Warum Wissenschaftler hinter Bumphead-Papageienfischen schnorchelten, um ihren Hintern zu verfolgen

Um herauszufinden, ob diese riesigen, doofen Fische gut oder schlecht für belagerte Korallenriffe sind.

Das Stalking von Bumphead-Papageienfischen für die Wissenschaft ist ein bisschen gemischt. Einerseits geht es um stundenlanges Schnorcheln im kristallklaren Wasser rund um das Palmyra-Atoll, mehrere Dutzend kleine Inseln, die den Pazifischen Ozean zwischen Hawaii und Amerikanisch-Samoa sommersprossig machen. Das Wasser ist türkis und reich an Korallen - umso besser für die hungrigen Papageienfische, die es fressen - und das Land ist üppig und wird vom US-amerikanischen Fisch- und Wildtierdienst als Zufluchtsort für rotfüßige Tölpel und Brachvögel mit Borsten verwaltet.

Auf der anderen Seite sind die Fische riesig - sie können bis zu 1,80 m lang werden und etwa 200 kg wiegen - und sehen ziemlich funky aus. Ihre Stirnen sind fast komisch bauchig, als wären sie gerade auf den Kopf geklatscht worden. Ihre Münder mit 1.000 starken, scharfen Zähnen, die Korallen, Algen und matschige Polypen zerstören, lassen sie wie beständig erschreckte Pferde aussehen. Und dann war da noch der Grund, warum Wissenschaftler zu Beginn im Wasser waren: um ihre unglaublichen Mengen an Kot zu sammeln.

Diese Fische weiden und wie Weiden an Land haben ihre Ernährungsgewohnheiten einen weitreichenden Einfluss auf ihr Ökosystem. Jeder Bumphead-Papageienfisch verbraucht jährlich bis zu 5,69 Tonnen Riffmaterial, angefangen von lebenden Korallen bis hin zu Korallenpflaster, Schutt und anderen Stücken. Fast alles, was in ein Ende geht, kommt aus dem anderen heraus. Jeder Bumphead-Papageienfisch wirft also ungefähr 4,8 Tonnen Kot pro Jahr aus dem Meer - und ein Teil dieses Materials wird an Land gespült, wo glücklicherweise ahnungslose Strandgänger ihre Zehen darin vergraben. Die markanten weißen Sandstrände entlang der Karibik und die ringenden Inseln im Südpazifik? Es kommt nicht von jahrelanger Erosion, sondern von der Arbeit einer Papageienfisch-Rachenmühle, die Kalziumkarbonat-Korallenskelette wie ein Steinschleifer zerkleinert.

"Es ist diese Wolke, die sich über ihre Körpergröße ausbreitet und viel absetzt", sagt Grace Goldberg, Mitglied des McClintock Lab am Marine Science Institute der University of California in Santa Barbara. Laut der Smithsonian Institution kann ein einzelner kräftiger Fisch jedes Jahr 1.000 Pfund Sand ausstoßen, und die University of Hawaiʻi schätzt, dass 70 Prozent des hübschen Materials an diesen weißen Sandküsten sich einst im Darm eines Papageienfisches befunden haben.

Dies ist nur eine der vielen Möglichkeiten, wie Korallenriffe mit anderen Ökosystemen verbunden werden, aber Riffe sind komplizierte, empfindliche Orte, die einer zunehmenden Belastung ausgesetzt sind - durch Bleichen, Müll, Fischen und Säuern der Ozeane. Aus diesem Grund hat sich ein Team von Meereswissenschaftlern unter der Leitung von Goldberg die ökosystembildenden Fäkalien des Papageienfisches genauer angesehen. Wie kann es einem Riff schaden oder nützen oder das Wasser um es herum verändern?

„Was uns neugierig machte, wäre es nicht cool, wenn diese Fische Kalziumkarbonat zermahlen und Sandstaub ins Wasser gießen. Sie schützten das Riff vor lokaler Versauerung und ließen Korallen und andere kalzifizierende Organismen zu weitermachen? “, sagt Goldberg. Gleichzeitig interessierten sie sich auch dafür, ob der Abfall reich an Stickstoff und Phosphor ist und möglicherweise als eine Art Dünger fungieren könnte, insbesondere für Algen und andere Pflanzen, die Riffe überrunden und Korallen um Nährstoffe und Licht konkurrieren könnten.

Um die Nährstoffzusammensetzung von Papageienfisch zu bestimmen und festzustellen, wie sich das Abstauben auf den pH-Wert des Ökosystems auswirkt, musste das Team ihn zuerst sammeln. Wie sie kürzlich in einem Artikel im Journal beschrieben haben, ging es darum, „auf den dichtesten Teil der Kotwolke zu treten“ und eine Mischung aus Kot, frischem Sand und Meerwasser in einer Glasflasche zu sammeln. Zum Vergleich sammelten sie normale Meerwasserproben in der Nähe. Sie saugten auch frische Exkrementproben in einer Spritze auf.

Als sie die Proben ins Labor zurückbrachten, zeigten sie… nicht viel, zumindest was Stickstoff und Phosphor betrifft. Die Proben enthielten nur sehr wenig davon. Auch die Wasserproben zeigten keinen signifikanten pH-Unterschied. Die Autoren kamen zu dem Schluss, dass es "keine Hinweise dafür gibt, dass ausgeschiedenes Calciumcarbonat einen signifikanten Puffereffekt auf lokalisierte Bereiche hat."

Mit ihrem Verlangen nach Korallen könnte es verlockend sein, Bumphead-Papageienfische als potenzielle Bedrohung für gefährdete Riffe zu werfen - aber das wäre zu einfach. In der Riffumgebung - und vielen anderen - kann jede Art sowohl Schaden als auch Nutzen bringen. Auch wenn Bumphead-Papageienfische ein besonderes Verlangen nach lebenden Korallen zu haben scheinen, sieht Goldberg sie nicht als Problem: Obwohl sie im Grunde genommen die ganze Zeit Korallen essen, hat die Evolution eine vielschichtige Rolle für Papageienfische gespielt. Frühere Untersuchungen, die in veröffentlicht wurden, haben gezeigt, dass Hummeln, deren eigene Anzahl geschrumpft ist, zwar die Größe und Häufigkeit der Korallenkolonien verringern, aber auch Raum für neue Korallensiedlungen eröffnen und zur Bekämpfung der Algen beitragen, die Licht und Nahrung monopolisieren können. Auf diese Weise sind sie ein bisschen wie die Ziegen, die Parkmitarbeiter einstellen könnten, um invasive Arten zu verdrängen. Mit der Ausnahme, dass Ziegen uns im warmen, glänzenden Strandsand nicht bis zu den Knöcheln halten.