Der sowjetische Satellit der 60er Jahre, der in Wisconsin abgestürzt ist

Als Sputnik IV auf den Straßen des verschlafenen Manitowoc auftauchte, läutete er das Zeitalter des Weltraummülls ein.

Im September 1962 stürzte in Manitowoc, Wisconsin, etwas vom Himmel und knackte den Asphalt in der North 8th Street vor dem heutigen Kunstmuseum Rahr-West.

Dennis Gintner, ein Bewohner der Region Manitowoc, war zu dieser Zeit ein Teenager. Er erinnert sich daran, was zu tun ist.

"Es gab einen Polizisten, der vorbeikam und ihn von der Straße geworfen hat", sagt er. "Ich dachte, es kommt von einem Müllwagen."

Doch als die geheimnisvollen Metallteile ans Licht kamen, erkannte die Stadt Manitowoc, dass es sich um etwas handelte, das nicht von dieser Welt war.

Okay, nun, es war nur eine Art von nicht von dieser Welt. Was vor all den Jahren in Manitowoc fiel, war ein Stück Sputnik IV, ein russischer Satellit *, der zwei Jahre im Orbit verbracht hatte. Die Sowjets verloren kurz nach dem Start im Mai 1960 die Kontrolle darüber, und die niedrige Umlaufbahn des Schiffes bedeutete, dass es schließlich auf die Erde geschleppt werden würde.

Sputnik IV war nach Angaben der NASA ein Testlauf für verschiedene Raumfahrttechnologien, darunter Kommunikationsrelais und ein Lebenserhaltungssystem mit einem Dummy im Inneren. Leider überlebte der Dummy die Rückkehr nicht und wurde zu einer Legende in der Stadt wie Roswell. Das Raumschiff sollte ursprünglich auf die Erde kommen, doch "Nach vier Flugtagen wurde die Wiedereintrittskabine von ihrem Servicemodul getrennt und es wurden Retrorockets abgefeuert, aber aufgrund einer falschen Einstellung trat das Raumschiff nicht wieder in die Atmosphäre ein."

"Sputnik IV war ein Test-Raumschiff von Vostok, das von Anfang an für die bemannte Raumfahrt vorgesehen war", sagt Alice Gorman, Dozentin an der Flinders University in Südaustralien. „Daher sollte es im Gegensatz zu anderen Sputnik-Satelliten an die Oberfläche zurückkehren, idealerweise mit seiner wertvollen humanoiden Fracht.

„Während des frühen Weltraumzeitalters hat sich die Sowjetunion bei diesen Rückkehrmissionen hervorgetan. Dies ist ein Grund, warum aus dieser Zeit so wenig Material der UdSSR im Orbit erhalten ist. “

Ein Großteil des Raumschiffs brannte auf dem Weg nach unten ab, doch da es fragmentiert war, konnten einige kleinere Teile den Durchgang durch die Atmosphäre überstehen. Was auf die Erde zurückkehrte, war wahrscheinlich weniger als 100 Pfund Material von insgesamt sieben Tonnen. Einige Fragmente schafften es wahrscheinlich in den Michigansee. Manitowoc ist der einzige Ort, an dem ein Stück tatsächlich zu landen schien. Jonathan McDowell, Astrophysiker am Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, sagt, er habe noch nie Beweise für „irgendetwas anderes als das Manitowoc-Stück“ von Sputnik IV gesehen.

Was Gintner über die Bullen und den Müllwagen sagte, ist passiert. Zwei Polizisten, Marvin Bauch und Ronald Rusboldt, fanden das Objekt mitten auf der Straße und ignorierten es zunächst. Als sie später zurückkamen, bemerkten sie, dass es zu heiß war, um es zu berühren, und traten es beiseite. Als Nachrichten über den Wiedereintritt des Schiffes erschienen, kehrte die Polizei zu dem Fragment zurück. Schließlich gelangte dieses Fragment in die Hände des Smithsonian, der es später an die Russen zurückgab (etwas gegen den Willen der Russen, die es laut Wisconsin Public Radio "Zirkustrick" nannten). Eine Nachbildung des Fragments sitzt heute in Rahr-West.

»Ein Stückchen weiter und es hätte durch jemandes Dach gehen können«, sagte Gintner.

Am Wochenende des 8. September dieses Jahres fand in der Stadt das jährliche Sputnikfest statt. Es gibt einen Ms. Space Debris-Festzug, obwohl die Veranstaltung ziemlich geschlechtsneutral ist. Es gibt Kostümwettbewerbe für Hunde und Kinder, einige Polka- und Rockbands, jede Menge Bier, ein paar authentische Kostüme und andere Community-Fair-ähnliche Events.

Greg Vadney, Executive Director von Rahr-West, sagt, dass das Ereignis nicht unbedingt das weltraumgeschichtliche Element betrifft. Es ist eigentlich dazu gedacht, Leute zum Museum zu fahren.

"Wir sind ein sehr traditionelles Kunstmuseum, daher werden nicht viele Leute sofort durch die Tür gehen", sagt Vadney.

Vor 10 Jahren nutzten sie die Veranstaltung von 1962, um die Menschen in das Museum zu bringen, was er als "Ausrede für eine Party" bezeichnet.

Vadney kommt nicht aus Manitowoc, aber seine Frau ist es. Die allgemeine Einstellung, die Vadney den Menschen in der Gegend gegenüber dem Sputnik-Vorfall entgegengebracht hat, ist milde Neugier und Achselzucken.

"Es ist zu gleichen Teilen ein Punkt des Stolzes, weil es ein bemerkenswertes Ereignis ist, aber auch etwas, worüber die Leute lachen", sagt Vadney.

Tatsächlich ist das Ereignis heute durch eine kleine Tafel auf dem Bürgersteig, einen Ring in der Mitte der Straße, auf der das Stück gefallen ist, und einen historischen Marker gekennzeichnet. Zu der Zeit sagte Gintner: "Es war aufregender, als es ein Weltraumrennen gab."

Aber für diejenigen, die Weltraummüll untersuchen, ist ein bisschen mehr dabei.

Es ist etwas selten, dass Weltraummüll den gesamten Weg vom Weltraum zur Erde relativ intakt macht. Die Geschwindigkeit des Raumfahrzeugs in Kombination mit der zunehmenden Dicke unserer Atmosphäre ist für die meisten - aber nicht für alle - Raumfahrzeuge und andere Objekte zum Scheitern verurteilt. Normalerweise sind es schwerere Fahrzeuge wie Sputnik IV oder Fragmente von Raketenkörpern, die überleben.

Gorman sagt, es gibt tägliche Wiedereintritte, und dass sogar die größeren Satelliten, die wieder eintreten, aufgrund der leichteren Materialien, aus denen sie bestehen, auseinandergebrochen sind. Die Fahrzeuge, die den Wiedereintritt überstehen, werden normalerweise aus strapazierfähigen Materialien hergestellt.

„Meistens handelt es sich dabei um Titandruckkugeln oder Kraftstofftanks aus Edelstahl - beide haben sehr hohe Schmelztemperaturen und sind häufig mit einer Kohlenstoff-Kohlenstoff-Umhüllung versehen, die auch sehr hitzebeständig ist“, sagt sie.

McDowell sagt, dass es nur ein oder zwei Teile pro Jahr auf den Boden (oder in den Ozean) schaffen. Gorman setzt diese Zahl auf 50 bis 200 Teile, obwohl sie unterschiedlich groß sein können. Und nicht alles, was zurückkommt, wird zurückgewonnen. Absichtlich desorbierte Satelliten, die auf die Erde zurückgebracht werden, wenn ihnen der Treibstoff ausgeht oder sie fast ausgefallen sind, zielen normalerweise auf den Ozean. "Es gibt so viel dünn besiedeltes Land und riesige Ozeanflächen, in die Weltraummüll fallen kann", sagt Gorman.

Es gibt jedoch einige Ausreißer jenseits von Sputnik IV. 1997 traf ein Stück eines Raketenverstärkers eine Oklahoma-Frau an der Schulter. Ungefähr ein künstliches Objekt pro Tag fällt auf die Erde, aber die meisten schaffen es nicht an die Oberfläche und verbrennen stattdessen in der Atmosphäre. Von all dem Material, das den Versuch mit Feuer überstanden hat, haben seit dem ersten Orbitalstart im Jahr 1959 etwa 6.000 Tonnen fragmentarisches Material den Fall auf die Erde überstanden.

Sogar Skylab, die erste Raumstation der NASA und die Weltraummüllangst der späten 1970er Jahre, fiel über das australische Outback, obwohl ein paar kleine Teile über die Häuser verstreut waren. 1980 stürzte ein Stück des russischen Satelliten Cosmos 749 in Eastbourne an der Südostküste Englands auf einen Golfplatz. (McDowell scherzt, dass es ein "zusätzliches Loch" in den Greenway geschafft hat.) Und eine Reportage aus dem Jahr 1988 berichtet von einem Weltraummüll, der 1970 im Mittleren Westen gefallen ist.

Das einzige Mal, dass von einem zurückkehrenden Weltraumobjekt eine größere Bedrohung ausgeht, war 1978, als Cosmos 954 über Kanada zurückkehrte. Es hatte einen radioaktiven Kern, der zerbrach und Uran über den Yukon ausbreitete. Durch Wiederherstellungsbemühungen konnten einige, aber nicht alle radioaktiven Trümmer erfolgreich zurückgewonnen werden.

Gorman weist darauf hin, dass die Sowjetunion Mitte der 1960er Jahre über eine Flotte von Spionagesatelliten namens Molniya verfügte, die sich in einer Umlaufbahn befanden, die sie bei jeder nahen Rückkehr über Russland auf die Erde bringen würde. Dies stellte sicher, dass nichts mit sensiblen Informationen beispielsweise über Wisconsin hinwegfiel.

"Es gab sicherlich Bedenken, dass ein zurückgegebenes Stück Weltraummüll etwas über das konkurrierende Weltraumprogramm preisgeben könnte", sagt Gorman. "Sowjetische Spionagesatelliten benutzten oft eine hochexzentrische Molniya-Umlaufbahn, die den Satelliten über den hohen Breitengraden der UdSSR mit dem am weitesten von der Erde entfernten Satelliten über den USA in die Nähe brachte."

Obwohl der Absturz von Sputnik IV nicht ungewöhnlich ist, tauchen möglicherweise nicht viele Sputnikfeste auf, vor allem, wenn man bedenkt, dass es in den USA nur ein paar Landfälle gab. Und wie Gorman sagt, werden nicht viele von uns die Oklahoma-Frau werden, die von Weltraummüll getroffen wurde. "Das Risiko, von fallendem Weltraummüll getroffen zu werden, ist wirklich sehr gering."