Es ist schwer, im 21. Jahrhundert ein Naturkundemuseum zu sein

Wenn sich die Gurte straffen, werden reichhaltige Sammlungen von Pflanzen- und Tierproben dem Abstieg, der Auflösung oder Schlimmerem ausgesetzt.

Der Raum, in dem die Universität von Louisiana in Monroe ihre naturkundliche Sammlung aufbewahrte, war peinlich. Vor etwa fünf Jahren musste die Biologieabteilung ihre umfangreiche Sammlung von Louisiana-Pflanzen und -Fischen, eine der größten und umfassendsten des Bundesstaates, von einem speziellen Bereich in einem Campusgebäude in eine alte Druckerei unter einem alten Stadion verlegen. Es war eng und düster, ohne schönen Arbeitsraum für Forscher. Es sollte nur ein Jahr dort sein, bevor es in ein akademisches Gebäude zurückkehrte.

Doch dann wurde aus einem Jahr zwei, aus vier, bis die Schule in diesem Frühjahr den Sammlungsleitern mitteilte, dass sie ein neues Zuhause dafür suchen müssten, damit das Stadion für das Streckenteam renoviert werden könne. Sie hatten 48 Stunden Zeit, um einen Platz auf dem Campus zu finden. Danach hätten sie einige kurze Monate Zeit, um eine andere Institution zu finden, die die Sammlung dauerhaft übernehmen könnte. Nach diesen Nachrichten schrieb der Kurator des Herbariums des Museums, Thomas Sasek, auf Facebook: „Wenn die Sammlungen nicht an andere Institutionen gespendet werden, werden die Sammlungen Ende Juli zerstört.“

Vor Ort hatte es bereits Proteste gegeben, als die Sammlung unter das Stadion verbannt wurde. Nun hat die Wissenschaftsgemeinschaft im ganzen Land - und auf der ganzen Welt - einen viel lauteren Aufschrei über die mögliche Zerstörung von fast 500.000 Pflanzenproben und sechs Millionen Fischexemplaren laut. Infolge dieser Wut kehrte die Schule um und sagte, sie habe nie beabsichtigt, die Sammlung zu zerstören. Aber seine endgültige Position war fest: Die Sammlung braucht ein neues Zuhause, und das wird wahrscheinlich nicht auf dem Monroe-Campus sein. Eine andere Institution müsste es übernehmen.

Während sich das Schicksal von Monroes Sammlung mehr in der Öffentlichkeit abspielte als die meisten anderen, ist diese Geschichte bedrückend verbreitet. Bereits im Jahr 2009 koordinierte Sasek 12 Pflanzensammlungen in Louisiana (auch Herbaria genannt), um ihre Sammlungen zu digitalisieren. Seitdem sind drei oder vier der kleineren Sammlungen geschlossen worden, zwei oder drei Kuratoren stehen kurz vor dem Ruhestand und werden wahrscheinlich nicht mehr ersetzt, und Tulanes Herbarium - "eine berühmte, wunderbare Sammlung", sagt Sasek - wird mit der in Louisiana konsolidiert Staatliche Universität. In ganz Nordamerika sind in den letzten zwei Jahrzehnten mehr als 100 Herbarien geschlossen worden. In Großbritannien haben seit 2010 mindestens 64 Museen geschlossen, und obwohl es sich nicht alle um Naturkundemuseen handelt, „wird die Naturgeschichte unserer Meinung nach überproportional gekürzt“, sagt Jack Ashby, ein Treuhänder der Natural Sciences Collections Association.

Diese Sammlungen sind mehr als nur Muster unter Glas für Exkursionen und Künstler, die sich mit Skizzenbüchern beschäftigen - sie sind wichtige Forschungsinstrumente. Jede fachmännisch zusammengestellte und gesammelte Sammlung von Exemplaren ist im Wesentlichen eine Momentaufnahme eines bestimmten Ortes und einer bestimmten Zeit, von der Tiere und Pflanzen wo und wann lebten. "Der Grund, warum wir Sammlungen haben, ist, dass die Leute zu ihnen zurückkehren können, um weitere Informationen zu erhalten", sagt Barbara Thiers, gewählte Präsidentin der Society for Preservation of Natural History Collections und Direktorin des Steere Herbarium im New York Botanical Garden. „Sie sind wie das Notizbuch des Apothekers. Wenn Sie Fragen haben oder mit ihren Schlussfolgerungen nicht einverstanden sind, kehren Sie zu dem ursprünglichen Punkt zurück, auf dem diese Erkenntnisse beruhten. “Mit diesen Sammlungen entdecken Wissenschaftler unbekannte Arten, die sich in ihren Schubladen verstecken, verstehen, wie sich die biologische Vielfalt mit dem Klima verändert, und dokumentieren die Auswirkungen Menschen haben auf lokale Umgebungen. Einzelne Exemplare können auch für ihre Einzigartigkeit wertvoll sein, aber eine Sammlung wie die der University of Louisiana in Monroe erzählt eine Geschichte in ihrer Gesamtheit.

Heutzutage ist es leicht, diesen Wert zu übersehen und diese Sammlungen als staubige Relikte einer Zeit vor digitalen Datenbanken zu betrachten, aber wie Thiers sagt: „Ich habe noch nie eine staubige Naturkundensammlung gesehen.“ Die Leute, die diese Kompendien verwalten, kämpfen jetzt diese Relevanz im 21. Jahrhundert zu demonstrieren und herauszufinden, was es braucht, um zu überleben.

Naturkundliche Sammlungen können bei allem Wert ein Problem für die Pflege und Verwaltung sein. "Alles ist organisch und alles ist gefährlich", sagt Ashby. Lebende Käfer fressen gern tote Käfer oder Vögel, Säugetiere oder Pflanzen, und Schädlinge fressen durch Schubladen von Exemplaren, bevor jemand überhaupt ein Problem bemerkt. Heutzutage verwenden Sammlungsmanager integrierte Schädlingsbekämpfungsstrategien. In der Vergangenheit waren jedoch Gifte, einschließlich Arsen, die in den Sammlungen verbleiben, eine Gefahr für jeden, der mit alten Exemplaren umgeht. Es gibt auch das Problem von Proben, die aus Ethanolbehältern konserviert sind, die durch fehlerhafte Versiegelungen verdunsten und in regelmäßigen Abständen nachgefüllt werden müssen. "Wenn Sie Tausende von Proben in Gläsern haben, haben Sie Hunderte von Litern außerordentlich entzündbarer Flüssigkeit", sagt Ashby. "Man kann sie nicht einfach in einen Schrank sperren und sie vergessen."

Darüber hinaus erfordert auch die Verwaltung naturhistorischer Sammlungen Fachkenntnisse über die Gesetze und Sicherheitsanforderungen, die die Bewegung von Exemplaren regeln. Um eine Probe mit einem Forscher oder einer anderen Sammlung zu teilen, müssen möglicherweise eine Reihe von byzantinischen Gesetzen und länderspezifischen Gesetzen in Bezug auf Pflanzen, Tiere oder menschliche Überreste ausgearbeitet werden. Und wenn diese Prozesse schief gehen, können sie sehr schief gehen: Erst in diesem Monat verbrannten australische Beamte ein Exemplar, das ursprünglich zur Beschreibung einer Pflanzenart verwendet wurde, wegen einer Verwechslung der Biosicherheits-Papiere. Auch hier besteht Explosionsgefahr für Ethanol. Alle darin aufbewahrten Proben müssen speziell verpackt werden, damit sie feucht bleiben, aber nicht in einem Glas mit entflammbarer Flüssigkeit schweben.

All dies ist teuer und platzintensiv, was es für Institutionen mit begrenztem Budget schwierig macht, die Aufbewahrung von Naturkundesammlungen zu rechtfertigen, zumal sie als weniger geldwert als Kunstsammlungen angesehen werden. Mit dem Rückgang der Budgets hat sich auch die Personalausstattung verringert, was die Herausforderungen bei Pflege und Management verschärft. An der Universität von Louisiana in Monroe beispielsweise wurde Sasek zum Kurator des Herbariums, nachdem die Person, die für diesen Job eingestellt wurde, nicht mehr angestellt war und kein Geld mehr vorhanden war, um einen Ersatz zu finden. Sasek, ein Biologieprofessor, trat in die Rolle des Kurators als im Wesentlichen freiwilliger Helfer ein. Selbst in den größten Institutionen mussten die Mitarbeiter der Sammlungen Evangelisten werden und die Öffentlichkeit einbeziehen - sowohl, um für das Überleben der Sammlungen einzutreten, als auch, weil weniger Mitarbeiter für diese Aufgaben zuständig sind.

Eine Möglichkeit, mit der Naturkundekuratoren die Relevanz ihrer Sammlungen unter Beweis stellen, ist die Digitalisierung ihrer Exemplare, wodurch die Sammlung für die Forschung breiter zugänglich und auch für die breite Öffentlichkeit zugänglich wird. Sasek begann mit der Digitalisierung der Herbarium-Exemplare von Monroe, weil "es eine riesige Sammlung ist, aber wir sind mitten im Nirgendwo", sagt er. Durch die Zusammenarbeit mit einem Konsortium von Institutionen im Südosten kann er seine Daten mit anderen kombinieren, um die biologische Vielfalt in der Region abzubilden - und den kollektiven Wert der Schubladen und Schubladen aus getrockneten Blättern zu demonstrieren.

„Wenn die Daten in digitaler Form freigeschaltet werden, haben sie eine neue Relevanz, aber im Grunde ist es so, als würde man eine zweite Sammlung erstellen“, sagt Thiers. „Angesichts der Veränderungen in der Biota aufgrund des Klimawandels und der Entwicklung besteht ein enormer Bedarf an fortgesetzten Felduntersuchungen und dem Aufbau von Sammlungen. Es geht immer darum, mit weniger mehr zu erreichen. Digitalisierung, Aufklärung und Öffentlichkeitsarbeit - alles mit denselben oder weniger Ressourcen als zuvor. “

Sogar eine Sammlung von Naturgeschichten loszuwerden, kann ressourcenintensiv sein. "Man kann nicht einfach Hunderte Liter Formaldehyd in den Abfluss gießen", sagt Ashby. Die Entsorgung von Gegenständen aus einer naturkundlichen Sammlung galt einst als tabu, doch in den letzten Jahren gab es einen Trend zum vernünftigen Beschneiden. „Es wäre unehrlich zu sagen, dass jedes Exemplar in jedem Museum einen Forschungswert von Weltrang hat“, sagt Ashby. In der Sammlung, in der er arbeitet, fügt er hinzu: „Wir haben Hunderte von Kaninchenbeinen, die vermutlich ein Überbleibsel einer Dissektionsanatomieklasse aus den 1960er Jahren sind. Es ist unwahrscheinlich, dass sie für die Welt von großem Forschungsnutzen sein werden. “

In Großbritannien müssen akkreditierte Museen, die aus einer Sammlung hervorgehen möchten, einer Hierarchie möglicher neuer Häuser folgen - öffentliche Museen, private Museen, Forschungseinrichtungen, Schulen usw. -, bevor sie über irgendetwas verfügen können. Es ist unpraktisch, aber es soll das Schicksal vermeiden, das einige Sammlungen im Laufe der Jahre erlebt haben. „In den 80er und 90er Jahren und früher, insbesondere in Universitätsmuseen, wurden Sammlungen buchstäblich übersprungen. In den Müll geworfen “, sagt Ashby. „Ich habe von Dodos gehört, die in Sprüngen fahren. Es ist nur so, weil jemand die Entscheidung getroffen hat, dass dies nicht wertvoll ist. “

Die Organisationen, mit denen Ashby und Thiers zusammenarbeiten, versuchen, gefährdete Sammlungen zu retten, wenn sie davon erfahren, und helfen dabei, ein neues Zuhause für gefährdete Sammlungen zu finden. Dieser Lösung sind jedoch Grenzen gesetzt. * In den drei Jahrzehnten, die sie im New Yorker Botanischen Garten gearbeitet hat, haben sie laut Thiers zwischen 10 und 15 verwaiste Sammlungen zusammengetragen. "Aber wir haben keinen Platz mehr", sagt sie, "und die meisten anderen Herbarien haben auch keinen Platz mehr."

Sasek und seine Kollegen haben daran gearbeitet, ein neues Zuhause für ihre Sammlung zu finden. Im Moment sieht es so aus, als ob die Louisiana State University, die kürzlich ein neues Herbarium gebaut und Tulanes aufgenommen hat, ein wahrscheinliches Ziel sein könnte. Auch wenn die Sammlung nicht zerstört wird, muss sie möglicherweise aufgeteilt werden. Da die Sammlung den gesamten Staat abdeckt, ist eine Institution möglicherweise an den lokal relevanten Teilen interessiert, nicht jedoch an der Gesamtheit. Es könnte einfach eine Frage des Raums sein. Es kann sein, dass nicht ein Ort die Kapazität hat, die gesamte Sammlung zu übernehmen. Wenn es aufgeteilt wird, ist noch mehr Management und Koordination erforderlich, um seinen Wert zu erhalten. Aber die Entscheidung, die Sammlung aufzuteilen, wie die Entscheidung, sie überhaupt einzulagern, könnte zu einer sich selbst erfüllenden Prophezeiung werden. Wenn diese Sammlungen nicht als Ganzes bewertet werden, verlieren sie überhaupt an Wert.