Die seltsame, vergebliche Geschichte von Who's Who Büchern

Von einem frühen Haustierprojekt zu Spott und Betrug.

Es ist unvermeidlich, dass Sie an einem durchschnittlichen Tag, der durch den Pressedienst PR Newswire fließt, auf eine Liste von Personen stoßen, die als neue Mitglieder einer Who-is-Who-Liste festgelegt wurden.

Die Liste ist immer unterschiedlich, aber die Absicht ist in der Regel die gleiche: Eine Person über ihr Leben und ihre Karriere zu informieren, egal wie mittelmäßig sie auch erscheint. Und während sie heute vielleicht nur eine Funktion von Lazy PR sind, gab es vor nicht allzu langer Zeit eine Zeit, in der Who's Who-Listen eine kuratiertere Erfahrung waren. Im Vereinigten Königreich entsprach dies einem 250-seitigen Nachschlagewerk, das 1849 erschien und noch heute veröffentlicht wird und das sich zum Ziel gesetzt hat, ein Kompendium zu sein, „das bemerkenswerte und einflussreiche Personen aus allen Lebensbereichen weltweit zusammenbringt“. Das erste Who-is-Who-Buch war etwas weniger expansiv. Es war das geschäftstüchtige Projekt eines exzentrischen, selbstgemachten Verlegers namens Albert Nelson Marquis, der 1899 ein Nachschlagewerk für Leute veröffentlichte, die bemerkenswert genug waren, um in ein Nachschlagewerk zu gelangen für Leute, die bemerkenswerte Dinge taten (obwohl seine Entscheidungen eher einen konservativen Standpunkt widerspiegeln.)

Die Liste der Persönlichkeiten in diesem Buch, die bereits in der ersten Ausgabe 8.000 erreichte, umfasste jedes Mitglied des Kongresses und fast jeden anderen Politiker während der Ära. Doch wie bereits 1986 berichtet, war Marquis für seine seltsamen Ansprüche bekannt, wer tatsächlich einstieg. Traditionelle Prominente aus Film oder Sport wurden oft zugunsten von Pädagogen, Geistlichen oder anderen Persönlichkeiten angesehen, die Marquis 'Persönlichkeit widerspiegelten Interessen. Er neigte auch dazu, moralische Urteile zu fällen, mit Ausnahme von Frank Lloyd Wright, zum Beispiel wegen seines turbulenten Privatlebens.

Die Tatsache, dass Marquis das Buch überhaupt schreiben wollte, war eine kleine Überraschung. Als Waise wurde er von seinen Großeltern mütterlicherseits in Ohio großgezogen, bevor er nach Chicago zog. Dort brachte er schließlich seine große Idee auf den Weg.

Die Großeltern von Marquis sorgten dafür, dass er sowohl eine angemessene Ausbildung als auch eine Berufserfahrung im Geschäft der Familie hatte. Als Erwachsener begann Marquis jedoch bald mit dem Verlagswesen und gründete in den 1870er Jahren mit 21 Jahren seine eigene Firma. Die Firma startete in Cincinnati, aber zog schließlich nach Chicago, wo Marquis seinen Traum verwirklichte: eine Erstausgabe von, die seine Absicht in einem Prolog deutlich machte.

"Ohne die Behauptung von Unfehlbarkeit oder Irrtum zu erheben, wird diese Veröffentlichung als willkommene Ergänzung der Liste der nützlichen Hilfen angesehen, aus denen die Bibliothek der unentbehrlichen Bücher besteht", heißt es im Prolog. "Es wurde mit Sicherheit nichts ausgelassen, was sorgfältige Pflege, beharrliche Bemühungen oder Geldausgaben dazu beitragen könnten, dass das Volumen den Zweck seiner Zusammenstellung vollständig erfüllt."

Aber in den folgenden Jahrzehnten (das Buch hielt lange nach Marquis 'Tod im Jahr 1943 an) war es notorisch inkonsistent - es würde zum Beispiel keine bekannten Kriminellen brauchen -, obwohl Richard Nixon weiterhin den Schnitt machte.

Und die Inkonsistenzen und allmählich abnehmenden Standards haben das Ansehen des gesamten Genres nicht verbessert.

Nehmen wir zum Beispiel Donald Ray Grubbs, einen Mitarbeiter eines Unternehmens, das die strukturelle Integrität von Industriestandorten analysierte. In einem Artikel aus dem Jahr 1999 wurde er als jemand bezeichnet, der in einer Vielzahl von Who-is-Who-Veröffentlichungen aufgetaucht war und wahrscheinlich viele gekauft hat dieser Artikel. (Zufällig wurde der Artikel von einem einigermaßen großen Who geschrieben: Tucker Carlson.)

"Ich kann nichts als Lob über sie sagen, weil ich denke, dass sie einen guten Job machen", sagte der Texas-Mann dann, vielleicht mit einem Augenzwinkern.

Grubbs war jedoch ein Beispiel für Veröffentlichungen, die vollständig von einem bemerkenswerten Wasserzeichen zu einem Weg übergegangen waren, Autobiografien selbst einzureichen - die selten, wenn überhaupt, überprüft wurden.

Die bloße Zahl der Who-is-Who-Bücher hat nicht geholfen, hervorgerufen durch die Tatsache, dass der Ausdruck „Who-is-Who“ nicht urheberrechtlich geschützt ist, was bedeutet, dass jeder, der wollte, seinen eigenen herausbringen kann.

All dies führte zu einigen Büchern von einem bestimmten Wert, wie zum Beispiel den Büchern von 1967, die der Verlag Paul Krouse veröffentlichte, um das Hippie-Image der amerikanischen Jugend zu bekämpfen - und dabei einige ziemlich allgemeine Annahmen zu treffen.

Aber Krouses Buch war eines von Hunderten, das die Marke als Ganzes erheblich verbilligte - und zu einer Menge Spott führte, wie ein Buch mit dem Titel, einem Versuch einer Gruppe von Satirikern Ende der 1970er Jahre, die Allgegenwart des Who-is-Who-Formats aufzugreifen.

"Es gibt ungefähr 286 Bücher, die mit dem Titel" Who is Who in ... "beginnen. In einem" Who is Who "zu sein, ist nur geringfügig prestigeträchtiger als im Telefonverzeichnis", erklärte Co-Autor Derek Evans.

Evans und sein Mitverschwörer Dave Fulwiler veröffentlichten später ein Buch, in dem jeder aufgeführt war, der eine Auflistung wünschte. Betitelt ging das Buch 1981 in Druck, eine 111-seitige Auflistung von Nobodies. (Der Untertitel lautete: "Bist du niemand? Kannst du das beweisen?")

Eine Saga von 1987, an der der Humorist Joe Queenan beteiligt war, hätte den abnehmenden Ruf von who's who für immer festigen können. Queenan reichte eine fiktive Person namens RC Webster bei ein; Webster stieg natürlich ein, während Queenan einen Aufsatz über die Sache für bekam. Eine Probe:

Hat sich jemals jemand von „Who is Who“ mit Mr. Webster in Verbindung gesetzt, um die Echtheit zu überprüfen? Ja, nachdem er einen Brief erhalten hatte, in dem er gefragt wurde, in welchem ​​Jahr er seinen Masterabschluss gemacht hatte. Zu diesem Zeitpunkt wechselte ich von F & M T & A zu Houston Polytechnical Institute, um zu sehen, ob jemand aufpasste. Niemand war.

Danach wurde es nur noch schlimmer, und wer wird mit betrügerischen Angeboten in Verbindung gebracht, ähnlich wie die nigerianischen Betrugs-E-Mails Ende der 2000er Jahre.

"Die meisten Who-is-Who-Organisationen machen sich nichts aus dem Geld für so genannte Honorees", schrieb Reporter Ben Rothke 2009 für die Fachzeitschrift CSO.

Das bringt uns auf das Jahr 2017 und die Frage, wer genau wer in diesen Tagen ist, denn natürlich müssen Sie nicht mehr in einem Kosmetikbuch auftauchen, um Bekanntheit zu erlangen. Social Media erledigt die gleiche Aufgabe für Sie ganz gut.

Trotzdem geht es weiter. Als ich zum Beispiel im Internet nach dieser Geschichte gesucht habe, bin ich auf jemanden gestoßen, der eine .WhosWho-Top-Level-Domain an Trottel verkauft, die bereit sind, für das Privileg zu zahlen. Laut 101Domain würde es mich 4.125 USD kosten, ernie.whoswho zu kaufen, obwohl andere Domains im Service etwas billiger sind.

"Worte haben Bedeutungen und .WhosWho vermittelt nicht nur die Botschaft, dass Sie kein Yahoo sind, sondern auch das Gegenteil", so der Registrar.

Ich könnte nicht zustimmen.

Eine Version dieses Beitrags erschien ursprünglich auf Tedium, einem zweimal wöchentlichen Newsletter, der nach dem Ende des langen Schwanzes sucht.