Die einzigartige Seltsamkeit von Old Coney Island

Drag Kings, Queer Burlesque und Badehäuser im Überfluss.

Als der Zweite Weltkrieg endete, wusste Rusty Brown, dass sie gefeuert wurde. Sie hatte als Maschinistin im Brooklyn Navy Yard gearbeitet, ein Job, den sie mochte und den sie gern tat. Aber mit dem Ende der Kriegsanstrengungen würde der Navy Yard bald 65.000 Arbeiter streichen, ohne eine klare Alternative für die Frauen, die angeheuert worden waren, um Jobs zu erledigen, die zuvor von Männern besetzt worden waren, die jetzt aus dem Krieg nach Hause kamen. Also benutzte Brown, die sich als Butch-Lesbe identifizierte, den Namen und den Ausweis ihres Großvaters, verkleidet sich als Junge und bekam einen anderen Fabrikjob, um sich zu ernähren. Brown kam als Junge so gut durch, dass sie erkannte, dass sie dieses Talent in etwas etwas lukrativeres umwandeln konnte. Also ging sie zu einem der wenigen Orte in Brooklyn, an denen sie als Drag King auftreten konnte: Coney Island.

Für die meisten existiert die vorherrschende Erzählung der queeren Geschichte im New York des 20. Jahrhunderts in Manhattan. Jahrzehntelange private Wut und Unterdrückung gipfelten am 28. Juni 1969 in einem Wendepunkt, als die explosiven Stonewall-Krawalle eine Art Befreiung herbeiführten. Manhattan war bekannt für seine blühende Bevölkerung von schwulen Männern in der Stadt, die 1994 vom Historiker George Chauncey dokumentiert wurde. Dies ist die begrenzte Geographie, die der Historiker Hugh Ryan immer als die merkwürdige Geschichte New Yorks bezeichnet hatte, bis er sich eines Tages fragte: Was ist mit Brooklyn? "Entweder gibt es eine Geschichte, die nicht so aufgezeichnet wurde, dass ich sie finden kann, oder schwule Menschen sind wie Vampire, und wir können kein fließendes Wasser überqueren, und deshalb stecken wir in Manhattan fest", sagte Ryan ein Interview mit der New York Public Library. Nachdem Ryan vergeblich versucht hatte, ein Buch über die seltsame Geschichte von Brooklyn zu erwerben, stellte er fest, dass er selbst eines schreiben musste.

Ryans fünfjähriges Forschungsprojekt begann als Pop-Up-Museum für queere Geschichte, ein reisendes Museum, das das Leben historischer queerer Menschen in verschiedenen Städten in ganz Amerika feiert. Schließlich kam das Projekt nach Brooklyn und im März 2019 veröffentlichte Ryan. Zu Beginn des 20. Jahrhunderts galten viele Einwohner Manhattans als raffiniert und urban, während es in Brooklyn eine Fülle von Arbeitern gab. Während sich das dokumentierte seltsame Leben Manhattans in Wohnungen, Speakeasies und bei Drag Balls abspielte, erfuhr Ryan, dass die seltsame Geschichte von Brooklyn entlang der Uferpromenaden des Bezirks stattfand, wo sich dank einer großen Anzahl von Handelsaktivitäten häufig Fremde versammelten in relativer Anonymität für den Tag vor dem Verschwinden in ihre Privathäuser. Einer der bekanntesten dieser Räume war Coney Island.

Mitte des 19. Jahrhunderts war Coney Island ein Ort für die Reichen. 1920 senkte die MTA den Preis für eine U-Bahnfahrt nach Coney Island von zehn auf fünf Cent und gab dem Viertel den berühmten Spitznamen „Nickelimperium“. Plötzlich konnte jeder Coney Island besuchen. Von Natur aus - so weit entfernt von der Stadt und voller spärlich bekleideter Erwachsener - habe Coney Island eine ausgeprägte sexuelle Atmosphäre, ein Ambiente, das vielen Menschen dabei geholfen habe, ihre seltsamen Wünsche zu verwirklichen, sagt Ryan. "Sie haben diesen Ort voller Sexualität und Geschlechtsspiel, und dann packen Sie ein Drittel der Bevölkerung von New York City darin."

Die frühe Zugehörigkeit von Coney Island zum Zirkus machte es auch etwas seltsamer. Auf der Promenade fanden eine Reihe von Freakshows statt, in denen Menschen vorgestellt wurden, die außerhalb der Grenzen eines akzeptablen heterosexuellen Körpers geboren wurden. Es gab geschlechtswidrige Personen, intersexuelle Personen und Personen, die explizit mit dem Geschlecht in ihren Handlungen spielten, einschließlich derer, die behaupteten, halb Frau, halb Mann zu sein.

Zu den häufigsten Darstellern gehörten die bärtigen Damen, die sowohl gefeiert als auch ausgebeutet wurden. Bärtige farbige Frauen wurden in Freakshows oft als „Missing Links“ bezeichnet, in einem rassistischen Verweis auf Darwins „Missing Link“ zwischen der Evolution von Menschen und Affen. Laut Ryan waren viele Darsteller, die mit dem Geschlecht spielten, wie die bärtigen Damen, nicht queer und sahen sich nicht als mit queeren Menschen verbunden. Aber ihre Ablehnung traditioneller Geschlechtsnormen schuf einen Raum, in dem die Seltsamkeit ermöglicht wurde, sagt er.

Aber Coney Islands Arsenal-Unterhaltung war keineswegs auf den Zirkus beschränkt. Es gab auch Vaudeville und Burlesque. Als frischgebackener Drag King nutzte Brown die neue Bühne auf dem Coney Island Strip optimal. Obwohl Brown das ausführte, was wir jetzt Drag nennen würden, hieß es damals männlicher oder weiblicher Imitieren, wobei der letztere Begriff stark implizierte, dass es sich nur um ein Kostüm handelte, nicht um einen latenten Ausdruck einer anderen Geschlechtsidentität. Brown führte eine Show auf, die Ginger Rogers und Fred Astaire parodierte, wobei Brown die Rolle von Astaire spielte. Inmitten dieser besonders seltsamen Arbeit entdeckte sie zufällig ihren Seelenverwandten. Brown saß in der ersten Reihe von Madam Tirzas Wine Bath, einer burlesken Show, in der eine Künstlerin in 40 Gallonen Wein geduscht hatte, als sie eine Tänzerin namens Terry entdeckte, die Brown für heterosexuell hielt. Aber Terry bemerkte auch Brown. Die beiden würden 28 Jahre zusammen bleiben, bis Terry starb.

Frau Tirza - der Künstlername einer Leona Duval - war eine weitere eigenartige Berühmtheit auf Coney Island. Tirzas burleske Handlung bestand darin, dass sie unter einem rot gefärbten Wasserbrunnen in Pasteten tanzte, um wie Wein auszusehen, bevor eine Spiegelplatte ihre Form vervielfachte. Tirza erhielt ihre Lizenz als Gewerkschafts-Klempnerin und Truckerin, um ihre eigene Wein-Dusch-Apparatur zu pflegen und sie auf die Straße zu bringen. Sie war eine bekannte Bisexuelle. Tänzer in ihrer Show bezeichneten sie häufig als "er-sie", ein Begriff, der damals häufig verwendet wurde, um jemanden zu beschreiben, der sowohl Männer als auch Frauen datierte.

1906 traf sich ein Arzt mit einem 24-jährigen Sexarbeiter namens Loop-the-Loop, der in Petticoats und einem breiten Hut mit knallroten Blumen ankam. Loop, dem bei der Geburt ein Mann zugewiesen wurde, nannte sich selbst eine "Fee" (das Wort "Transgender" tauchte erst im letzten Viertel des 20. Jahrhunderts auf). Loop wurde nach der beliebten Fahrt auf Coney Island benannt, einer zweispurigen Stahlachterbahn, die von 1901 bis 1910 in Betrieb war.

In seinen Nachforschungen fand Ryan wenig öffentliche Aufzeichnungen über queere Frauen, die in Brooklyn lebten - obwohl sie es sicherlich taten -, bis die Schriftstellerin und Illustratorin Mary Hallock Foote in den 1860er Jahren nach Brooklyn Heights zog. In ähnlicher Weise treten seltsame Farbige erst in den neunziger Jahren des 19. Jahrhunderts in den historischen Rekord ein. Von der Mitte des 19. Jahrhunderts bis etwa 1940 war Brooklyn zu über 97 Prozent weiß. Also, während Coney Island ein seltsamer Raum war, war es ein ausgesprochen weißer seltsamer Raum.

Aber einige Queer People of Colour haben es geschafft, sich am Strand einen Namen zu machen. In den frühen 1920er Jahren begann eine Lesbe namens Mabel Hampton ihre Karriere als Coney Island-Darstellerin in einem rein schwarzen Frauenensemble. Nur in dieser Truppe lernte Hampton das Wort "lesbisch", schreibt Ryan. "Es gab eine Frau auf Coney Island - ich kann mich noch nicht an ihren Namen erinnern -, aber sie war der Beginn meiner Lesben-Karriere", sagte Hampton 1979 in einem Interview In Harlem lernte sie prominente schwule Frauen kennen, darunter die Entertainerin Gladys Bentley, die Sängerin Ethel Waters und die Erbin A'Lelia Walker. * 1985 wurde Hampton zum Grand Marshall der Pride Parade der Stadt ernannt. Sie wird Mitglied des Lesbian Herstory Archives, einem Mini-Museum in einem Haus in der Upper West Side, das noch heute besucht werden kann. **

Ein weiterer seltsamer Hotspot von Coney Island waren die Badehäuser, insbesondere die Washington Baths und Stauch's. Zu dieser Zeit war es illegal, auf den Straßen von New York einen Badeanzug zu tragen, und die meisten Leute mieteten ihre Anzüge in den Badehäusern. Also zogen sich alle am selben Ort um. "Es gab Männer nackt mit anderen Männern und Frauen nackt mit anderen Frauen", sagt Ryan. "Und wo immer Sie diese Räume schaffen, sehen Sie seltsamen Sex." 1929 veranstaltete Coney Island einen rein männlichen Schönheitswettbewerb. "Das Badehaus und die Richter waren schockiert, als nur schwule Kerle auftauchten", sagt Ryan. "Aber die Leute, die kamen, um den Festzug zu beobachten, waren angenehm überrascht."

Es gibt einige klare Gründe, warum die Uferpromenade von Brooklyn bestimmte Arten von seltsamem Leben ermöglichte. Wie Ryan herausfand, konnte das seltsame Leben in dieser Zeit nur dort aufblühen, wo seltsame Menschen Arbeit haben konnten. Das Leben rund um die Docks lag in der Schifffahrt, die von Seeleuten betrieben wurde, die sich wiederum auf die Dienste von Sexarbeitern und Unterhaltungskünstlern stützten, Jobs, die queeren Menschen zugänglich waren.

Im Jahr 1942 begann Brooklyn Navy Yard, Frauen einzustellen, um in industriellen Berufen zu arbeiten. Anne Moses war die erste Frau, die von den Todd Shipyards in Red Hook als Schweißerin eingestellt wurde. Dort schweißte sie 22-Gauge-Stahl, um Flugzeugträger mit einem Gewicht von über 20.000 Tonnen zu reparieren. Moses führte ein Sammelalbum ihrer Kriegsjahre, in dem eine eng zusammengewachsene Gruppe von Frauen dokumentiert ist, die mit hochgeschnittenen Hosen und Hemden mit Kragen kurz geschoren sind. An ihren freien Tagen würden die Frauen nach Coney Island gehen.

Aber am Ende des Zweiten Weltkriegs verloren Coney Island und der Rest von Brooklyns Ufer den Wert, den sie einst für das amerikanische Militär hatten. Butch-Schweißer wie Anne Moses verloren ihre Jobs an die vielen männlichen Soldaten, die aus dem Krieg zurückkehrten, und die ohnehin schon bunten seltsamen Gemeinden zersplitterten, als diese Stadtteile in wirtschaftliche Instabilität versanken.

Die queere Kultur von Coney Island brach schließlich in den Händen von Robert Moses zusammen (nicht verwandt mit Anne). Moses, der als „Baumeister“ eines Großteils von New York im 20. Jahrhundert bekannt wurde, hatte eine ganz andere Vision für Coney Island, eine, die weitaus weniger amüsiert war. "Solche Strände wie die Rockaways und die auf Long Island und Coney Island eignen sich für die Sommerausbeutung, für Honky-Tonk-Catchpenny-Vergnügungsresorts, für Hütten, die ohne Rücksicht auf Gesundheit, Hygiene, Sicherheit und menschenwürdiges Leben gebaut wurden", schrieb Moses einmal in einem Bericht an die Rockaway Chamber of Commerce, wie in Lawrence und Carol P. Kaplan erzählt

Moses nutzte die Slumräumungsgesetze, um Läden und Grundstücke auf Coney Island zu beschlagnahmen und sie dann leer zu halten, um die Menschen effektiv von der Promenade zu vertreiben. Er hat auch das umliegende Land für den öffentlichen Wohnungsbau umgestaltet und Überführungen gebaut, die für Stadtbusse zu niedrig sind, damit nur Personen, die Autos besaßen, den Weg zu diesen Räumen finden können. In der ersten Hälfte des Jahres 1946 wurden mehr als 6.000 Personen wegen Verbrechen wie „Ballspielen“, „Hausieren“ und „Ausziehen am Strand“ angeklagt. Die Inspektoren schlossen die Badehäuser aus hygienischen Gründen. "Es gab ein freies städtisches Badehaus, das von 150.000 Menschen genutzt wurde", sagt Ryan und bezieht sich auf McLochlins Bäder. "Und Moses verwandelte es in ein Gerätelager für die Parks." Als die Geschäfte verschwanden und die Besucher seltener kamen, stieg die Kriminalität in die Höhe. Bald wurde das „Nickelimperium“ zum „Laufstall des Teufels“.

Coney Islands unerschütterliche, aber zerlumpte Queer-Communities gaben unter diesem neuen kommunalen Druck nach. 1952 schloss die Lizenzkommission die Show von Madame Tirza. Zu ängstlich, wieder zu öffnen, heiratete Tirza einen Mann von Coney Island mit dem Namen Joe Boston, und sie machten sich auf den Weg. Im Jahr 1949 veröffentlichte jemand mit dem Pseudonym Swasarnt Nerf „The Gay Girl's Guide“ in New York und bezog nur zwei Orte in Brooklyn mit ein, wobei Coney Island als letzter Ort für eine Strandparty galt. Alle queeren Erzählungen in den 1950er Jahren sagten dasselbe: 'Coney Island ist tot. Du kannst nicht länger queer sein und dorthin gehen '“, sagte Ryan.

Im 21. Jahrhundert hat Brooklyn seine Vergangenheit zurückerobert und ist seltsamer als je zuvor. Königinnen definieren die Zukunft von Drag- und LGBTQ + -Köchen, die Suppe kochen, um die Gemeinschaft zu fördern. Die Coney Island Mermaid Parade ist jedes Jahr im Juni eine Hommage an die seltsame, kitschige und kostümierte Vergangenheit des Viertels. Aber Ryan hofft, dass seine Arbeit den queeren Menschen des 21. Jahrhunderts, die in Brooklyn, am Wasser oder anderswo leben, hilft, sich wieder mit ihren Vorfahren zu verbinden, die sich vor Stonewall in Badehäusern und geschweißten Flugzeugen versammelt haben. Wenn Sie das nächste Mal in Coney Island sind, schenken Sie Frau Tirza Wein oder weinrotes Wasser ein.