Warum Kinder das Darndest Prehistoric Things finden

Es hilft, neugierig zu sein, tief am Boden zu sein und keine Angst zu haben, ein bisschen albern auszusehen.

Jackson Hepner konnte seine Schritte leicht nachvollziehen. Er wusste genau, wo er den Mammutzahn fand.

Er zeichnete eine Karte auf ein Blatt Notizpapier: Straßen, Pfade, eine Holzbrücke, die über einen Bach führt. Er erinnerte sich, dass er ungefähr 10 Meter von der Brücke entfernt war, wo er mit seiner Familie für Fotos posiert hatte. Er war alleine unterwegs und schaute sich nur um, als er es entdeckte: ein braun-beige, weißes, zerklüftetes Ding, ungefähr sieben Zoll lang. "Es sah aus wie dieser große, gesäumte Stein, der aus dem Schlamm kommt", erinnert er sich. Es war nicht vollständig begraben und er zog es leicht mit seinen Händen los. Er dachte, es könnte "ein Brustkorb von einem Tier sein, den ein anderes Tier nicht fertiggestellt hat", weil es eine rötliche Färbung gab, die ihn an langgetrocknetes Blut erinnerte. Einige Forscher würden das Objekt bald als oberen Backenzahn aus einem prähistorischen Dickhäuter identifizieren. Auf Fotos von Hepner und seinem Fund zeigt der 12-Jährige ein gewaltiges Grinsen.

Hepner fand das Fossil im Juli 2019, als er das Gasthaus seines Onkels in Millersburg, Ohio, besuchte. Seine Geschichte machte die Nachricht, aber er ist kaum das erste Kind, das etwas Prähistorisches oder einfach nur verdammt Cooles findet. Jedes Jahr gibt es neue Geschichten, in denen Kinder Schwerter oder Stegomastodons finden, während sie auf Entdeckungsreise gehen. (Hepner selbst hat zu Hause ungefähr 400 Haifischzähne in einem Glas - sein Kopfgeld aus mehreren Sommern in Myrtle Beach, South Carolina.) Wenn es darum geht, Fossilien und andere erstaunliche Dinge in und auf dem Boden zu entdecken, müssen Kinder einige Dinge erledigen für Sie.

Amateur-Fossilienjägern jeden Alters bietet sich die Möglichkeit, etwas herauszufinden, wenn sie an der richtigen Stelle suchen. „Es gibt nur so viele Paläontologen auf der Welt, und wir können nur so viel Zeit in den Aufschlüssen verbringen, um nach Fossilien zu suchen“, sagt Bill Simpson, Leiter der geologischen Sammlungen und Sammlungsmanager fossiler Wirbeltiere am Field Museum in Chicago. Vor allem Teile des Mittleren Westens sind voller Fossilien, denn vor 430 Millionen Jahren war das Gebiet von einem flachen tropischen Meer bedeckt, das voller Leben war. Riffe erstreckten sich über Teile von Illinois, Michigan, Wisconsin, Indiana, Ohio und darüber hinaus. Später trugen Gletscher Fossilien durch und legten sie entlang der Ufer des heutigen Michigansees ab. Es ist relativ selten, etwas Großes wie Hepner zu finden, aber wenn man fossile Fragmente zählt, ist die Menge an antikem Material im Mittleren Westen „nahezu unendlich“, sagt Paul Mayer, Sammlungsmanager für fossile Wirbellose im Field Museum, der regelmäßig Amateure untersucht Funde an den Identifikationstagen des Museums.

Kinder haben kein Monopol beim Erkennen von Dingen. Das staatliche Fossil von Illinois - das sogenannte „Tully Monster“ - wurde in den 1950er Jahren von einem erwachsenen Amateursammler, Francis Tully, gefunden. (Es sah ein bisschen aus wie ein Regenwurm, aber mit einem Drachenschwanz, einer langen Schnauze und einem Kneifer und zwei Augen, die seitlich aus dem Körper herausragen.) Erwachsene, die auf Feldern oder bei Bauprojekten arbeiten, haben eine gute Chance, etwas in Drehung zu sehen -up Erde, aber Kinder haben bestimmte Vorteile.

Kinder neigen dazu, neugierig zu sein und viele Fragen zu stellen.

Zum einen sind sie neugierig. "Sie stellen weitere Fragen", sagt Mayer. „Sie greifen nach etwas und sagen:‚ Was ist das? '“Viele von ihnen haben ein scharfes Sehvermögen und, ehrlich gesagt, sind sie näher am Boden und haben weniger Bedenken, schmutzig zu werden und dort unten herumzuwühlen. "Ihre Statur bringt sie näher an das Ziel heran, sodass sie eher Dinge sehen, die wir übersehen", sagt Carl Mehling, leitender Museumsexperte für Paläontologie am American Museum of Natural History in New York und Stammgast bei Identifikationsereignisse dieser Institution. Jugendliche sind nicht unbedingt nervös, wenn sie krabbeln, wuseln oder sich auf andere Weise verformen, um einen guten Blick auf etwas zu werfen. "Für mich ist es ganz normal, auf allen vieren zu sitzen und nach Dingen zu suchen", sagt Mehling. „Viele Sammler oder Erwachsene sind dazu nicht bereit. Kinder stolpern häufiger über Dinge. “

Mehling sah das aus erster Hand im Juni 2015, als er in Big Brook, New Jersey, mit einigen Museumsmitgliedern nach Fossilien aus der späten Kreidezeit suchte. Ein zotteliger 13-jähriger namens Braden Vande Plasse reichte ihm einen kleinen Chip von etwas, das er auf dem Boden gefunden hatte. Es sah aus wie eine zertrümmerte Eierschale, grau getönt und mit weißen Punkten gesprenkelt - leicht zu übersehen. "Was mir zuerst auffiel, war, dass es nicht wie die anderen polierten Steine ​​im Bach geformt war", sagt Vande Plasse. „Es war poliert, sah aber eher aus wie ein Tonscherben als ein normaler Stein. Es sah mit Sicherheit nicht nach irgendeiner Art von Rock aus, die ich im Naturwissenschaftsunterricht kennengelernt hatte. “

Anfangs war sich Mehling nicht so sicher. „Meine unmittelbare Reaktion war:‚ Es ist nichts ', aber ich versuche, die Bewegungen durchzugehen, durch die Linse zu schauen und ihr zumindest aus Schauspielperspektive die Schuld zu geben “, sagt Mehling. Er spähte durch seine Lupe hinein - und seine Meinung änderte sich augenblicklich. "Ich dachte, 'Heilige Scheiße, das ist eigentlich etwas'", sagt er.

Zurück im Museum beauftragte Mehling einige Ichthyologen mit einem zweiten Blick. Nach Rücksprache mit einigen Experten gelangte er zu dem Schluss, dass das sommersprossige Fragment wahrscheinlich ein Teil einer Zahnplatte eines Spätkreide-Fisches aus der Familie der Plethodidae war. Mehling hatte in drei Jahrzehnten der Fossilienjagd in New Jersey noch nie so etwas gesehen. Vande Plasse schenkte das Fragment dem Museum.

"Ich dachte, 'Heilige Scheiße, das ist eigentlich etwas.'"

Das soll nicht heißen, dass Kinder Experten darin sind, zu wissen, dass sie über etwas Großes oder Ungewöhnliches gestolpert sind. Oft denken sie (und hoffen und beten), dass sie einen Dinosaurier gefunden haben. "Etwas Bissiges, Spitzes, Riesiges - so wollen sie es haben", sagt Mehling. Lange orthokonische Kopffüßer, deren Muscheln mit Annellierungen verziert sind, ähneln ein bisschen den Rückgraten, die von einem Dinosaurier stammen könnten, sagt Mayer - aber die Felsformationen in Chicago, aus denen diese Fossilien stammen, sind Hunderte von Millionen Jahren zu alt Das. (Mayer versucht, sanft zu sein und enttäuschte Kinder auf andere Weise für die ferne Vergangenheit zu begeistern. Er erklärt beispielsweise, wie anders Chicago damals gewesen wäre - „warm wie die Bahamas, kein Schneemageddon, kein Polarwirbel“.)

Wenn Experten oder erfahrene Amateure auf Fossilienjagd gehen, wissen sie, wonach sie suchen. Wenn er schon einmal an einem Ort war und weiß, was ihn erwartet, ruft Mehling Bilder in seinem Kopf auf, wie eine Suchmaschine, und filtert alles heraus, was nicht passt (obwohl er auch auf alles abgestimmt bleibt, was so stark von diesen Bildern abweicht dass es einfach außergewöhnlich sein könnte). "Ich weiß, mein Verstand ignoriert im Grunde alle Kieselsteine, die zur Seite geworfen werden", sagt Mehling, und das kann seine Fähigkeit einschränken, etwas zu erkennen, auf das er noch nie zuvor gestoßen ist. Kinder und Neulinge werfen jedoch ein breiteres Netz und können möglicherweise eher etwas Unerwartetes entdecken, sagt Mehling. "Sie haben nicht die Scheuklappen."

Es gibt keine Möglichkeit, die von Kindern gefundenen Fossilien im Auge zu behalten, um sie mit denen von Erwachsenen zu vergleichen. (Die Mehrheit der bemerkenswerten Funde, die an das Field Museum gespendet wurden, wurden laut Simpson von Erwachsenen gefunden, ganz zu schweigen von den konzertierten Bemühungen erwachsener Paläontologen auf der ganzen Welt.) Aber wenn Kinder Dinge finden, ist dies wahrscheinlich wahrscheinlicher machen die Nachrichten, zum Teil, weil sie so süß aussehen, wenn sie über etwas aufgeregt sind. Hepner freute sich über seinen Fund, ist sich aber nicht sicher, was er damit anfangen soll: Er sitzt auf einem Regal in seinem Schlafzimmer und "sammelt Staub", sagt er. Auf der Straße kann er sich vorstellen, es zu verkaufen oder es zu einem Familienerbstück zu machen.

Aber die Lehren aus seiner Entdeckung und so vielen anderen sind es wert, in Erinnerung zu bleiben: Egal, ob Sie ein Kind oder nur ein Erwachsener sind, der sich für Fossilien interessiert, seien Sie aufgeschlossen und immer bereit, sich für einen genaueren Blick in die Hocke zu gehen.