Gefunden: Ein Glücksfall von Neandertalern in Frankreich

257 kleine Schritte für unsere menschlichen Cousins, ein Riesenschritt für die Paläoanthropologie.

Von der Vielfalt der alten Homininen, die diesen Planeten durchstreift haben, gehören die Neandertaler zu den zuletzt verstorbenen. Lange als schwerfällige, rückständige Versionen von uns stigmatisiert - denken Sie an „Höhlenmenschen“ und alles, was dazugehört -, überschreibt die Wissenschaft diese Ansicht zunehmend. Es stellte sich heraus, dass Neandertaler kulturell und sozial komplexe Wesen waren (die sich jahrtausendelang mit Menschen vermischten).

Wir wissen, was wir über Neandertaler wissen, und zwar aus einem spärlichen Fossilienbestand und einem gesünderen lithischen, aber eine neue Entdeckung, die heute in veröffentlicht wurde, hat unser Wissen in kleinen Schritten erweitert - viele, viele kleine Schritte. In den Steilhängen von Le Rozel in der Normandie, Frankreich, befinden sich Hunderte Fußabdrücke unserer nahen Verwandten, einschließlich derer von Kindern.

„Die Fußabdrücke wurden erhalten, indem sie schnell von Sand bedeckt wurden, der vom Wind gebracht wurde“, sagt Jérémy Duveau, Paläoanthropologe am Museum of Mankind in Paris und Mitautor der Studie.

Die Drucke wurden vor 80.000 Jahren von etwa einem Dutzend Neandertalern hergestellt, die das Gelände saisonal besetzten. In Le Rozel fanden Archäologen auch Hinweise auf die Herstellung von Steinwerkzeugen und eine Metzgerei, in der sie von ihnen gejagte oder gefressene Kadaver verarbeiteten. Es gab sogar Handabdrücke, sagt Duveau, "möglicherweise [verursacht durch] Personen, die sich auf den Boden lehnen, wenn sie sitzen oder aufstehen möchten."

"Ich liebe Fußspuren, weil sie einen Moment in der Zeit sind", sagt William Harcourt-Smith, ein Paläoanthropologe, der der City University of New York und dem American Museum of Natural History angeschlossen ist. "Wenn wir ein Fossil haben, können wir Dinge über sein Verhalten ableiten, aber wir können nicht wirklich viel darüber sagen, was es in einem bestimmten Moment tat."

Obwohl auf dem Gelände keine Neandertalerknochen gefunden wurden, konnte Duveaus Team das Alter der Mitglieder der Gruppe anhand der Größe der einzelnen Fußabdrücke abschätzen - von der heutigen Größe eines Mannes 11 bis zur Größe eines Babys vier. Die meisten Personen am Standort waren Kinder und Jugendliche, wobei der jüngste etwa zwei Jahre alt war.

Ob der Ort eine Art pleistozäner Spielplatz war oder etwas anderes, ist allein aufgrund der Fußabdrücke schwer zu sagen. Obwohl in der griechischen Höhle von Theopetra im Jahr 1996 bereits Abdrücke von Neandertalern und sogar jungen Menschen gefunden wurden, ist die Fundstätte von Le Rozel die größte Spurenfossilfundstelle aller alten menschlichen Spezies, geschweige denn Neandertaler. Auf einen Schlag macht die Entdeckung in Le Rozel nun 95 Prozent aller bekannten Neandertaler-Spuren aus.

"Es ist derzeit unmöglich, genau zu wissen, warum es in Le Rozel so viele Kinder gab", sagt Duveau. "Wir können nur Vermutungen anstellen."

Duveau sagt, dass die Kinder möglicherweise geblieben sind, während die Erwachsenen von der Baustelle gegangen sind, um Aufgaben zu erledigen. Es bleibt eine der großen Fragen, während die Arbeit an der Site fortgesetzt wird. Das saisonale Camp in Le Rozel ist ein komplexes, in der Zeit erstarrtes soziales Bild und ein Portal in das Leben der Neandertaler.

"Insgesamt ist es eine schöne Entdeckung", sagt Harcourt-Smith. "Die große Frage ist, wie viel es uns wirklich sagen kann."