Äthiopiens seltsame Vulkanlandschaften sind für Wissenschaftler (und Touristen) unwiderstehlich

Dallol kann uns viel über den Mars beibringen, und er muss geschützt werden.

Das Gebiet um den Vulkan Dallol in Äthiopien ist wie nirgendwo sonst auf der Erde. Giftige Chlor- und Schwefeldämpfe verstopfen die Luft und riesige „Pilze“ aus eisenreichem Salz bedecken die Landschaft. Das Grundwasser ist fast kochend, wenn es durch die Erdkruste sprudelt und Quellen schafft, in denen Sie auf keinen Fall baden möchten.

Der britische Entdecker Wilfred Thesiger beschrieb den Ort als "Land des Todes". Für Wissenschaftler, die herausfinden, wie das Leben auf dem Mars und anderen fernen Welten aussehen könnte, ist die Kombination der Extreme in dieser Region von unschätzbarem Wert.

Extreme Umgebungen - ob eine unglaublich trockene Wüste, ein saures Flusssystem oder ein extrem heißer hydrothermaler Abzug - beherbergen eines der härtesten Leben auf der Erde. Organismen, die an diesen Orten überleben können, werden Extremophile genannt, und sie sind so gut wie die nächsten, die wir außerirdischem Leben erreichen können, ohne unseren Planeten zu verlassen. Anstatt also ihre Koffer für eine Reise zum Mars zu packen, können Wissenschaftler auf der Suche nach außerirdischem Leben Orte auf der Erde ansteuern, die dem Roten Planeten ähneln, um herauszufinden, wonach sie suchen sollten, wenn sie endlich etwas Marsgestein in die Hände bekommen.

Der Dallol-Vulkan befindet sich in der Danakil-Depression in der Afar-Region im Norden Äthiopiens. Es wird der heißeste Ort der Erde genannt, mit Wintertemperaturen, die konstant über 93 Grad Fahrenheit liegen, und Sommertemperaturen, die 122 Grad Fahrenheit erreichen. Es ist auch einer der niedrigsten Orte der Erde, von denen ein Großteil mehrere hundert Meter unter dem Meeresspiegel liegt. Der Vulkan selbst entstand erst 1926, als sich das Grundwasser so stark erwärmte und ausdehnte, dass Dampf aus der Erde austrat. Das bunte Hydrothermalsystem besteht aus kleinen temporären Geysiren, heißen und stark sauren Quellen und Salzhaufen, die Wasser, Dampf und schwefelhaltige Gase spucken. All dies ist von einer unglaublich trockenen Salzfläche umgeben, die noch immer von den Afar-Leuten von Hand abgebaut wird, die dann mit einer Kamelkarawane Salzblöcke durch die Wüste transportieren.

Die Danakil-Depression ist ein leuchtendes Beispiel für ein Mars-Analogon mit einer einzigartigen Kombination von Extremitäten, die alle in einem Ökosystem zusammengefasst sind. „Im Vergleich zu anderen großen hydrothermalen Systemen war dieses völlig anders und einzigartig“, sagt Barbara Cavalazzi, Geobiologin an der Universität Bologna in Italien, die die Region seit 2015 besucht Dort überleben zu können, wäre als polyextremophil einzustufen.

„Als ich es das erste Mal sah und durch das ich ging, dachte ich: So würde der Mars meiner Meinung nach aussehen“, sagt Kennda Lynch, Astrobiologin am Lunar and Planetary Institute in Houston, Texas, die Dallol zum ersten Mal besuchte Anfang 2019. „Es gibt uns alles. Es ist hydrothermal. Es ist nass, es ist sauer, es ist salzig und es enthält Eisen und Schwefel. Es sind all diese Dinge zusammen, die für diese Art von bewohnbarer Umgebung auf dem Mars Sinn machen würden. “

Der Mars ist reich an Eisen und Schwefel und vor Milliarden von Jahren war er eine Brutstätte vulkanischer Aktivität. Die hydrothermalen Systeme, die auf dem alten Mars existierten, wären denen von Dallol heute sehr ähnlich gewesen. Wissenschaftler, die zu bestimmen versuchen, wie sich das früheste Leben auf der Erde gebildet hat, sind der Meinung, dass das chemische Ungleichgewicht in hydrothermalen Systemen sie zu idealen Orten für den Beginn des Lebens machen sollte. Aber wenn wir jemals in der Lage sein werden, die Überreste des Roten Planeten auf der Suche nach Beweisen für das Leben zu durchsuchen, müssen wir genau wissen, wonach wir suchen müssen.

Als mikrobieller Paläontologe interessiert sich Cavalazzi für die Spuren, die uralte Marsorganismen in Felsen hinterlassen haben könnten. "Der beste Ansatz ist es, die moderne Umgebung zu verstehen und die Informationen in den Fossilienbestand zu übersetzen", sagt sie. Das bedeutet, dass man sich anschaut, wie das Leben in Orten wie Dallol seine Umwelt verändert und wie diese Spuren im Laufe der Zeit in Felsen fortbestehen können.

Das Studium von Polyextremophilen in Dallol könnte uns auch dabei helfen, darüber nachzudenken, wie das Leben in dramatisch unterschiedlichen, aber möglicherweise bewohnten Welten wie Saturns Mond Enceladus oder Jupiters Mond Europa aussehen könnte. "Je mehr Arbeit wir tun, um das Leben hier zu verstehen, und umso unterschiedlicher könnte es sein, dass wir unsere Sicht auf das, was bewohnbar ist, wirklich erweitern müssen", sagt Lynch.

In einer kürzlich in der Zeitschrift veröffentlichten Studie gaben Cavalazzi und ihre Kollegen bekannt, dass sie in Dallol DNA-Hinweise auf unglaublich kleine Mikroben in „Kaminen“ aus Salz und Mineralien gefunden haben, aber mehr arbeiten müssen, um zu verstehen, wie sie dort überleben.

In der Zwischenzeit plant Lynch, in Kürze erste Proben von ihrer ersten Reise zu analysieren. In der Zwischenzeit plant sie jedoch bereits einen weiteren Besuch im Jahr 2020, bei dem sie sich das Dallol-Hydrothermalsystem mit denselben Instrumenten wie auf dem Mars ansehen wird.

Doch gerade als Wissenschaftler entdecken, wie nützlich das Gebiet für die Suche nach fremdem Leben sein könnte, wird seine wissenschaftliche Heiligkeit gefährdet.

In den letzten Jahren ist die Region viel zugänglicher geworden als früher. Als Cavalazzi 2015 das erste Mal zu Besuch war, dauerte es einen ganzen Tag, um von der nächstgelegenen Stadt Mekelle nach Hamed'Ela zu gelangen, dem Dorf, das sie und ihre Kollegen als Basislager für Feldarbeiten nutzen. Aber sie sagt, eine neue Straße bedeutet, dass die Fahrt jetzt nur noch drei Stunden dauert.

Ein Friedensvertrag zwischen Äthiopien und Eritrea aus dem Jahr 2018 bedeutet auch, dass das Gebiet nahe der Grenze für Touristen sicherer geworden ist und viele nun die unverwechselbare Landschaft besuchen. Cavalazzi befürchtet, dass der Mangel an Schutz für den Standort in Verbindung mit der Zunahme des Tourismus, den sie erlebt hat, dazu führen könnte, dass die Mikrobiologie der Umwelt bald kontaminiert wird. "Man kann schon überall hingehen und viele Plastikflaschen sehen", sagt sie.

Touristen sind nicht die einzigen Besucher, die die Gegend bedrohen: Danakil ist reich an Kali und Industrieabbau könnte ebenfalls Chaos anrichten. Laut Asfawossen Asrat, einem Geologen der Addis Abeba-Universität in Äthiopien, wird das Bergbaupotenzial des Gebiets seit über einem Jahrzehnt erforscht. Mindestens zwei Unternehmen sind noch in der Exploration, haben jedoch noch nicht begonnen, das Kali zu fördern.

Und während Bergbau und Tourismus für Äthiopiens Wirtschaft von Vorteil sein könnten - das Land verdiente 2018 fast 50 Prozent mehr Geld mit dem Reisesektor als 2017 -, könnte alles, was die einzigartige Landschaft rund um Dallol schädigt, das wissenschaftliche Potenzial des Landes gefährden. "Äthiopien will wissenschaftlicher Führer sein, sie wollen ein wissenschaftlicher Innovator sein", sagt Lynch. „Wir müssen also mit [lokalen Wissenschaftlern] zusammenarbeiten, um ihnen bei der Zusammenarbeit mit ihrer Regierung zu helfen und zu sagen, dass wir den Standort ein bisschen mehr schützen müssen.“

Ein Teil des Problems ist laut Asrat, dass die Regierung keine Gesetze hat, mit denen Orte speziell für ihre Geologie geschützt werden können. „Sie können einen Park identifizieren. Sie können ein Naturschutzgebiet oder ein Gebiet der biologischen Vielfalt ausweisen, aber keine geologische Stätte “, sagt er. Asrat und seine Kollegen tun alles, um die Regierung für die langfristigen Vorteile des Schutzes der Region zu sensibilisieren und sie davon zu überzeugen, aber es fühle sich an, als würden sie gegen die Flut schwimmen.

Der letztendliche Schutz des Dallol-Hydrothermalsystems und der Umgebung wird nicht nur Wissenschaftlern zugute kommen, die es untersuchen möchten, um mehr über das mögliche Leben auf dem Mars zu erfahren. "Es ist eine nationale Ressource für das Land", sagt Lynch. "Wir möchten ihnen dabei helfen, das zu tun, was sie können, um es zu schützen, zu schätzen und davon zu profitieren."