Die berühmte Infografik eines Forschers kann einen großen, schwerwiegenden Fehler aufweisen

Alexander von Humboldt könnte den falschen Berg benutzt haben.

Der Entdecker und Naturforscher Alexander von Humboldt veröffentlichte 1807 ein Diagramm, das die beiden Vulkane der Anden Chimborazo und Cotopaxi und in einer Art Querschnitt die Vegetation zeigt, die in verschiedenen Höhenlagen auf ihnen wächst. Die Illustration basiert auf Humboldts erster großer wissenschaftlicher Expedition mit nur 29 Jahren nach Südamerika mit der befreundeten und befreundeten Botanikerin Aimé Bonpland. Sie halfen bei der Etablierung der Konzepte für Vegetationsgürtel und Biogeographie und wurden von unzähligen Wissenschaftlern genutzt, um zu verstehen, wie sich die Pflanzenreihen aufgrund des Klimawandels verschieben. Ein Fehler in der ist jedoch bisher unbemerkt geblieben. Möglicherweise hat Humboldt einen Teil davon auf den falschen Berg gebracht.

Trotz seiner historischen Bedeutung wurden die für die Erstellung verwendeten Daten nur wenig untersucht. Ein Forscherteam unter der Leitung des geografischen Historikers Pierre Moret von der Universität Toulouse in Frankreich untersuchte Humboldts Forschungsergebnisse, einschließlich einer erneuten Untersuchung der von ihm besuchten Standorte. Das Team verglich die Informationen zunächst mit zwei nachfolgenden Veröffentlichungen von Humboldt. Dieser Vergleich ergab, dass die Wissenschaft ständig überarbeitet wurde. Sie stellten fest, dass Humboldt mit jeder Veröffentlichung die Zahl der Taxa in der Region auf über 3.900 Meter erhöhte. Außerdem wurden viele der von ihm aufgelisteten Alpenpflanzen in falschen Höhen aufgenommen. Laut den Untersuchungen des Teams, die für die Abschnitte in großer Höhe veröffentlicht wurden, "war dieses Diagramm ein intuitives Konstrukt, das auf nicht verifizierten, falsch aufgezeichneten Felddaten basierte."

Für die Umfrage verwendeten die Forscher Humboldts Reisetagebuch, um seine Route zurückzuverfolgen. „Nicht alle von ihm veröffentlichten Dokumente weisen die Genauigkeit auf, die wir für unsere Umfrage benötigten. Deshalb haben wir es vorgezogen, zu den Primärdaten seiner Feldtagebücher zurückzukehren “, sagt Moret per E-Mail. Das Team fand rund 31 hochgelegene Pflanzenarten mit „eindeutigen Ortsdaten und überprüfbaren Höheninformationen, die von Humboldt und Bonpland auf dem Berg registriert wurden. Antisana “, ein weiterer Vulkan in den Anden - vor allem nicht Chimborazo.

Das Team glaubt, dass Humboldt und Bonpland vier Tage auf Antisana verbracht haben und viele ihrer Entdeckungen dort gemacht haben. Das Forscherteam lokalisierte auch die Höhle, in der die beiden Männer 1802 campierten und Feldforschungen durchführten. Es ist nicht ganz klar, wie Humboldt die Dinge so durcheinander gebracht hat. Er hätte einfach verwirrt sein können über seinen Standort oder die Höhen, auf denen er arbeitete, oder vielleicht hat er einfach alles falsch beschriftet. Es gibt aber noch eine andere Theorie.

Während viele seiner Entdeckungen auf anderen Bergen gemacht wurden, gab Humboldt Chimborazo Stolz in seiner Arbeit. Im 17. Jahrhundert galt Chimborazo (in Ecuador wie Cotopaxi und Antisana) als der höchste Berg der Welt (zumindest gemessen vom Erdmittelpunkt). Laut der Studie zeigte Humboldt den Berg, um „die ständigen Fragen nach dem Erreichen der höchsten Höhe durch den Menschen zu befriedigen“. Der Aufstieg hatte Humboldt bereits internationalen Ruhm verschafft und er wurde nach Napoleon als der berühmteste Mann der Welt beschrieben. Trotz seiner anderen aufkeimenden Forschungen wollte er den Aufstieg nicht vergessen lassen, sodass er einige seiner Beobachtungen dem Berg zuschreiben konnte, der seine größte öffentliche Leistung darstellte, unabhängig davon, ob sie dort aufgezeichnet worden waren oder nicht. "Es verändert unser Bild von Humboldt: ein Gigant in der Geschichte der Wissenschaft, der seiner Zeit weit voraus ist, um seine Beobachtungen zu präzisieren", sagt Moret. Die Ergebnisse der Studie sind auch ein warnender Hinweis auf die Verwendung historischer Daten als unfehlbare Grundlage für moderne Umweltveränderungen.