Warum Museen antikes Gebäck und Rindfleisch anbieten, das älter ist als Christus

Die Leute lieben Essen, auch wenn es sich hinter einer Glasvitrine befindet.

In vielen Weltklasse-Museen ist Essen und Trinken in der Nähe der Artefakte nicht gestattet. Um fair zu sein, hat das einen guten Grund: Von Krümeln gezogene Insekten können die Displays beschädigen, und die Kuratoren hüten sich vor unechtem Spritzer von Gebirgstau.

Aber viele Museumssammlungen enthalten tatsächlich Lebensmittel. In Galerien, in denen Mumien und unschätzbare Kunstwerke ausgestellt sind, werden auch Samen, Kekse und sogar alte Rindfleischstücke ausgestellt.

Die erhaltene Rinderschulter, die fast 3.500 Jahre alt ist, befindet sich in der Galerie 109 des Metropolitan Museum of Art. Gefunden an einem pharaonischen Ort in der Nähe von Luxor, Ägypten, war es wahrscheinlich ein Grabbeigabe, das als Vorsorge für eine Reise ins Jenseits gedacht war, vielleicht für den jungen Prinzen Amenemhat.

Ebenso besitzt das British Museum eine Reihe von zerbrochenem Gebäck, das aussieht wie Kekse, die auf dem Boden einer rosafarbenen Gebäckschachtel liegen. In der Tat stammen sie aus dem achten Jahrhundert. Sie wurden auf einem Friedhof in der autonomen chinesischen Provinz Xinjiang gefunden, wo sie aufgrund des trockenen Klimas 1.500 Jahre lang aufbewahrt wurden. Sie gelten als eines der ältesten erhaltenen Backwaren der Welt.

„Die frühen Sammler haben alles Mögliche gesammelt“, sagt Diana Craig Patch, die verantwortliche Kuratorin der Abteilung für ägyptische Kunst des Metropolitan Museum of Art. Während sie Überreste längst vergangener Gesellschaften zerstörten, erwarben Sammler und Bagger unzählige Artefakte, einschließlich antiker Lebensmittelobjekte. Aufgrund dessen, was sie über diese Zeiten und Orte preisgeben, stellen Kuratoren sie wiederum manchmal unter Galerieleuchten. Laut Patch spielt das "Rindfleisch" eine gewisse Rolle in der Met, einem Museum, in dem berühmte ägyptische Antiquitäten ausgestellt sind. Reiseleiter weisen jedoch häufig auf das ausgetrocknete Rindfleisch hin, da Essensangebote für das Verständnis der alten ägyptischen Kultur unerlässlich sind. "Dieses Stück Rindfleisch garantiert jemandem, dass er für immer etwas zu essen haben würde", sagt sie.

Während Archäologen jahrhundertelang überlebende Lebensmittel ausgegraben haben, hat ein zunehmendes Interesse an der Dokumentation von Folklore und lokalen Lebensmitteln Kuratoren dazu veranlasst, Lebensmittelobjekte in der Nähe ihrer Heimat zu suchen. Das Pitt Rivers Museum an der University of Oxford bietet beispielsweise eine Reihe von Kartoffeln aus der viktorianischen Zeit, die aus der umliegenden Landschaft gespendet wurden. Diese Knollen wurden in der Hoffnung herumgetragen, dass sie Rheuma heilen könnten. Die Einschränkung war, dass die Kartoffeln gestohlen werden mussten.

Im kalifornischen Phoebe A. Hearst Museum of Anthropology der UC Berkeley ist eine Sammlung kostbarer Lebensmittel noch zeitgemäßer. Dort haben die Kuratoren Hunderte von Lebensmittelproben von indianischen Gruppen zusammengestellt, die von Eichelmahlzeiten der Maidu bis zu Walschwänzen reichen, die von den Tolowas in Crescent City an der kalifornischen Grenze zu Oregon geheilt wurden. Die Ursprünge der Sammlung gehen auf das frühe 20. Jahrhundert zurück, als Alfred Kroeber, Berkeleys erster Anthropologieprofessor, eine Mission zur „kulturellen Dokumentation und Rettung“ dessen ablegte, was er für das Verblassen der einheimischen Lebensstile amerikanischer Ureinwohner hielt, schreibt Ira Jacknis, eine forschende Anthropologin am Hearst Museum.

Lebensmittelkataloge können nicht nur eine Erklärung für vergangene Gesellschaften sein, sondern auch Ressourcen für zukünftige Forschungen. Vor kurzem erhielt Kat Anderson, Professorin an der University of California in Davis, Bundesmittel, um die essbaren Pflanzen in der Sammlung des Hearst-Museums zu untersuchen und zu identifizieren. Aus den jahrzehntealten Pflanzen können alle möglichen Erkenntnisse über die kalifornische Ökologie gewonnen werden, die besonders wichtig ist, da sich das Klima rapide ändert. Laut Jacknis "brauchen wir solche Sammlungen, um uns zu sagen, wie die lokale Umgebung einmal war und wie sie sein könnte, und zwar mit angemessenen Restaurierungsbemühungen."

Das Beefcase des Met teilt sich den Regalraum mit Dutzenden von Artefakten in einer abgelegenen Galerie und veranschaulicht, wie Lebensmittelobjekte und (einst) essbare Antiquitäten dazu tendierten, Mumien, Kunst und anderen hochrangigen Artefakten die zweite Geige zu spielen. Aber in den letzten Jahrzehnten hat das Essen sowohl das Interesse der Bevölkerung als auch der Wissenschaft geweckt, und Museen haben ihr Essensangebot zunehmend einem faszinierten Publikum präsentiert. In den 90er Jahren kuratierte Jacknis selbst eine Ausstellung mit dem Titel „Food in California Indian Culture“. Die Ausstellung enthielt eines seiner Lieblingsartefakte, eine Handvoll getrockneter Schmelze (kleiner Knochenfisch), die Minnie Franks, eine Yurok-Frau, Barrett in Kalifornien schenkte 1960. „Wir haben diese kleinen Fische in eine Plexiglasschale gelegt, die auf einem Sandbett lag“, sagt er. Fast zwei Jahrzehnte später ist die einheimische kalifornische Küche wieder in den Nachrichten, da Berkeleys eigenes Cafe Ohlone begeisterte Kritiken erhält, da es sich um eine Einrichtung handelt, die indianische Küche anbietet.

Das chinesische Gebäck des British Museum war vor zehn Jahren im Rahmen einer Ausstellung über China zu sehen. Sie sind derzeit nicht ausgestellt, da sie atemberaubend zerbrechlich sind. Laut Dr. Yu-Ping Luk, dem Kurator der zentralasiatischen Sammlung im British Museum, sind die Gäste jedoch erstaunt, wenn sie sie sehen. "Es ist bemerkenswert zu glauben, dass sie aus dem achten Jahrhundert stammen", schreibt sie in einer E-Mail. "Sie sehen aus wie kleine Leckereien, die wir uns heute vorstellen können, besonders die mit Marmelade gefüllten Törtchen oder die, die wie eine Brezel gerollt sind."

Diese Reaktionen beruhen wahrscheinlich größtenteils auf der Unwahrscheinlichkeit von etwas Essbarem, das mehrere Jahrtausende nach seinem Verfallsdatum Bestand hat. In einem Blogbeitrag wies die Restauratorin Bronwen Harries darauf hin, dass im Horniman Museum in England viele Lebensmittel in ihrer Sammlung, von ihrem polnischen Käsepferd bis zu ihrem entzückenden Brotadler, ausgetrocknet seien und nicht für den ersten Verzehr gedacht seien.

In Bezug auf die Sammlung des Hearst Museums, bemerkt Jacknis, läuft die Konservierung organischer Materialien darauf hinaus, sie in Gläsern aufzubewahren und sie auf Schädlinge zu überwachen. Patch zitiert Mumienexpertin Salima Ikrams Buch und sagt, es sei unklar, ob Fleischmumien wie das Fleisch des Met im Voraus gekocht oder roh haltbar gemacht wurden. Unabhängig davon gibt es das Fleisch seit 3.500 Jahren und es kommt nirgendwo hin, da es vollständig ausgetrocknet ist und das Klimatisierungssystem in der Met für die Langzeitkonservierung optimiert ist.

Am Ende ist es jedoch schwierig vorherzusagen, wie lange Objekte halten werden, sagt sie. Das gilt für jedes essbare oder nicht essbare Artefakt. Aber solange diese Lebensmittel in der Nähe bleiben, können Gegenstände, die so einfach wie Gebäck sind,, wie Dr. Luk bemerkt, „uns das Leben der Menschen näher bringen“, die sie vor langer Zeit hergestellt haben.