Der alte, versunkene Wald, der sich von einem walisischen Strand erhebt

Wenn dies der Fall ist, stürzen sich die Forscher darauf, die uralten Stümpfe zu untersuchen.

Lange bevor es ein sandiger Fleck war, der an Cardigan Bay grenzt, war der Strand bei Ynyslas in der Nähe von Borth, Wales, Grünland - und davor, vor Tausenden von Jahren, ein Wald. Der Beweis ist genau dort im aufgeweichten Sand, aber er ist nur ab und zu vollständig sichtbar. Und wenn es auftaucht, sieht es aus wie etwas aus einem Märchen.

In Zeiten starken Windes und starker Wellen lösen sich Schichten des feuchten Sediments ab, und Klumpen von Schwefeltorf und Stümpfe lang abgestorbener Bäume entstehen. Sie sind durchnässt, so dass die schienbeinhohen Klippen aus uralter Birke, Kiefer und Eiche fleckig aussehen - dunkelbraun, fast Onyx, wenn sie nass sind. Hunderte, vielleicht Tausende dieser Stümpfe sind über einige Meilen des Ufers verstreut und ragen in spitzen Winkeln durch den Sand. Die Größe und Form erinnern Martin Bates oft an Haiflossen.

Bates wuchs nur ein paar Meilen von diesem versunkenen Wald entfernt auf und die Liebe zu den alten Bäumen liegt ihm im Blut. "Es gab immer eine Verbindung zwischen dem Wald und der Familie", sagt er. Sein Vater arbeitete als Geologe am Strand, und jetzt studiert Bates es auch. "Wenn es freigelegt ist, ist es ein großartiger Anblick", sagt Bates, der als Geoarchäologe an der University of Wales in Trinity, St. David, arbeitet. "Es ist eine große, dunkelbraune Masse, die sich in die Ferne erstreckt."

Treibsand ist eine zu einfache Metapher für den Lauf der Zeit - Felsbrocken werden zu Felsen, Felsen werden zu Stränden, Körner fallen durch eine Sanduhr. Aber in Borth bewegt sich der Sand im Lauf der Zeit - und hilft Forschern dabei, herauszufinden, wie sich dieses Ufer im Laufe von Tausenden von Jahren verändert hat. Wenn die Stümpfe bei Ebbe leicht zu beobachten sind - so wie sie jetzt sind, nach einem Sturm Ende Mai 2019 -, sind sie wie die Vergangenheit, die sich durch den Sand in die Gegenwart erhebt.

In den meisten Fällen wird alles, was wir entlang eines Ufers über oder unter der Gezeitenlinie zurückgelassen haben, durch den Klimawandel bedroht oder in irgendeiner Weise verändert. Überreste von Menschen in tief liegenden Gräbern können sich auswaschen, vor langer Zeit als Middens bekannte Müllhaufen können sich lösen und historische Leuchttürme oder andere Attraktionen am Meer können einfach ins Wasser fallen. Archäologen sehen den Klimawandel häufig als Wettlauf gegen die Uhr an, um alles zu retten oder zu dokumentieren, was sie können, bevor sich unsere Küsten für immer verändern. Im versunkenen Wald sieht das Bild allerdings etwas anders aus.

"Die Tatsache, dass wir mehr Stürme [und] Klimainstabilität bekommen, bedeutet, dass wir [den Wald] häufiger als in der Vergangenheit sehen", sagt Bates. Das ist hilfreich, denn in Borth ist die Aufzeichnung der Vergangenheit ein bisschen wie ein Buch mit fehlenden Kapiteln. Forscher wissen, dass das Gebiet ein Schilfsumpf war, bevor es ein Wald war, und dass die Bäume vor etwa 6.000 Jahren blühten. Vor ungefähr 4.500 Jahren, so Bates, schienen die Bäume ausgestorben zu sein, als der Wasserstand anstieg. Basierend auf dem, was sie in den Pollenaufzeichnungen sehen können, sind Wiesen vor etwa 3.000 Jahren entstanden. "Es wäre ein seltsamer Ort gewesen", sagt Bates, mit toten Bäumen inmitten der Grasbüschel, deren Wurzeln in Salzwasser ertrunken sind.

Die Baumstümpfe vermischen sich mit einer etwa zwei Meter dicken Torfschicht, die ausgetrocknet war, bevor die Bäume zu wachsen begannen. Unter den Stümpfen befindet sich eine Schicht Lehm und Schlick in einer Tiefe von 60 bis 100 Fuß. Das Sediment enthält wahrscheinlich Informationen darüber, was vor den Wäldern und Wiesen vor sich ging - über Salzwiesen, Wattenmeer und Brackwasser sowie über alles, was dort lebte, aber Bates konnte nicht so weit runter, wie er wollte zu. Dieser Sand, der aus Bohrern zerbröckelt und Maschinenteile zerschmettert, „ist der schlimmste Albtraum eines Bohrers“, sagt er. Trotzdem hofft er, dass er irgendwann ein paar bessere Tools einsetzt und die Lücken ausfüllt.

Jedes Mal, wenn die Wellen den Wald freilegen: „Man muss ziemlich schnell von der Stelle abkommen“, sagt Bates, das heißt, schnell und effizient, wenn man das Ufer kämmt, um neue Sehenswürdigkeiten zu katalogisieren, bevor das Sediment wieder eindringt. „Oft gehe ich zum Strand und denke:‚ Ach, warum bin ich wieder hier, was werde ich sehen, das ist neu? Neunundvierzig Mal von 50 ist es nicht üblich - und dann, beim 50. Mal, sehen Sie etwas Neues oder etwas, das Sie zuvor gesehen haben, in einem etwas anderen Licht und sagen dann plötzlich: "Oh!"

Nach einem großen Sturm, sagt er, ist es normalerweise eine Frage von zwei oder drei Monaten, bis der Sand die Stümpfe wieder vollständig bedeckt. Es hat sich als ausreichend Zeit erwiesen, einige interessante neue Entdeckungen zu machen und einige alte erneut zu untersuchen. Vor einigen Jahren haben beispielsweise Stürme die Überreste eines großen Kanals freigelegt, der einst durch den Wald floss. Dies führte zu einem besseren Verständnis, warum genau ein uralter Auerochse - wildes, massives, gehörntes Vieh, das im 17. Jahrhundert ausgestorben war - hier einwanderte und starb. (Seine Überreste tauchten in den 1960er Jahren in der Nähe auf.) Je mehr Forscher sich über diese alten Ökosysteme informieren können, desto mehr "ergeben kleine Beobachtungen plötzlich einen Sinn für das Gesamtbild", sagt Bates.

Bates sagt, dass andere versunkene Wälder, wie die in Jersey auf den Kanalinseln, durch Wasser zersplittert und zerstört werden, während derjenige in Borth vorerst ziemlich sicher erscheint. Der örtliche Ceredigion County Council, der den versunkenen Wald verwaltet, hat 39 Millionen Pfund für Wellenbrecher und andere Küstenschutzmaßnahmen zugesagt, um die 450 Häuser in der Nähe vor Überflutung und Erosion zu schützen. Mit mehreren tausend Tonnen Sand wird der Strand auch weiter ins Meer hineinragen.

In der Zwischenzeit steht der versunkene Wald allen offen, die inmitten der Skelette lang toter Bäume wandern möchten. Teile davon wurden als "Orte von besonderem wissenschaftlichen Interesse" ausgewiesen und durch nationale Naturschutzgesetze geschützt, erklärt Bates, aber diese Bestimmungen beschränken den gelegentlichen Zugang nicht. Das Ufer spricht Surfer und Urlauber an, fügt Bates hinzu, und das örtliche Tourismusbüro vermutet, dass es Teil der verlorenen Welt des legendären Cantre'r Gwaelod sein könnte, der in erwähnt wurde eine App, die Besuchern hilft, das verlorene Reich zu erkunden.)

Bates versteht, warum die Landschaft den Menschen wundersam erscheint. Die wechselnde Topografie und das gelegentliche Eindringen der fernen Vergangenheit in die Gegenwart machen es zu einem „leicht mythischen, magischen Ort“, sagt Bates. "Du weißt nie genau, was du sehen wirst."