Manhattans einziger Weinberg kriecht einen Upper East Side Brownstone hinauf

Nur Freunde und Familie können Chateau Latif besuchen.

Latif Jiji kauert leicht und zeigt durch eine Ansammlung von Ranken auf die benachbarten Schornsteine, Klimaanlagen und die sich abzeichnende Ansammlung von hohen Eigentumswohnungen um uns herum. "Von hier aus können Sie wirklich feststellen, dass wir in einem städtischen Gebiet sind", sagt er, als ich durch das Gedränge junger Weinblätter in das verworrene Chaos von Manhattan schaue.

Wir stehen auf Jijis Dach, wo ein Netzwerk aus Metallstangen und -trägern, die zu einem Spalier zusammengefügt sind, den einzigen Weinberg Manhattans aufhält. Dieser vertikale Weinberg, der aus einer einzigen Rebsorte (und einer zweiten, die aus einem Schnitt dieser ursprünglichen Rebsorte stammt) geboren wurde, erstreckt sich über die vier Stockwerke des Upper East Side-Braunsteins, den Jiji und seine Frau Vera seit 1967 als Zuhause genutzt haben. “ Wenn Sie sich die Satellitenbilder des Hauses ansehen, werden Sie feststellen, dass es das einzige Haus mit einem grünen Dach ist “, sagt er, und eine Blase aus prächtigem Aufbrausen entkommt seinem sonst akademischen Auftreten. Dies ist Chateau Latif, ein familiengeführtes Weingut, das seit 1985 in Betrieb ist, aber nur für Freunde und Familienmitglieder geöffnet ist.

Der 91-jährige Jiji ist gerade ohne Pause vier Stockwerke hochgeklettert und hat flink einen letzten Flug von einer, wie man es am besten als Wendelleiter bezeichnen könnte, zu einer Luktür, die zum Dach führt, geschafft. Ich folge vorsichtig hinterher, drücke mich und verziehe mich, während ich mich an eine dünne Stange klammere, die er hilfreich für mich befestigt hat.

Bevor wir auf das Dach kletterten, besichtigten wir den Garten des Sandsteins der Jijis, ein seltener Luxus im Freien inmitten des Asphaltdschungels einer atemlosen Stadt. Die knarrende Pracht des Hauses - orientalische Teppiche auf dunklen Holzböden, Bücherwände und gerahmte Schwarz-Weiß-Porträts, ein Klavier im Wohnzimmer - weicht diesem fruchtbaren grünen Fleck. Es gibt einen Kirschbaum und einen japanischen Ahorn, aber es ist der Weinstock, der als Aushängeschild aus dem Boden sprudelt und auf seiner 50-Fuß-Reise langsam, aber sicher die Rückwand des Hauses hinaufkrabbelt bis zum Dach, wo es weitere 50 Fuß auf dem Spalier erstreckt.

Der Hinterhof sollte das Königreich von Frau Jiji sein, aber 1977, als seine Frau nicht hinsah, pflanzte Jiji in einer kleinen Ecke einen Weinstock, den er im örtlichen Kindergarten kaufte. "Als sie es bemerkte, hatte es bereits übernommen", sagt er. Die Rebe brachte 1984 ihre ersten Früchte, gesunde 24 Pfund Niagara-Trauben, die nicht ausreichten, um Wein herzustellen. Doch seit 1985 ist das Chateau Latif - eine Münzprägung von Vera Jiji, die Jijis Vornamen und das berühmte französische Weingut Château Lafite auf clevere Weise verdeutlicht - voll funktionsfähig.

Jiji hat ein Notizbuch geführt, in dem die jährliche Ernte und die Zusammensetzung der Erntemannschaft über die Jahre aufgezeichnet wurden. In diesem ersten Jahr waren es nur er und eine seiner Töchter. Aber die ganze Familie kommt normalerweise zum Erntetag, normalerweise an einem Wochenende Ende August oder Anfang September.

Das Datum der Ernte zu bestimmen ist eine genaue Wissenschaft. Ab August überwacht Jiji den Zuckergehalt der Trauben, indem er eine Probe aus verschiedenen Teilen der Rebe entnimmt. Die Trauben sind je nach Standort unterschiedlich süß, und die von den Wurzeln am weitesten entfernten Trauben sind am süßesten. Alle paar Tage zeichnet er den durchschnittlichen Zuckergehalt in einem Diagramm auf und extrapoliert ein Datum, indem er die Kurve erweitert, die den stetigen Verlauf der Süße darstellt.

Der Erntetag ist im Chateau Latif ein Rausch der Aktivität. Jijis Kinder bringen ihre Freunde mit, andere Familienfreunde schließen sich an und aufgeregte Kinder, die durch das Haus gehen. "Als es zu viel wurde, hatte ich eine Person als Crew-Chef", sagt Jiji. Der Chef der Besatzung teilt die Aufgaben zu: Ernten der Trauben, Wiegen und Waschen der Trauben und Stehen auf Abruf, um umgefallene Früchte wegzuräumen. Irgendwann in den fast 35 Jahren der Weinherstellung installierte Jiji ein Flaschenzugsystem auf dem Dach, um die Weintraubenkörbe in den Hinterhof zu bringen. „Meine Tochter ist normalerweise für die Umlenkrolle verantwortlich“, sagt Jiji. „Sie wird also der Person im Hinterhof am Telefon mitteilen, dass der Korb herunterkommt.“ Die größte Ernte, die jemals verzeichnet wurde, waren unglaubliche 712 Pfund Trauben.

Die kleinsten Besatzungsmitglieder - die Jiji-Enkelkinder und andere junge Gäste - lieben es, das Rad des leuchtend roten Brechers und Zerstörers im Keller anzukurbeln, der die Stängel von den Früchten trennt. Der breiige Traubenbrei - Gruben, Haut und einige verirrte Stängel - wird dann durch eine Weinpresse laufen gelassen. Einige Familienmitglieder lieben den daraus resultierenden klaren, gepressten Traubensaft mehr als den Wein.

Das Team gießt den Saft dann zur Fermentation in 5-Gallonen-Glaskannen, wodurch der Keller bald nach Wein riecht. Nach ein paar Wochen "riechen Sie manchmal den Wein oben", sagt Jiji. „Es ist sehr schön.“ Sobald der Saft fermentiert und in Alkohol umgewandelt wurde, werden die mit Luftschleusen verschlossenen Krüge, die Oxidation verhindern, in einem von Jiji entworfenen, klimatisierten Weinschrank neben Flaschen früherer Chateau Latif-Jahrgänge zum Altern gebracht.

Menschen aus der ganzen Welt haben an der Weinherstellung in Chateau Latif teilgenommen, und auf dem Ernterekordbuch stehen Namen, die Jiji nicht mehr kennt. Nach der Arbeit des Tages feiern die Teilnehmer bei Gläsern des letzten Jahrgangs und einem Abendessen mit Catering. Jeder geht mit einer Flasche Chateau Latifs feinstem nach Hause.

„Ich mache gerne Dinge, die ungewöhnlich sind“, sagt Jiji, der dann klarstellt, dass er nie beabsichtigt hat, den einzigen vertikalen Weinberg in Manhattan zu schaffen. Er wurde als jüngster von fünf Geschwistern in einer irakisch-jüdischen Familie in Basra geboren und war der erste in der Familie, der nach dem Abitur studierte. Er kam 1947 alleine in die USA und schrieb sich am Hope College in Michigan ein. "Danach wurde es wirklich schlimm", sagt er über den Status der jüdischen Gemeinde im Irak, die unter den Folgen des Teilungsplans der Vereinten Nationen für Palästina zu leiden hatte. Der UN-Plan empfahl, Palästina in unabhängige arabische und jüdische Staaten aufzuteilen, was von den arabischen Nationen vehement abgelehnt wird. "Eine meiner Schwestern ist mit ihrem Baby über die Grenze in den Iran geflohen", sagt Jiji. "Zwei meiner Brüder wurden ihrer Staatsbürgerschaft beraubt und gingen nach Israel."

Bereits in den USA wechselte Jiji später zum Massachusetts Institute of Technology. Er promovierte in Maschinenbau an der University of Michigan und ging 2014 nach 60 Jahren als Professor in den Ruhestand, 50 von ihnen unterrichteten am City College in New York. Jijis Eltern verließen Basra 1956 nach Israel. „Es kommt selten vor, dass Juden dort begraben werden, wo ihre Großeltern sind“, sagt er. Seine Großeltern sind in Bagdad beigesetzt, wo seine Eltern geboren wurden. Jiji kehrte nie in den Irak zurück.

„Es vergeht kein Tag, an dem ich nicht an das Haus denke, in dem ich geboren und aufgewachsen bin, und an das Haus, das ich verlassen habe“, sagt er über sein Elternhaus in Basra. Es war ein zweistöckiges Gebäude mit dem charakteristischen Erkerfenster mit geschnitzten Holzgittern, das sich im zweiten Stock eines traditionellen Wohnhauses in Basra befindet. Der Innenhof hatte einen Weinstock wie den, neben dem wir in seinem Hinterhof in Manhattan sitzen. Die Rebe in Basra stieg gerade auf das Dach, gestützt von einer Stange, die Jiji für sie gebaut hatte. Es hatte keine Trauben, aber Jijis Vater machte Wein aus im Laden gekauften Trauben. Das Haus in Basra wurde kurz nach dem Weggang von Jijis Eltern im Rahmen eines von der Regierung durchgeführten Stadtentwicklungsprogramms abgerissen.

Jiji gibt frei zu, kein Weinliebhaber zu sein. Er kann seine eigenen Weine nur als "fruchtig, aber nicht zu süß" bezeichnen. Es ist die Geschichte, die ihn begeistert, die Geschichte einer jüdischen Familie mit Wurzeln im Irak und jetzt in Amerika, die alle unter einem Dach zusammenkommen, um das zu ernten Frucht einer Pflanze, die ununterbrochen gibt. "Ich konkurriere nicht um Qualität", sagt er. "Es ist die Geschichte, die ich verkaufe."