bock und Norris geschickt, die Kartoffeln und Zwiebeln fanden, die mit dem Inhalt seiner letzten Mahlzeit - dem Frühstück - übereinstimmten. Auf der Grundlage dieser Informationen erhielten die Behörden einen Durchsuchungsbefehl für das Haus von Coit, in dem sie die Mordwaffen gefunden hatten. Jill Coit verbüßt ​​derzeit eine lebenslange Haftstrafe ohne Bewährungsmöglichkeit.

Trotz ihrer frühen Erfolge (und der Tatsache, dass einige ihrer berühmten Fälle für die Fernsehshow dramatisiert wurden) haben Bock und Norris festgestellt, dass es manchmal schwierig ist, eine neue Form der forensischen Wissenschaft zu finden, die von den Ermittlern akzeptiert wird.

"Wenn Sie die meisten Lehrbücher zur Forensik lesen, decken sie überhaupt kein botanisches Material ab", sagt Norris. Das ist einer der Gründe, warum er und Bock ein Lehrbuch über forensische Botanik geschrieben haben. Eine Änderung der forensischen Standards kann eine Überarbeitung des gesamten Systems erforderlich machen.

Doch in den 30 Jahren, in denen er und Bock Fälle mit Botanik lösen, ist die Anzahl der Fälle, an denen sie zu arbeiten aufgefordert werden, gesunken, während die Anzahl der Workshops, in denen sie unterrichtet haben, weiter angestiegen ist. Sie wurden kürzlich zu einem regionalen FBI-Labor eingeladen. "Wir glauben, dass es ein Spiegelbild sein kann, dass wir das Wort herausbekommen."

Während ihrer drei Jahrzehnte dauernden Karriere haben Ermittler in den Vereinigten Staaten Mageninhalte an Bock und Norris geschickt. "Einige von ihnen würden FedEx kommen", sagt Norris. "Sie füllen normalerweise absorbierendes Material ein, falls der Behälter kaputt gehen sollte, aber es wird wie jede andere Flüssigkeit versandt." Oft fuhren oder flogen Agenten nach Colorado und lieferten den Inhalt direkt an die forensischen Botaniker. Norris sagt, dass die meisten Menschen wissen, wie der Mageninhalt aussieht: "Es sieht aus wie Erbrochenes."

Solange das Lebensmittel in der Probe eine Zellwand aufwies - denken Sie an Pflanzen statt an Fleisch, Käse oder verarbeitete Lebensmittel, die sich, wie Norris es nennt, kurz nach dem Vermischen mit Magensäure in „Gänsehaut“ verwandeln -, können sie genau sagen, was es ist war. Selbst wenn Fleisch relativ intakt ist, erklärt Norris, ist es unmöglich, Steak von Heuschreckenfleisch zu unterscheiden, da alle Skelettmuskeln gleich aussehen. Mit anderen Worten, es gibt jetzt einen weiteren (zugegebenermaßen makabren) Grund, bei jeder Mahlzeit Gemüse zu essen.