Ein Blick durch die Überreste von Iowas vergessener Modeszene

Die Stadt Muscatine am Mississippi war jahrzehntelang die Perlmutthauptstadt der Welt.

Muschelschalen liegen am Ufer des Mississippi in Muscatine, Iowa. Schauen Sie genau hin und Sie werden sehen, dass jede Muschel mit perfekt gepflegten Löchern übersät ist. Vor vielen Jahrzehnten wurden diese Muscheln tonnenweise aus dem Grund des Flusses gerissen, eingeweicht, gedämpft und von Fleisch und Perlen befreit. Kreissägen schneiden mehrere Scheiben aus jeder Schale. Diese wurden als "Rohlinge" bezeichnet. Jeder Rohling wurde zu einem perfekten Perlenknopf geschliffen und war bereit, auf ein Kleid, eine Jacke oder einen Handschuh genäht zu werden.

Die Perlmuttknopfindustrie in Maskat erreichte zwischen 1908 und den 20er Jahren ihren Höhepunkt, als in den Fabriken der Stadt Iowa 1,5 Milliarden Knöpfe hergestellt wurden, was einem Drittel des weltweiten Perlmuttknopfangebots entspricht. Diese Tasten hatten laut der Ausgabe von 1910 einen Wert von 3,3 Millionen US-Dollar. Aber nur wenige von uns, die am Mississippi aufgewachsen sind und diese milchgrauen Muscheln mit Löchern in der Hand haben, haben tatsächlich Perlmuttknöpfe in der Hand oder haben eine zusammenhängende Ursprungsgeschichte über die Branche gehört. Um die endgültige Geschichte zu erfahren, ging ich zu Terry Eagle, dem Direktor des Nationalen Perlenknopfmuseums im Geschichts- und Industriezentrum in Muscatine. "Die Geschichte des Perlenknopfs ist eine nationale Wachstumsgeschichte, eine nationale Schatzgeschichte und eine Umweltstunde", sagt Eagle. "Und wenn du mir jetzt nicht glaubst, werde ich es dir beweisen."

Als Kind hasste Eagle die mit Löchern gefüllten Muschelreste der Perlenknopfindustrie, weil sie nicht über den Mississippi hüpfen wollten. Früher arbeitete er in der Muscatine-Feuerwehr, wo ein Elternteil mindestens dreimal pro Woche ein Kind mitbrachte, dessen Finger in die Löcher der Rohlinge der Muscheln gesteckt waren. "Sie galten als Navigationsgefahr. Man konnte den Mississippi nicht laufen, ohne sich die Füße abzuschneiden", sagt Eagle. "Aber Boepple hat den Wert dieser scheinbar wertlosen Muscheln erkannt."

Das wäre der deutsche Knopfhandwerker John F. Boepple. 1890 kam er in die USA, weil ihm ein neuer deutscher Zoll auf importiertes ozeanisches Perlmutt wenig Gewinnspielraum ließ. Perlmuttknöpfe waren die Bestseller von Boepple. Er machte Knöpfe aus Holz, Knochen, Horn und Huf, aber sie flogen nicht aus den Regalen wie die Perlenversionen.

Ein Bekannter aus den USA schickte Boepple eine Molluske aus dem Mississippi mit "Rinde" oder einem Äußeren, das milchgrau war. In der Süßwassermuschel fand Boepple hochwertiges Süßwasserperlmutt, das der von Boepple verwendeten hochwertigen Ozeanperle ähnelte. Molluskenschalen sind mit einer schillernden Substanz namens Perlmutt überzogen. Wenn ein Reizstoff wie Sand oder Stein in die Molluske gelangt, überzieht die Kreatur den Reizstoff mit Perlmutt und erzeugt möglicherweise eine Perle.

"Muscheln und Muscheln werden sich der Strömung nähern, damit sie flussabwärts gebrachte Nährstoffe sammeln können", sagt Eagle. Boepple holte seine Karte der Vereinigten Staaten heraus, sah die Biegung des Mississippi bei Muscatine, da er wusste, dass sich der Fluss in diesem Gebiet verlangsamte, und nahm an, dass die Gewässer der Stadt Iowa mit Muscheln bedeckt sein würden, wenn er watete ins Wasser und zog eine Muschel von der Größe eines Elefantenbabys hoch, die Hypothese war richtig.

Nachdem Boepple 1895 Investoren gewonnen und seine erste Perlmuttknopffabrik eröffnet hatte, stellte er Muschelbergleute ein, die Clammer genannt wurden. Während die Industrie wuchs, förderten Clammer Flüsse von 19 Staaten um Iowa entlang des Mississippi. In seichten Gewässern würden sie neben ihren Booten „Pollywog“ machen und tapfer mit dem Boden ihrer nackten Füße nach Muscheln suchen. In tieferem Wasser holten sie einen eisernen Kronleuchter mit Brechstangen und Haken heraus, um den Grund des Flusses zu kratzen. Sobald die Haken ihre offenen Münder berührten, schlugen die Muscheln in einem jahrtausendealten Abwehrmechanismus zu.

Um sie zu töten, legen die Klammer die Muscheln in Bottiche mit heißem Wasser. Sie fegten das Fleisch auf der Suche nach Perlen, bevor sie das Innere in den Fluss oder in einen Eimer für Fischköder warfen, falls ihr Fund erfolglos blieb. "Niemand aß das matschige Fleisch, weil es nicht schmackhaft war", sagt Eagle. Die Landwirte arbeiteten als Klammer, um ihr Einkommen aufzubessern. Sie verwendeten das Muschelfleisch zunächst als Dünger und Futtermittel für ihr Vieh, bis sie herausfanden, dass das Fleisch beim Füttern von Muscheln nach dem Mississippi schmeckt. In Iowa gibt es ein Sprichwort: „Der Geruch von Geld riecht nach Schweinekacke.“ Damals roch Geld in Muscatine nach verrottetem Fisch.

Die Muschelkäufer brachten die Großhandelsmuschel zu den Knopffabriken und luden sie in den Waschraum. Hier „schaufelten Männer Muscheln in große Viehtröge und tränkten sie mindestens eine Woche lang“, so Melanie K. Alexanders. Das Einweichen erweichte die Muschelschale so weit, dass sie ohne zu splittern angebohrt werden konnte. Dennoch war ein Wasserstrahl erforderlich, um die Hülle zu kühlen und den Staub zu begrenzen. Die Kreissäge schnitt in die Schale und produzierte münzenartige Muschelstücke, sogenannte Rohlinge. Ein erfahrener Cutter könnte mehrere Rohlinge aus einem Stück Schale herausholen, obwohl unterschiedlich große Schalen unterschiedlich große Knöpfe hervorbrachten. Der durchschnittliche Knopfschneider durchlief ungefähr 100 Pfund Schale pro Tag und produzierte ungefähr 3.600 Rohlinge. Die Rohlinge wurden der Größe nach neu klassifiziert und in den Zielboden gebracht, wo sie von Frauen auf Schmirgelrädern geschliffen wurden. Sie brachten die Knöpfe mit nach Hause, um Karten zu nähen, und verdienten einen Cent für alle fünf Karten, die sie machten.

1908 boomte Boepples Geschäft. Aber die Konkurrenz war am Horizont. Das Aufkommen des elektrischen Maschinenmotors vor 1910 schuf einen industrialisierten Knopfhandel, der Boepples von Menschen angetriebenen ersetzte, und verursachte den Knopfboom um Muscatine. 1914 schrieb Boepple: „Muscatine war verrückt nach Knöpfen.“ Boepple war ein Künstler, kein Geschäftsmann, und andere Knopffabriken stellten ihn um 1909 aus dem Geschäft. Trotzdem strömten immer noch Lastkähne und Eisenbahnwaggons voller Granaten in Muscatine, den Perlenknopf Hauptstadt der Welt.

Die Perlenknopfindustrie bestand aus 19 amerikanischen Staaten, deren Bäche und Flüsse Muscheln lieferten. In den späten 1930er und 40er Jahren berichteten Clammer an Flüssen im Zentrum der USA von einer Knappheit. Die großen Muscheln waren verschwunden. Sie konnten nicht einmal kleinere Muscheln finden, um kleinere Knöpfe zu leeren. Eine ganze Belegschaft würde zusammenbrechen, wenn die Granaten ganz weg wären.

Um dieser schlimmen Möglichkeit entgegenzuwirken, richtete die Bundesregierung in Muscatine die biologische Station Fairport Federal Hatchery ein, um die Flüsse durch Beimpfung von Fischen mit Muschellarven neu zu besäen.

Boepple verbrachte Stunden damit, über das Wasser gebeugt diese Tiere zu beobachten und ihr Verhalten zu protokollieren. Eines Tages im Jahr 1912 watete er durch den Mississippi und spaltete seine Ferse an einer scharfen Muschel. Er erkrankte an einer Blutinfektion und starb kurz darauf am 30. Januar 1912 im Bellevue Hospital in Muscatine. Der Bürgermeister von Muscatine bat alle Button-Unternehmen und andere Unternehmen, während Boepples Beerdigung den Laden zu schließen. Die wahre Ironie liegt nicht darin, dass Boepple starb, als er auf die Muschelschale trat, sondern darin, warum er durch den Fluss watete. Der Mann, der den Prozess der Herstellung des Perlenknopfs perfektionierte, nahm nicht vom Fluss; diesmal wollte er die Molluske zurückbringen.

Bald darauf führte die Erfindung des durch den Zweiten Weltkrieg unterstützten Kunststoffs handelsübliche Kunststoffzubehörteile und -reißverschlüsse ein und ließ den Perlenknopf sinken. Perlmuttknöpfe konnten mit modernen Waschmaschinen, Reinigungsmitteln und chemischen Reinigungen nicht mithalten wie Plastik. "In den 50er Jahren konnte man keinen Perlmuttknopf verkaufen", sagt Eagle. "Lagerhäuser voller Perlmuttknöpfe wurden in Müllhalden geworfen."

Bevor Boepple in die USA einwanderte, war die gesamte Muschelpopulation in Mississippi unberührt. Vielleicht war es das sauberste, was es jemals geben würde. Der Fluss hatte über 300 Arten von Weichtieren vor Boepple und nur 200 nach. Er machte das Perlmutt aus Muscheln und Muscheln zu einer nationalen Ressource durch die Herstellung von Perlmuttknöpfen. Und die Perlmuttknopfindustrie bot Arbeitsplätze und hielt die Familien während der Weltwirtschaftskrise am Leben. Der Perlmuttknopf und die durchbohrten Muscheln, die sie zurücklassen, sind Symbole für das unberechenbare Gleichgewicht der Menschheit zwischen ressourcenbasierten Industrien und übersehenen Artenschutztechniken.

"Die Perlmuttknopfindustrie war nicht anders als die Fleischverpackungsbetriebe in Chicago, der Stahl von Pittsburgh, Textilien, Kohle und Baumwolle", sagt Eagle. „Alle Maschinen, die damals erfunden wurden, wurden für die Produktion erfunden. Niemand hatte damals Sicherheit im Kopf. Gott segne Amerika, wir sind besser geworden. Poliere diese Geschichte wie eine Perle und die Leute werden kommen und davon hören. “