Wie alte Spionagesatelliten Wissenschaftlern dabei halfen, schrumpfende Himalaya-Gletscher zu untersuchen

Freigegebene Aufklärungsbilder zur Rettung.

Wenn es darum geht, Gletschereis abzubilden und seinen Rückzug zu kartieren, haben die Wissenschaftler mehrere Möglichkeiten. Wenn es möglich ist, durch die umliegenden Schneefelder zu navigieren, können die Forscher nahe an den Rändern aufsteigen, wo der gefrorene Schwad Kieselsteinen, Sedimenten oder Wasserbecken Platz macht. Andernfalls könnten sie über Kopf fliegen und Blicke aus den Fenstern von Hubschraubern oder Flugzeugen werfen. Wenn sie Glück haben, können sie möglicherweise zwischen alten Bildern der Landschaft und neueren Bildern hin- und herschalten und sehen, wo das Eis verschwunden ist.

Dies ist, was ein Team von Forschern des Lamont-Doherty Earth Observatory an der Columbia University vor kurzem mit 650 Gletschern entlang eines 1.200 Meilen langen Weges durch den Himalaya zu tun hatte. Und um das zu schaffen, haben sie eine Menge Luftbilder aufgenommen, die vor Jahrzehnten von US-Spionagesatelliten aufgenommen wurden.

Auf mehreren Missionen zwischen 1971 und 1986 schwebten KH-9 HEXAGON-Satelliten - auch als „Big Birds“ bekannt - über China und sowjetischem Terrain und bildeten laut dem National Museum der US Air Force 877 Millionen Quadratmeilen Boden ab. Die Satelliten waren laut Space.com schwerer als ein Schulbus. einige wogen über 30.000 Pfund. Die Kameras waren so montiert, dass sie sich drehen konnten, wenn der Satellit flog, und der Film wurde in vier Kanistern aufbewahrt, die per Fallschirm zur Erde zurückgetrieben und von Flugzeugen abgefangen wurden.

Während die Satelliten für Aufklärungsmissionen im Kalten Krieg abgesetzt wurden, haben sich die freigegebenen Bilder auch für die modernen Forscher als nützlich erwiesen. Aus diesen Bildern - und indem sie mit 26.000 modernen Bildern der NASA verglichen wurden, die zwischen 2000 und 2016 aufgenommen wurden - erstellte das Columbia-Team Modelle, die die Gletscherhöhe über die Zeit veranschaulichten. Wie sie in einer neuen Veröffentlichung in berichten, haben diese alten Bilder ihnen geholfen, das Ausmaß des Eisverlusts über den Himalaya-Gletschern in den letzten 40 Jahren zu messen - ein Verschwinden, das sich im Laufe der Jahrzehnte zu beschleunigen scheint.

Über die gefrorenen Riesen hinweg untersuchten die Forscher, die sich über Indien, China, Nepal und Bhutan erstrecken und etwas mehr als ein Drittel der vergletscherten Fläche in der Region ausmachen, dass der durchschnittliche Eisverlust in Indien doppelt so hoch war das 21. Jahrhundert im Vergleich zum Ende des 20. Jahrhunderts “, schreibt das Team in der Zeitung. Bis zum Jahr 2000 waren nur noch 87 Prozent der 1975 vorhandenen Eismasse vorhanden; 2016 war dieser Wert auf 72 Prozent gesunken. Die von den Forschern untersuchten Gletscher verloren zwischen 1975 und 2000 durchschnittlich 10 Zoll Eis pro Jahr und ab 2000 etwa 20 Zoll pro Jahr. (Inzwischen schrumpfen einige Gletscher in niedrigeren Lagen um mehr als ein Dutzend Fuß pro Jahr .) Dieses Muster des sich beschleunigenden Verlusts traf auf die verschiedenen in der Region vorkommenden Gletschertypen zu, einschließlich der ziemlich glatten Gletschertypen, der mit Trümmern übersäten und derjenigen, die in Seen münden.

"Dies ist das bislang klarste Bild davon, wie schnell die Himalaya-Gletscher in diesem Zeitraum schmelzen und warum", sagte der leitende Autor Joshua Maurer, Ph.D. Kandidat am Lamont-Doherty Earth Observatory der Columbia University, in einer Erklärung. Trotzdem gibt es keinen Konsens darüber, warum genau diese Gletscher schwinden. Einige frühere Untersuchungen haben ergeben, dass die Abschwächung des Sommermonsuns eine Rolle spielen könnte, und dass auch Ruß die Schuld tragen könnte, wenn er von brennenden Brennstoffen in die Luft geschleudert wird und sich auf Eis und Schnee niederlässt, wo er Sonnenlicht absorbiert und das Schmelzen fördert . Meteorologische Stationen, die Daten im Himalaya-Gebirge sammeln, weisen nach Ansicht der Autoren einen Erwärmungstrend auf, was darauf hindeutet, dass die steigende Temperatur ein Haupttreiber ist.

Wenn die Gletscher zurücktreten, hinterlassen sie Probleme. Die Wassertiere könnten die Gemeinden im gesamten Himalaya verwüsten - von denen einige bereits durch Hitzewellen, Erdrutsche, Ackerlandruinen und Mangel an sauberem Trinkwasser verdrängt wurden. Wenn sie Schmelzwasserseen überfluten, könnten sich die nachgelagerten Gemeinden in einer Notlage befinden.