Wie Amerika seinen ersten schwarzen Radiosender bekam

Im Jahr 1948 wurde der Memphis-Sender WDIA eine Community-Stimme und ein Rock'n'Roll-Star.

Obwohl fast 10 Prozent der Bevölkerung der Vereinigten Staaten nach dem Zweiten Weltkrieg Afroamerikaner waren, würden Sie es nicht wissen, wenn Sie Radio hören, die Hauptform der Unterhaltung zu dieser Zeit. Weiße Stimmen - fast ausschließlich Männerstimmen - beherrschten die Luftwellen. Sogar die Schauspieler, die die afroamerikanischen Hauptrollen in der populären Radiosendung porträtierten, Freeman Gosden und Charles Correll, waren weiß.

Weiße Männer besaßen auch die Radiosender der Nation und programmierten für ein weißes Publikum. Infolgedessen klangen die Mainstream-Radiosender sehr ähnlich, weshalb WDIA Schwierigkeiten hatte, ein Publikum zu finden, als es im Juni 1947 der sechste Radiosender von Memphis wurde.

Wie seine Konkurrenten präsentierte WDIA ursprünglich weiße männliche Radio-Persönlichkeiten, die Country- und Pop-Hits spielten, die weiße Zuhörer ansprechen, wie „Smoke! Rauch! Rauch! (That Cigarette) “von Tex Williams und„ Time After Time “von Frank Sinatra. In ähnlicher Weise spiegelten die Nachrichten und Kommentare die Interessen der weißen Memphis wider, obwohl rund 40 Prozent der Stadtbevölkerung Afroamerikaner waren.

Als die weißen Eigentümer von WDIA, Bert Ferguson und John R. Pepper, im Oktober 1948 vor dem Bankrott standen, stellten sie fest, dass sie ein Risiko eingehen mussten, wenn sie ihre Station retten wollten. Anstatt ihr gesamtes Programm auf die weißen Zuhörer zu konzentrieren, beschlossen sie, eine halbstündige Show vorzustellen, die sich an "einen großen Teil der Bevölkerung richtet, deren Musikgeschmack und Community-Bedürfnisse nicht beantwortet wurden", so Ferguson in einem aufgezeichneten Interview 20 Jahre später.

Uraufführung im Oktober mit Nat D. Williams, einem afroamerikanischen Kolumnisten, Highschool-Lehrer und lokalen Moderator von Talentshows, der Blues-Platten aus seiner eigenen Sammlung spielt. Abgesehen von ein paar anfänglichen Bombenandrohungen von Weißen, wurde es gut aufgenommen. Tatsächlich hörten so viele Afroamerikaner „Nat D.“, dass WDIA schnell zur Nummer zwei auf dem Markt aufstieg.

In einem Interview mit dem Memphis Rock 'n' Soul Museum verglichen der Sänger und die WDIA-Persönlichkeit Rufus Thomas das Programmdebüt mit dem Zeitpunkt, als Jackie Robinson die Rassengrenze durchbrach und der erste Afroamerikaner wurde, der in der Major League Baseball spielte. Zum ersten Mal war das, was Afroamerikaner in Memphis in dieser halben Stunde im Radio hörten, ein Spiegelbild ihrer Gemeinschaft.

Toni Bell, der mit WDIA aufgewachsen ist und in den 1980er Jahren auf dem Sender gearbeitet hat, sagt, dass das Hören von Williams, Thomas und anderen afroamerikanischen Persönlichkeiten im Radio so viel bedeutet, weil niemand zuvor direkt mit ihrer Gemeinde gesprochen oder angesprochen hat die Themen, die sie betrafen.

"WDIA war der einzige Ort, an dem wir jemanden Schwarz zum Reden bringen konnten", sagt sie.

Ferguson und Pepper stellten fest, dass sie etwas erreicht hatten, und erweiterten den afroamerikanischen Inhalt des Senders. Ein neues Blues- und R & B-Programm wurde mit Thomas eröffnet, der sagte: „Ich bin jung und locker und voller Saft. Ich habe die Gans, was nützt das? “Innerhalb eines Jahres war WDIA vollständig auf afroamerikanisches Programm umgestellt worden und wurde schnell zum ersten Sender und der erste, der eine Million Dollar pro Jahr in Memphis einspielte.

Bell erklärt, dass es nicht nur die Musik oder sogar die Persönlichkeiten waren, die WDIA in Memphis und im gesamten Mississippi-Delta zu einem Hit gemacht haben, als der Sender 1954 auf 50.000 Watt anstieg.

"Die Leute schalteten sich ein, um zu hören, ob der DJ erwähnen würde, sie am Freitagabend zu sehen", sagt Bell. "Oder der DJ könnte sagen: 'Ich bin letzte Nacht in der Stadt ein bisschen grillen gegangen.' Das war besser als alle, die sie kaufen konnten. “

Sehr beliebt waren auch „Goodwill-Meldungen“ - Servicemeldungen für Verlorene und persönliche Gegenstände. Ferguson sagte in dem aufgezeichneten Interview, dass er anfänglich dachte, sie seien Zeitverschwendung, weil nur die Person, die den Gegenstand verloren hat und die Person, die ihn gefunden hat, interessiert wäre. Er entdeckte jedoch, dass die Menschen im gesamten Mississippi-Delta ein großes Interesse daran hatten, dass diese Person ihren Gegenstand zurückerhält.

Irgendwann gab er jedoch zu, dass er glaubte, die Ankündigungen seien außer Kontrolle geraten, und schalt die Person, die sie handhabte, für die Ausstrahlung von „all den Regenschirmen, die in Memphis verloren gegangen waren“.

"Sie erinnerte mich daran, dass ein Fünf-Dollar-Regenschirm für jemanden mit niedrigem Einkommen ein ziemlich wichtiges Gut ist", sagte er.

Obwohl sich das weiße Management nicht immer darauf bezog, war WDIA bestrebt, der Gemeinde finanziell zu helfen. Es sammelte Spenden für kleine Liga-Teams, College-Stipendien und andere Bedürfnisse. 1972, als Chuck Scruggs der erste schwarze Generaldirektor und Vizepräsident der Station wurde, half WDIA sogar dabei, Geld zu sammeln, um das National Civil Rights Museum zu errichten, die Beale Street zu revitalisieren und das Lorraine Motel zu erhalten, in dem Martin Luther King Jr. ermordet wurde.

Die "Starmaker Station" startete auch Karrieren und beeinflusste die amerikanische Kultur insgesamt. Riley B. King erzählte WDIA in einem On-Air-Interview, dass er, als er von WDIA hörte, in einen Bus nach Memphis stieg und 20 Häuserblocks im Regen ging, um am Bahnhof eine Aufzeichnung zu machen. Er wurde von Ferguson empfangen, der ihm mitteilte, dass der Sender keine Aufzeichnungen gemacht habe, aber fragte, ob er eine Klingel für ein neues Arzneimittel, Pep-Ti-Kon, schreiben könne.

King begann zu singen: „Pep-Ti-Kon ist sicher gut. Pep-Ti-Kon ist sicher gut. Pep-Ti-Kon ist sicher gut. Sie können es in Ihrer Nachbarschaft bekommen. "

Ferguson stellte ihn sofort ein und King übernahm die On-Air-Rolle des "Beale Street Blues Boy", die im Laufe der Zeit zu BB King verkürzt wurde. Der legendäre Musiker macht WDIA zu einem Star.

Andere Stars haben dank WDIA ihren Start hingelegt. Thomas nahm Sun Records 'ersten Hit "Bear Cat" auf, als er auf der Station arbeitete, und sowohl seine Tochter Carla Thomas als auch Isaac Hayes, bekannt für den Soundtrack, wurden vom Sängerprogramm von WDIA entdeckt. Sogar Ike Turner trat bei von WDIA gesponserten Talentshows auf und profitierte von der On-Air-Promotion.

Der Einfluss der Station breitete sich auf andere Weise aus. Radiosender aus anderen Teilen des Landes kamen nach Memphis, um zu erfahren, wie sie den Erfolg in ihren Städten möglicherweise kopieren können. Einige stellten sogar ihr Talent ein. Maurice "Hot Rod" Hulbert Jr. wurde die erste vollzeitlich in Baltimore ausgestrahlte afroamerikanische Persönlichkeit, und Martha Jean "The Queen" Steinberg, die nach Detroit zog, war die erste afroamerikanische Frau, die einen Radiosender besaß .

Während sich WDIA an die afroamerikanische Gemeinschaft richtete, hörte auch White America zu, und einige dieser weißen Zuhörer, wie Elvis Presley, begannen, den Ton, den sie auf WDIA hörten, zu emulieren oder ihm zuzuordnen. Viele reisten nach Memphis, um Schallplatten zu schneiden, Rock'n'Roll zu popularisieren und die Airwaves zu übernehmen.

"Als schwarze Menschen anfingen, WDIA zu hören, hörten auch andere Menschen WDIA", sagt Bell. „Weiße Leute haben zugehört. Sie haben vielleicht nicht vor anderen Weißen zugehört, aber sie haben zugehört. “

Mit der zunehmenden Integration der Gesellschaft in den 1970er Jahren verlor der Sender etwas an Einzigartigkeit. Wenn Sie jedoch heute in Memphis sind, hören Sie immer noch WDIA in der Luft und spielen klassisches R & B und Soul.

Der Sender ist auch weiterhin in der Community aktiv, sagt Pat Mitchell-Worley, die WDIA mit ihrer Großmutter gehört hat und jetzt als Geschäftsführer der renommierten Stax Music Academy fungiert. Persönlichkeiten aus der Luft fördern heute die weltberühmte Schule, und Mitchell-Worley zeigt den Schülern, wie sie durch Musik und soziale Verantwortung einen Unterschied in ihrer Gemeinde bewirken können.

"Die Tatsache, dass WDIA immer noch im Programm ist, spricht Bände für ihren Einfluss", sagt Mitchell-Worley. "Ich kann mir keine Zeit ohne WDIA vorstellen."