Warum ein Computer History Museum eine legendäre Teekanne besitzt

Für Computergrafikforscher ist es sowohl ein Werkzeug als auch ein Mem.

Das Computer History Museum in Mountain View, Kalifornien, beherbergt viele Artefakte aus der Geschichte des Silicon Valley. Inmitten der Eintagsfliegen des Informationszeitalters steht jedoch eine bescheidene weiße Teekanne.

Obwohl es eindeutig analog ist, ist die Teekanne so etwas wie ein heiliges Relikt: Es ist die ursprüngliche Teekanne aus Utah. Vielleicht hast du es schon einmal gesehen. Es hatte einen Cameo-Auftritt in der ersten Folge der Tetralogie. In einem klassischen Windows-Bildschirmschoner konnte man jahrelang einen Blick auf eine Schlangenpfeife werfen. Skulpturen davon sind in Parks von Texas bis Polen zu finden.

Die Utah-Teekanne wurde mit diesem Ehrenplatz ausgezeichnet, da sie für die Entwicklung der digitalen Grafiken, die heute ein Eckpfeiler von Filmen und Spielen sind, unverzichtbar geworden ist. Lange bevor es zum Museum gehörte, war es einfach die Teekanne des britischen Informatikers Martin Newell. Mitte der 1970er-Jahre promovierte Newell an der University of Utah, einem führenden Unternehmen in der Computergrafikforschung. 1972 scannte und renderte das Grafiklabor erstmals ein reales Objekt: einen VW-Käfer.

Während seiner Studienzeit hatte Newell ein Problem. Er brauchte ein neues 3D-Modell, aber viele vorhandene mathematische Modelle waren zu simpel, um die Techniken zu testen, mit denen er arbeitete. Nach mehreren Interviews schlug seine Frau Sandra vor, dass er ihr Teeservice, das eine weiße Teekanne enthielt, verwenden sollte. Inspiriert skizzierte Newell die Abmessungen der Teekanne auf Millimeterpapier und gab dann ihre Koordinaten in eine Tektronix-Aufbewahrungsröhre ein, ein frühes Computergrafik-Terminal.

Wie das Wissenschaftsmagazin feststellt, ist eine Teekanne eine ideale Leinwand für das 3D-Design. Teekannen sind in der Regel glatt und strukturlos, sodass selbst ein einfacher Putz nicht zu künstlich aussah. Mit seiner geschwungenen Form, dem hervorstehenden Griff und dem Ausguss kann eine Teekanne auch Schatten auf sich werfen. Damit ist sie das perfekte in sich geschlossene Objekt, um die Erstellung dreidimensionaler Bilder zu testen.

Laut einem Newsletter der University of Utah wurde die Teekanne „eines der ersten allgemein verfügbaren und fotogenen 3D-Modelle mit gekrümmter Oberfläche“. Der Datensatz, den Newell für die Computer-Community veröffentlichte, erlangte bald ein Eigenleben. Bald war die Standardwiedergabe noch nicht einmal eine exakte Darstellung seiner Melitta-Teekanne - ein anderer Forscher drückte das Modell um 33 Prozent ab. Da die Herstellung von 3D-Modellen ziemlich komplex war, nahmen die Computergrafikforscher die Teekanne mit offenen Armen an. Im Laufe der Jahre produzierte die Grafik-Community computergenerierte Teekannenbilder in allen Farben, Formen und Größen. Aufgrund seiner einfachen, aber ausgeprägten Silhouette wurde das leicht gequetschte Teekannenmodell zum „Crashtest-Dummy“ für das Lernen, Forschen und Experimentieren mit 3D-Grafiken.

Es dauerte nicht lange, bis sich die Teekanne in ein Mem verwandelte. Eine Zeitung aus dem Jahr 1987 schlug scherzhaft die Hinzufügung eines sechsten platonischen Körpers vor: des "Teekanneneders". Pixar verteilte winzige, wandelnde Teekannen, um für seine RenderMan-Software zu werben, und veröffentlichte sogar einen animierten Kurzfilm mit ihnen. Für Animatoren, Grafiker und Künstler wurde die Teekanne zum klassischen Werkzeug und zum beliebten Emblem. (In den sozialen Medien stoßen Bilder von Repliken aus dem wirklichen Leben wegen ihres Realismus oft auf ein scherzhaftes Staunen.)

Newell selbst machte eine glänzende Karriere in der 3D-Bildbearbeitungssoftware. In Anbetracht der digitalen Unsterblichkeit seiner Teekanne sagte er, er wünschte, er hätte sie beim ersten Mal sorgfältiger modelliert. Unabhängig davon schenkte er seine ursprüngliche Teekanne dem Computer History Museum. Das Erbe der Teekanne lebte jahrelang auch in Utah weiter, da die Universität von Utah bis 2017 regelmäßig Teekannen-Rendering-Wettbewerbe veranstaltete. Einige der unheimlich realistischen Szenen zeigen, wie weit 3D-Grafiken von Millimeterpapier und einem Gespräch über Tee gekommen sind.