Gelöst: Das 300 Jahre alte Geheimnis der Barbados-Schweine

Spoiler-Alarm: Es handelte sich wahrscheinlich um Pekaris.

Richard Ligons Karte von Barbados aus dem 17. Jahrhundert zeigt eine von Seeungeheuern umgebene Insel. Ihre Schwänze sind wie Meerjungfrauen; ihre Gesichter mögen Hunde. Im Inneren der Insel erheben Kamele, die Teil eines kurzlebigen Einfuhrprogramms für Lasttiere sind, ihre stolzen Köpfe. Europäer schießen zu Pferd auf einen flüchtenden Sklaven. Ein einsamer Indianer steht mitten auf der Insel. Aber die mysteriösesten Bewohner von Richard Ligons Barbados sind auch die banalsten: fünf lockige Schwanzschweine. Die Hälfte von ihnen ist behaart und wild; Die andere Hälfte ist glatt.

Laut Ligons begleitender Abhandlung wurden diese Schweine von portugiesischen Seeleuten aus dem 16. Jahrhundert auf Barbados ausgesetzt, die sich auf sie als Nahrungsquelle für zukünftige Expeditionen verlassen hatten. Dies war eine gängige Praxis der frühen europäischen Seefahrer, die sich ein anständiges Mahl sicherten, indem sie an den entlegensten Orten Vieh ablegten und dabei häufig die Ökosysteme schädigten. Als die Briten im 17. Jahrhundert nach Barbados kamen, beschrieben sie eine Insel ohne menschliche Bewohner, die jedoch von Schweinen überrannt wurde.

Über 300 Jahre lang akzeptierten die meisten Wissenschaftler Ligons Erklärung der Herkunft der Schweine. (Amerika hatte vor der Ankunft der Europäer keine Schweine.) Da jedoch keine archäologischen Beweise vorlagen, konnte die Geschichte nicht bewiesen werden. Wer hat die Schweine wirklich auf die Insel gebracht? Waren das die gleichen Tiere, die auf Ligons Karte abgebildet waren? Könnte es sein, dass die Tiere, wie sich ein Wissenschaftler aus dem 19. Jahrhundert fragte, überhaupt keine Schweine waren, sondern physiologisch ähnliche, wenn auch evolutionär unterschiedliche Pekaris der Neuen Welt?

Diese Debatte über längst verstorbenes Vieh mag kurios klingen. Aber auf dem umstrittenen Gebiet der frühen amerikanischen Archäologie bilden diese Details eine schwer fassbare Geschichte. Die europäische Kolonialisierung Amerikas war vielleicht das bedeutendste Ereignis in der Geschichte der Menschheit, das unvorstellbare Bewegungen von Menschen, Tieren und Kulturen katalysierte - und den Tod von 90% der indigenen Einwohner Amerikas, die durch Krieg und Krankheit ausgelöscht wurden. Das sind schätzungsweise 56 Millionen Menschen oder ein Zehntel der Weltbevölkerung.

Im Zuge dieser katastrophalen Transformation haben europäische Kolonisten die amerikanische Landschaft drastisch verändert und Pferde, Weizen, Ratten, Zuckerrohr und Schweine eingeführt. Einmal losgelassen, vermehrten sich diese Schweine in Nordamerika und der Karibik, zerstörten die lokalen Ökosysteme und verwüsteten ganze indigene Gemeinschaften mit Krankheiten. Als die Karte von Ligon 1657 in England veröffentlicht wurde, waren mehr als 150 Jahre seit dem ersten Kontakt vergangen, was es den zeitgenössischen Forschern schwer machte zu sagen, wie die Kolonialisierung diese manchmal phantastischen Landschaften verändert hatte. Das Geheimnis der barbadischen Schweine ist Teil einer langjährigen Bemühung, die Transformation einer ganzen Welt zu verstehen.

Als Christina Giovas 2014 das Barbados Museum und die Sammlung der Historical Society durchsuchte, dachte sie überhaupt nicht an Schweine. Giovas ist Assistenzprofessor für Archäologie an der Simon-Fraser-Universität. Er studiert die Vorgeschichte der Karibik und spürt dabei den Arten der Ureinwohner nach, die lange vor der Ankunft der Europäer in die Karibik kamen. Während die Briten behaupteten, keine eingeborenen Barbadier zu treffen - einige Gelehrte behaupten, sie seien bereits geflohen oder bei portugiesischen Sklavenüberfällen im 16. Jahrhundert gefangen genommen worden -, sagte Giovas, Barbados sei bereits 2400 v. Chr. Besiedelt worden Auswirkungen in den Säugetierknochensammlungen des Barbados Museum.

Aber Giovas fand etwas Überraschendes: ein einzelnes scharfzahniges Fragment eines Pekari-Kieferknochens. "Das ist völlig unerwartet, denn wir hatten keine Aufzeichnungen über die Einführung von Pekari", sagt Giovas. Giovas brachte den Knochen zu ihren Mitarbeitern George D. Kamenov und John Krigbaum, beide von der University of Florida. Beim Vergleich der Strontiumisotopenkonzentration im Zahn des Pekarias mit den für die barbadische Geologie charakteristischen Werten stellte Krigbaum fest, dass der Pekari höchstwahrscheinlich von 1645 bis 1670 auf der Insel gelebt hatte. Es sah so aus, als wären die mysteriösen barbadischen Schweine nicht alle Schweine - viele waren Pekaris.

Das Team von Giovas vermutet, dass es im 17. Jahrhundert auf Barbados tatsächlich zwei Arten von schweineartigen Kreaturen gab, die den haarigen und glatten Exemplaren auf Ligons Karte entsprechen: glatthäutige, domestizierte Schweine und haarige, wilde Pekari. Während die Peccaries von früheren amerikanischen Ureinwohnern oder von den Briten selbst eingeführt worden sein könnten, sagt sie, dass der Zeitrahmen vorschlägt, dass portugiesische oder spanische Seeleute sie loslassen, möglicherweise während sie auf dem Weg von ihren südamerikanischen Kolonien durch Barbados segeln.

In Barbados gibt es keine Pekari mehr. Wie bei der kurzen, fehlgeschlagenen Einführung von Kamelen, die auf Ligons Landkarte abgebildet ist, ist ihr kurzlebiger Aufenthalt auf der Insel nur eine der vielen seltsamen und oft katastrophalen Formen, mit denen die Europäer die Ökosysteme der von ihnen besiedelten Länder prägten. Für Krigbaum erzählen diese Viehgeschichten nicht nur von den landwirtschaftlichen Praktiken der Menschen, sondern auch von ihren Beziehungen zur Kultur und zur Natur. „Tiere haben über Menschen genauso viel zu sagen wie Menschen selbst“, sagt er.

Während Giovas 'Team Fehler in Ligons Bericht entdeckte, enthüllt seine Karte der barbadischen Schweine viel mehr als nur die buchstäbliche, sachliche Geschichte: Sie veranschaulicht die Wünsche, die die Europäer in die Neue Welt brachten. Es ist ein imaginäres Land voller Gewalt und Möglichkeiten, in dem sich Seemonster mit Kamelen und Pseudo-Schweinen vermischen könnten - ein Land, das die Europäer auf tragische Weise als ihr eigenes ausbeuteten.