Washingtons Pygmäen brauchen nach dem Aussterben Raum zum Wachsen

Die Wiederherstellung der bedrohten Tiere wird die Bereitschaft der Gesellschaft prüfen, die Natur eine Landschaft zurückerobern zu lassen.

High Country News Climate Desk.

In den sanften Hügeln des Columbia-Beckens im Zentrum Washingtons stieß ein Traktor Staub von einem Weizenfeld, als Anfang Mai eine Brise aus den Cascade Mountains im Westen aufstieg. In einem Flickenteppich aus Beifuß und Haufengras suchte Jon Gallie nach der neuesten Generation von Nordamerikas kleinstem Kaninchen, dem staatlich und staatlich gefährdeten Zwergkaninchen aus dem Columbia Basin.

Wenn Gallie sich nicht durch dieses zurückgewonnene Ackerland bewegen wollte, verfolgte er als Projektleiter für gefährdete Arten des Washingtoner Ministeriums für Fische und wild lebende Tiere seine Schritte bis zu Punkten auf seinen Telefonmarkierungsstellen. In einer Stadt könnte er leicht für einen Pokémon Go-Spieler passen und fiktive Kreaturen in einem imaginären digitalen Bereich jagen. Aber die grapefruitgroßen Tiere, die er suchte, sind real, wenn auch schwer fassbar; nach mehr als zwei stunden der suche fanden wir nur leere bauten und reichlich kot.

Trotzdem war der lachseiergroße Kot ein ermutigendes Zeichen. Das liegt daran, dass ein Jahrhundert der Landwirtschaft, Entwicklung und immer häufigerer und intensiverer Waldbrände den Lebensraum des Zwergkaninchens aus dem Columbia-Becken zerstört hat. Ende der neunziger Jahre waren nur noch eine Handvoll übrig. Im Jahr 2001 haben Biologen 16 der letzten Dutzend Kaninchen gefangen. Es folgten fast zwei Jahrzehnte direkter menschlicher Eingriffe, die die Tiere davor bewahrten, in Geschichten, Bildschirmen und Lehrbüchern zur Naturgeschichte verbannt zu werden. Zwergkaninchen gibt es mittlerweile zu Hunderten im Columbia-Becken - aber sie sind weit entfernt von einer widerstandsfähigen und gesunden Population.

Die Kaninchen haben gezeigt, dass sie sich jedoch erholen können, solange sie genug Lebensraum haben, um zu Hause anzurufen. Die Bemühungen, diese winzigen Säugetiere zu retten, veranschaulichen eine schwierige Lektion: Auch wenn Wissenschaftler eine gefährdete Art wieder gesund züchten können, bleibt der Schutz des Landes und das Bauen von Brücken zwischen zerstreuten Populationen eine anhaltende Herausforderung für die Erholung. Für die Zwergkaninchen im Zentrum Washingtons waren die Menschen sowohl Verursacher der Zerstörung als auch der Rettung. Jetzt besteht die Herausforderung darin, auch die Rolle des Erziehers zu übernehmen und den Kaninchen - und anderen bedrohten Arten - den Raum zu geben, den sie benötigen, um sich einen Platz in der Landschaft zu sichern.

Wir leben in einer Zeit des Aussterbens, angetrieben von menschlichen Beiträgen zum Klimawandel und zur Zerstörung von Lebensräumen. Angesichts dieser Krisen mussten Kompromisse geschlossen werden, die einige Arten retten, aber auch verändern. Hunderte von Wirbeltieren sind erst im letzten Jahrhundert ausgestorben. Als Biologen im Jahr 2001 die letzten bekannten Zwergkaninchen aus dem Columbia-Becken fingen, um ein Zuchtprogramm für Gefangene zu starten, hofften sie, die Arten davon abzuhalten, sich ihren Reihen anzuschließen. Und in gewisser Hinsicht haben sie es geschafft, wie die Höhlen und Scheiße im Beifuß zeigen.

Inzucht brachte jedoch schon früh kranke Nachkommen und niedrige Reproduktionsraten hervor. Im Jahr 2004 mussten die Wissenschaftler - Teil einer Zusammenarbeit zwischen Universitäten, Zoos sowie staatlichen und föderalen Behörden - sie mit einer eng verwandten Population, dem Zwergkaninchen aus dem Great Basin, züchten. Dies war eine Frage der "genetischen Rettung", erklärte Stacey Nerkowski, eine Doktorandin der Universität von Idaho, die ein Team leitet, das sich mit der Genetik von Zwergkaninchen befasst.

Die neuen Gene verhinderten den vollständigen Verlust der Bevölkerung. Während das letzte reine Zwergkaninchen aus dem Columbia-Becken im Jahr 2008 starb, leben in den Kaninchen, die jetzt in Zentral-Washington Beifuß fressen, einzigartige Gene weiter, die über Jahrtausende entstanden sind. Durchschnittlich stammen 25 Prozent des Genoms jedes Kaninchens von den 2001 gesammelten Wildkaninchen. Nerkowski sagte, die Widerstandsfähigkeit dieser Gene - sie zeigen sich weiterhin, Generation für Generation, weil sie den Kaninchen helfen, dort zu überleben - zeige den Wert der Genesung lokale Kaninchen, anstatt einfach andere Zwergkaninchen in das Columbia-Becken zu verpflanzen. „Dies ist nicht nur ein Kaninchen, das wir in Wyoming abgeholt haben. Es hat die einzigartige Genetik dieses Bereichs “, sagte Nerkowski.

Nachdem Gallie und ich den größten Teil des Vormittags durch nicht umzäunte Beifußbestände getrampelt waren, stiegen wir in seinen Lastwagen und fuhren in Richtung Süden zu einem anderen Hasenauffanggebiet in den Beezley Hills westlich von Ephrata, Washington. Hier vermischen sich Beifuß und Haufengras, Blüten von Wildblumen, Weizenfelder und das gefürchtete invasive Cheatgrass. In den Beezley Hills bietet das von The Nature Conservancy geschützte Land und ein privater Landbesitzer, der sein Eigentum dem Schutz von Zwergkaninchen gewidmet hat, einen Lebensraum für Wiederansiedlungen.

Biologen haben seit 2007 versucht, die Kaninchen in der Landschaft wiederherzustellen, als wilde Wiedereinführungen fehlschlugen. Nach diesem erfolglosen Versuch wandte sich das Genesungsteam 2011 halbwilden Gehegen zu, um den Übergang von der Gefangenschaft zu den strengeren Realitäten des natürlichen Lebensraums der Kaninchen zu erleichtern. Feste Zäune, Bewässerungssysteme, künstliche Erdhöhlen und Ergänzungsfuttermittel versorgten die Tiere mit den Annehmlichkeiten, die die Projektleiter für ihr Überleben benötigten. Die Kaninchen vermehrten sich, aber dann, auf engstem Raum und künstlich, kam es auch zu Krankheiten, und im Jahr 2016 sank die Fortpflanzung in den Gehegen um etwa 75 Prozent.

In den letzten zwei Jahren hat das Genesungsteam verschiedene Gehege verwendet, die mobiler und spartanischer sind, um die Übertragung von Krankheiten zu verhindern und die Kaninchen besser auf das Leben außerhalb der Zäune vorzubereiten. Es wird keine zusätzliche Fütterung angeboten, und abgesehen von etwas Wasser, das mit Medikamenten zur Bekämpfung einer Darmkrankheit versetzt ist, verbleibt der mit Beifuß bedeckte Hang in seinem natürlichen Zustand. Als wir durch das Hauptgehege in Beezley Hills gingen, verstreuten sich sowohl erwachsene als auch kleine Kaninchen in Pelzflecken und zickzackten durch die brusthohe Beifußbürste. Als sie gegen eine Zaunlinie gefangen wurden, erstarrten die Kaninchen und verschmolzen mit den grauen Büschen und dem hellbraunen Boden.

Die Änderungen haben Kits hervorgebracht, die in freier Wildbahn besser überleben und es dem Wiederherstellungsteam ermöglichen, sie über die Landschaft zu verteilen. Dies ist von entscheidender Bedeutung, um das Kaninchen zurückzubringen, da die Gefahr besteht, dass Brände, die die Bevölkerung dezimieren, seine Zukunft und seine jüngste Vergangenheit heimsuchen. Im Sommer 2017 löschte das 30.000 Morgen große Sutherland Canyon Fire die meisten Kaninchen in der Gegend aus. Als starke Winde das Feuer über Grate und durch Auslosungen trieben, konfigurierten Gallie und sein Team das Bewässerungssystem im Gehege von Beezley Hills schnell neu. Sie konnten etwa ein Drittel der über hundert dort lebenden Kaninchen retten. Die Bedrohung für jedes der drei Erholungsgebiete bleibt jedoch bei der feuergefährdeten Beifußbürste. Dies zeigt, wie wichtig es ist, den Tieren einen größeren Lebensraum zu bieten.

Feuer versengt nicht nur Zwergkaninchenkolonien; es gefährdet auch das Ökosystem, von dem sie abhängen. Wiederholte Brände, die sowohl die Ausbreitung invasiver Arten wie Cheatgrass vorantreiben als auch befeuern, verursachen bei einheimischen Arten in Sagebrush-Habitaten einen Doppelsieg.

Corinna Hanson verwaltet für The Nature Conservancy mehr als 30.000 Morgen in Zentral-Washington, um den natürlichen Lebensraum zu erhalten. Das ist eine ständige Herausforderung, denn die Sommer werden heiß und es kommt zweimal im Jahrzehnt zu Bränden statt weniger als zweimal im Jahrhundert, der historischen Norm. "Wenn ich an Restaurierung denke, ist es fast so, als könnten wir nicht mithalten", sagte sie. "Aber wir werden nicht aufgeben." Wenn es um die Wiederherstellung gefährdeter Arten geht, liegt der Schwerpunkt in der Regel auf der Art selbst. Aber sie sagte: "Wenn Sie daran arbeiten, eine Art zu erhalten, kommt es immer auf das Habitat-Management an."

Die Erweiterung des Freiraums, um die Wiederansiedlungsgebiete zu verbinden, die sich über 40 Meilen erstrecken und durch Straßen, Felder, steile Klippen und Häuser getrennt sind, wäre das ultimative Zeichen für den Erfolg des Projekts, sagte Gallie. Zu den Werkzeugen zum Zusammennähen der zerbrochenen Landschaft gehören Land, das von The Nature Conservancy für den Schutz von Lebensräumen erhalten wurde, und Förderprogramme des US-Landwirtschaftsministeriums, mit denen Landwirte dafür bezahlt werden, Land aus der Produktion zu nehmen, damit Wildtiere es stattdessen nutzen können.

Gallie sagte, dass die Kommunikation der Ziele der Wiederherstellungsbemühungen und der Vertrauensbildung zwischen Menschen in der Stadt, Bauern auf dem Land, gemeinnützigen Organisationen und Regierungspartnern der Schlüssel zum Erfolg des Programms ist. "Man kann die besten Wissenschaftler und die besten Lebensräume und die beste Herangehensweise der Welt haben, aber wenn jeder hier draußen skeptisch und oppositionell ist, wird es die Dinge sehr schwierig machen." Gallie sagte, die Vertrautheit und das Vertrauen, das er aufgebaut hat, zeigen den Einheimischen, dass das Pygmäen-Kaninchen-Programm keine große Regierungsüberschreitung in einem weit entfernten Büro ist. "Es bin nur ich, derselbe Typ, dem du jeden Tag zuwinkst, mit dem gleichen Dreck auf meinen Stiefeln."

Zwergkaninchen aus dem Columbia-Becken sind heute weitaus besser dran als vor zwei Jahrzehnten, aber ihre Zukunft bleibt ungewiss. Ein einziges Feuer könnte den größten Teil der Bevölkerung auslöschen. Und bis sie durchgängige Korridore bewohnen, in denen sie neue Gefährten treffen und weniger anfällig für katastrophale Brände sind, bleiben sie am Rande des Aussterbens.

Dennoch gewinnt die Art in einer Zeit an Boden, in der die Erhaltung von Verlustgeschichten durchdrungen ist. Die Welt verliert Arten. Es verliert Lebensraum. Und die Menschheit verliert Zeit, um zu versuchen, das gegenwärtige Biom vor den schlimmsten Auswirkungen des Klimawandels zu retten. Aber vielleicht ist unser größtes Defizit und unsere größte Herausforderung unsere Apathie gegenüber diesem Verlust.

„Wenn ich gefragt werde:‚ Warum brauchen wir Zwergkaninchen? ', Habe ich nicht immer die beste Antwort “, sagte Gallie, als bei jedem Schritt, den wir durch die Beifußbürste gingen, feiner Staub aufwirbelte. "Entweder schätzt du die biologische Vielfalt oder nicht, und wenn du das nicht tust, kann ich so gut wie nichts sagen, was dich dazu bringt, zu gehen. Oh, jetzt stimme ich dir zu."

Als Gesellschaft ist es oft schwierig, sich darauf zu einigen, welche Arten zu retten sind, welche Organismen notwendig sind, um ein Ökosystem zu vervollständigen, oder ob es überhaupt Sinn macht, das Aussterben zu verhindern. In all diesen Debatten wies Gallie darauf hin, dass wir oft vergessen, dass der gegenwärtige Moment ein Ausrutscher in der Evolutionsgeschichte ist und dass die Natur diese Landschaft ungeachtet menschlicher Eingriffe weiterhin prägen wird. Am Ende sagte er: „Das Leben gewinnt immer. Es ist mehr unser Verlust. "