Wie eine kleine Pflanze in West Virginia ein großes Comeback feierte

Der laufende Büffelklee könnte bald von der Liste der gefährdeten Arten gestrichen werden.

Der laufende Büffelklee breitete sich über acht Bundesstaaten aus, von West Virginia bis Arkansas. Das Erfolgsgeheimnis? Die zerquetschenden Hufe des Büffels (daher der Name). Je mehr es zertrampelt wurde, desto mehr blühte es auf.

Als der Bison in den USA verschwand, verschwand auch der laufende Büffelklee. Tatsächlich glaubten Forscher, dass die Pflanze ausgestorben war und seit 1940 nicht mehr entdeckt wurde - bis vor 36 Jahren eine Population in West Virginia gefunden wurde.

Jetzt, nach Jahrzehnten der Erhaltung dort, steht der kleine Klee, der bis zu acht Zoll groß wird, vor der Streichung von der Liste der Arten, die nach dem Bundesgesetz über gefährdete Arten geschützt sind - ein seltener Erfolg für jede Pflanze oder jedes Tier, geschweige denn für ein kleines Tier , etwas unvergesslicher Klee.

Der Biologe Rodney Bartgis stieß an seinem zweiten Arbeitstag im Naturschutz auf einen Fleck Büffelklee. Es war 1983, und Bartgis inventarisierte die Pflanzen in der Gegend. Er und ein anderer Botaniker gingen auf einem alten Jeep-Pfad in der New River Gorge spazieren, als Bartgis eine Spur von „einzigartig aussehenden“ grünen Blättern auf dem Boden entdeckte, die nur von einer Pflanze stammen konnten.

„Ich sagte:‚ Das ist Büffelklee! ' und [der andere Botaniker] hat mir ein Steak-Dinner angeboten, das es nicht war “, sagt Bartgis. "Und ich habe das Steakessen gewonnen."

Nachdem andere Mitglieder des Naturschutzes den Fund bestätigt hatten, wurde der Klee offiziell für nicht mehr ausgestorben erklärt und stattdessen 1987 auf die Liste der gefährdeten Arten gesetzt.

Auf den ersten Blick scheint der laufende Büffel nicht von anderen Arten von Dreiblattklee zu unterscheiden zu sein. Bartgis sagt jedoch, dass die Pflanze markante Läufer - auch Stolonen genannt - produziert, die am Boden entlang wandern und kleine Kleeblöcke entlang des Stängels produzieren. Der Klee bringt auch zarte weiße Blüten hervor, die ungefähr einen Zentimeter breit sind und zwei große grüne Blätter an gegenüberliegenden Seiten des Stiels unterhalb der Knospe aufweisen.

„Ein Grund dafür, dass wir eine Weile gebraucht haben, um Populationen in freier Wildbahn zu finden, ist, dass diese im Gegensatz zu vielen seltenen Pflanzen im östlichen Wald deutliche, offensichtliche Störungen aufweist“, sagt Bartgis .

Mit anderen Worten, der Klee wächst nicht in den unberührten Gebieten, die man normalerweise mit Naturschutz verbindet. Ein Jeep-Trail, der mit Reifenspuren bedeckt ist, ist eine perfekte Landschaft, um zu gedeihen.

Als der Klee zum ersten Mal wiederentdeckt wurde, wurde den Forstverwaltern des US-amerikanischen Fisch- und Wildtierservices empfohlen, in dem von Kleeblättern bewohnten Gebiet keine Schlepper (schwere Fahrzeuge, die normalerweise zum Abholzen verwendet werden) zu fahren. Aber das ließ nur die Kleeblätter verschwinden. Also mussten die Forscher kreativ werden.

"Wenn Sie eine vom Aussterben bedrohte Art finden, sagen Sie oft:" OK, ich werde zurücktreten und sie nicht anfassen ", sagt Melissa Thomas-Van Gundy, eine Forscherin beim US Forest Service. „Aber dieser lässt sich gerne von einem Skidder überfahren. Es ist eine lustige Pflanze. "

Im Fernow Experimental Forest, einem Forschungswald in West Virginia, haben Manager seit langem etwa alle 10 Jahre schwere Maschinen wie Schlittenfahrer eingesetzt, um Bäume aus dem Wald zu holen. Thomas-Van Gundy wurde klar, dass die Schlittenfahrer - und gelegentlich auch die Elche - dazu beigetragen hatten, den Erfolg des Klees in West Virginia in den Jahren zu sichern, bevor jemand wusste, dass er da war. So versucht Thomas-Van Gundy bei der Überwachung der Bevölkerung in Fernow etwa einmal im Jahrzehnt mit einem Skidder über den Klee zu rennen.

"Sie müssen daran denken, es zu stören", sagt sie.

Seit 1987, als der Büffelklee als gefährdet eingestuft wurde, haben USFWS-Forscher in West Virginia und in fünf weiteren Bundesstaaten 154 Populationen gefunden. Aber es ist noch nicht aus dem Wald. Der Klee ist immer noch Bedrohungen durch invasive Arten wie Stelzengras und andere nicht heimische Kleeblätter ausgesetzt. Der Fernower Wald hat unterdessen seine eigenen Herausforderungen: Neue Bedrohungen durch Erdgasunternehmen, die Pipelines in der Nähe des Lebensraums des Klees bauen wollen.

„Die Gasförderung und der Kohleabbau werden durchgeführt, ohne die Landschaft zu berücksichtigen“, sagt Bartgis. "Wenn es Dinge wie Büffelklee gibt, die sich dort draußen verstecken und nur darauf warten, gefunden zu werden, wissen wir nicht, was wir verlieren."

In der Zwischenzeit wird der rätselhafte Kleeblatt noch einige Monate nicht offiziell bekannt sein. Die USFWS hat eine öffentliche Kommentierungsfrist, die bis zum 28. Oktober gilt. Dann wird der Fall des Klees für die Streichung überprüft. Laut Thomas-Van Gundy müssen Biologen die Populationen über mehrere Jahre hinweg genau überwachen, um sicherzustellen, dass die Art tatsächlich stabil ist.

Laut Thomas Van-Gundy hat der Fernow Experimental Forest bereits zum zweiten Mal dazu beigetragen, eine Art aus der Liste zu nehmen. Das erste im Jahr 2006 war die erfolgreiche Erhaltung des West Virginian Flying Squirrel.

"Klee hat nicht die pelzigen Gesichter und die großen schwarzen Augen", sagt sie. "Sie sind keine guten Aushängeschilder." Bartgis stimmt zu: "Pflanzen bekommen einfach nicht die Aufmerksamkeit, die [charismatische Tiere] haben."

Sogar Pflanzen, die regelmäßig mit Füßen treten müssen, um zu überleben.