Paläontologen versuchen zu verstehen, warum es sich bei den Fossilien hauptsächlich um Männer handelt

Eine Theorie besagt, dass rücksichtslose junge Bisons und Mammuts mehr in Schwierigkeiten gerieten.

Für die Megafauna alter Säugetiere - von Braunbären bis zu Bisons und mehr - war der Tod so etwas wie ein Knabenclub. Das können Sie zumindest aus den Gewölben der Naturkundemuseen auf der ganzen Welt schließen, in denen die meisten fossilen Säugetierproben von Männern stammen.

Dies hat weniger mit Frauenfeindlichkeit zu tun als mit prähistorischen Herdenverteilungen, geschlechtsspezifischen Todesursachen und einer Reihe anderer Faktoren, die nach einer am 3. September veröffentlichten Studie den Tod großer Säugetiere beeinflussten

Forscher der Universität von Adelaide in Australien identifizierten diesen seltsamen Trend zum ersten Mal, nachdem sie alte DNA-Proben in ihrer eigenen Sammlung analysiert hatten, so Graham Gower, ein Genom-Programmierer und Mitautor der Studie. Es gibt ein paar Möglichkeiten, einen uralten Knochen zu ficken. Wenn Sie das Glück haben, einen ganzen Knochen wie einen Schädel zu haben, können sich Größe, Form und Abmessungen zwischen Mann und Frau unterscheiden. Im Falle von Fragmenten müssten die Forscher möglicherweise nach der Anzahl der X-Chromosomen-Sequenzen in DNA suchen, sagt Gower. Verwendbare DNA ist jedoch in den meisten so alten Exemplaren Mangelware. Von ungefähr 20.000 Proben, sagt Gower, haben die Forscher verwendbare DNA von 5 Prozent erhalten.

Nach der Analyse von sieben Proben uralter Bisonknochen für eine weitere Studie stellte Gower fest, dass die meisten männlich waren. Dies verwirrte ihn und er fragte eine Kollegin, ob er sich ihre Proben ansehen könne. Als er 25 oder 30 wurde, war die Tendenz klar. "75 Prozent von ihnen waren männlich", sagt er.

Später im Jahr 2017 veröffentlichten Forscher des Schwedischen Naturkundemuseums eine Veröffentlichung, in der sie bestätigten, dass Gower Vorurteile hatte. Unter der Leitung der Biologin Patrícia Pečnerová haben die Forscher 95 Mammutüberreste geschlechtert und festgestellt, dass überraschend 69 Prozent Männer waren. Wie Gower wollte auch Pečnerovás Team nicht die sexuellen Diskrepanzen in Fossiliensammlungen untersuchen. Sie arbeiteten an einem größeren Projekt über das Genom von Wollmammutpopulationen, um mehr darüber zu erfahren, wie sich die Tiere in den letzten 60.000 Jahren vor ihrem Aussterben verhalten und sozialisiert haben.

Die Forscher waren von dem, was sie sahen, fassungslos. Niemand hatte damit gerechnet, dass der Fossilienbestand so stark verzerrt sein könnte, da es keine Anzeichen dafür gab, dass das Verhältnis von Frauen zu Männern in Mammutpopulationen bei der Geburt unausgewogen war. Sie hielten es für wahrscheinlicher, dass junge männliche Mammuts viel eher allein reisen würden, weg von der Weisheit und dem Schutz matriarchalischer Herden, ähnlich wie die heutigen Elefantengesellschaften. Mit anderen Worten, diese männlichen Mammuts - jung, rücksichtslos, tollkühn - gerieten mit größerer Wahrscheinlichkeit in Schwierigkeiten und starben. Zum Glück für Paläontologen sind einige dieser Todesstätten - Sümpfe, Spalten, Seen - ziemlich gut darin, Überreste zu bewahren. "Sie waren eher dumme Dinge zu tun, wie in Teergruben sterben", sagt Gower.

„Bei dieser Art von Forschung ist ein gewisses Maß an Spekulativität inhärent, da wir verschiedene Arten von Beweisen zusammenstellen und die sparsamste Erklärung finden müssen“, erklärt Pečnerová in einer E-Mail. "Wir können nicht rausgehen und beobachten, wie ausgestorbene Arten sich verhalten und wie sie leben."

Als Gowers Team die Zeitung las, beschlossen sie, tiefer zu graben. Sie erweiterten das Artenspektrum um Braunbären. Gower und seine Forscherkollegen haben die Überreste von 186 holarktischen Bisons und 91 arktischen Braunbären geschlechtert.

Sie fanden heraus, dass 75 Prozent der Bisonfossilien in solchen Sammlungen Männer waren. Dies war keine Überraschung, basierend auf der Theorie von Pečnerová über das Verhalten von Mammutherden, da die soziale Struktur der Bisons in ähnlicher Weise junge Männer isoliert. "Durch [die Mammut-] Anologie gehen einige der männlichen Bisons weg und tun dumme Dinge", sagt Gower und fügt hinzu, dass die Forscher nicht in der Lage waren, das Alter zu testen, um die Theorie weiter zu untermauern, aber er hofft es in Zukunft.

Bei den Braunbären waren zwei Drittel männlich, was etwas überraschender war. Bären treiben keine Herde. "In Amerika kann man eine Gruppe Braunbären in Yellowstone beobachten, die sich um eine Mülltonne versammeln, aber normalerweise sind sie allein", sagt Gower. Sie müssten andere Verhaltensunterschiede berücksichtigen, die die Diskrepanz erklären könnten. Die Forscher gehen davon aus, dass Männer viel größere Reichweiten hatten als Frauen, und starben daher in einem größeren Gebiet und in einer größeren Bandbreite von Umgebungen, wodurch ihre Fossilien für den Menschen leichter auffindbar wurden. Die geschlechtsspezifische Diskrepanz hat sich bei in größerer Höhe gesammelten Exemplaren verringert, bei denen das Futter knapper ist und die Weibchen anschließend größere Reichweiten aufweisen. Pečnerová war von diesen Ergebnissen überrascht, da die Bärenpopulationen eine ganz andere Geschichte erzählen als Mammuts und Steppenbison. "Aber wenn Sie mehr darüber nachdenken", sagt sie, "macht es vollkommen Sinn."

Die Forscher zählten auch männliche und weibliche Exemplare in den Online - Datenbanken von vier der größten Naturkundemuseen der Welt: das Amerikanische Naturkundemuseum in New York, das Naturkundemuseum in London und das Nationalmuseum für Naturgeschichte der Smithsonian Institution in New York Washington, DC und das Royal Ontario Museum. Diese Exemplare wurden einige Zeit in den letzten hundert Jahren gesammelt, hauptsächlich durch Jagen und Fangen.

Sie fanden die gleiche Tendenz in allen außer einigen Säugetierorden, mit Fledermäusen, Faultieren und Ameisenbären unter den Ausnahmen. Alle drei hatten mehr Frauen als Männer. Im Falle der Fledermäuse können die Forscher theoretisieren, dass die Verzerrung auf Sammlungen zurückzuführen ist, die von einzelnen Quartieren stammen. Während bestimmter Teile des Jahres kann ein Quartier von einer Mutterschaftskolonie besetzt sein, einer Gruppe von Fledermäusen, die sich in verschiedenen Stadien der Geburt, Pflege und Entwöhnung ihrer Welpen befinden. Die größte moderne Fledermaus-Mutterschaftskolonie der Welt lebt in der Bracken Cave in Texas und bringt jedes Jahr Millionen von Welpen zur Welt. Im Falle von Faultieren und Ameisenbären ist die Jury noch nicht besetzt.

Alle Forscher spielten mit einer anderen Theorie: Waren Sammler vor Jahrzehnten eher geneigt, größere, eindrucksvollere fossile Trophäen aufzusuchen, die eine Vorliebe für Männer zeigten? Diese Tendenz wird in modernen ornithologischen Sammlungen deutlich, in denen extravagante männliche Vögel der bescheideneren weiblichen weit überlegen sind. Laut Gower ist der sexuelle Dimorphismus - signifikante anatomische Unterschiede zwischen männlichen und weiblichen Individuen einer einzelnen Spezies - in den Schädeln antiker Tiere wie Mammuts und Bisons erkennbar, sodass männliche Überreste möglicherweise begehrenswerter sind. Die Analyse der Anzahl der Proben, die einen eindeutigen sexuellen Dimorphismus aufwiesen, ergab jedoch keine eindeutigen Ergebnisse.

Während diese Verzerrungen sicherlich interessante Theorien über das Verhalten des Pleistozäns (und das moderne menschliche Verhalten) hervorbringen, stellen sie die Wissenschaft auf der Grundlage von Museumssammlungen vor sehr reale Probleme. Diese Exemplare sind eine der größten Datenquellen für das Verständnis der Anatomie, Variabilität, Ernährung, Reichweite und mehr von längst ausgestorbenen Tieren. Und wenn dies der Fall ist, stammt vieles, was wir über diese Kreaturen wissen, aus einer Population, die die Realität nicht widerspiegelt. Dementsprechend schlägt das Papier vor, dass Museumskuratoren nach Möglichkeit Exemplare auswählen oder ausgewogenere Sammlungen suchen sollten, um beide Geschlechter sowie eine Reihe von Orten, Altersgruppen und Zeiträumen darzustellen.

Bis dahin ist es eine einsame Welt für weibliche Mammut-, Bison- und Braunbärenfossilien.